i 1856 skovlede stenbrudsarbejdere utilsigtet nogle knogler ud af en hule og 65 fod ned ad de stejle skråninger af Neander Valley, Tyskland. Reddet af stenbrudsejeren, fossilerne ville udløse studiet af menneskelig udvikling.

knoglerne var menneskelige, men ikke helt: lemmerne var tykke, ribbenene usædvanligt afrundede og den delvise kranium havde en fremspringende pande og aflang form. Nogle tidlige lærde hævdede, at det var et misdannet individ eller endda en Kosacksoldat med raket. Men geolog Vilhelm King kaldte det Homo neanderthalensis, den første videnskabeligt navngivne fossile hominin, omend en holdt i lav henseende. I 1864, i kvartalsvis Journal of Science, spekulerede King Skabningens “tanker og ønsker … steg aldrig ud over de brutes.”

Neanderthal - Videnskabskilde-DSC-I0818 01
neandertalerne var i gennemsnit kortere end Homo sapiens. (Kredit: Elisabeth Daynes / Videnskabskilde)

siden da har forskere genvundet knogler fra omkring 350 neandertalere, 40.000 til 200.000 år gamle, fra store dele af Eurasien. Nye teknologier har undersøgt Neanderthal plak og DNA, lysende deres kost, sygdomme og genetiske kode. “Neanderthal-forskning er bare i brand,” siger Duke University-antropolog Steven E. Churchill.

genetiske undersøgelser har bekræftet, at neandertalerne var vores kysse fætre, evolutionært set. Homo sapiens og neandertalerne stammede fra den samme gruppe forfædre, sandsynligvis i Afrika, for over 520.000 år siden. Nogle medlemmer af denne befolkning migrerede til Europa, hvor de udviklede sig til neandertalere, mens de, der forblev i Afrika, gav anledning til moderne mennesker. I denne periode med geografisk adskillelse var slægterne på vej til at blive forskellige arter og akkumulerede genetiske forskelle gennem mange generationer, hvilket til sidst ville have forhindret krydsning. Men før det skete, mødtes grupperne gentagne gange igen og parrede sig i flere perioder, da moderne mennesker spredte sig til Eurasien, begyndende for omkring 100.000 år siden.

korte og muskuløse neandertalere havde kroppe tilpasset istidens Europa. Deres kranier var lige så store som samtidige H. sapiens og — i modsætning til den brutale stereotype — lavede neandertalere komplekse våben, begravede deres døde og brugte en række ressourcer, fra lægeplanter til fjer fra rovfugle. De var “intelligente, godt tilpassede og fleksible”, siger April Nuell, en forhistorisk arkæolog ved Canadas University of Victoria.

alligevel kan neandertalerne have været anderledes intelligente: dygtige til utilitaristiske opgaver, men mangelfulde i sociale og æstetiske følelser. Fordi neandertalere sjældent lavede symbolske genstande, som perler, hævder nogle antropologer, at de ikke var i stand til symbolsk tanke eller sprog. Andre er uenige og bemærker, at neandertalerne havde mange mulige tilpasninger til tale, herunder at dele en genetisk variant med os, der er knyttet til sprogkundskaber.

Hvad er der i et navn?

da man vidste, at neandertalere og moderne mennesker blandede sig, foretrækker et mindretal af forskere nu underartsklassifikationer: Homo sapiens neanderthalensis og Homo sapiens sapiens. Navne ændrer ikke vores evolutionære forhold. Mens de var geografisk adskilt, udviklede neandertalere og moderne mennesker nok forskelle til let at skelne mellem DNA og fysiske træk, men ikke nok til at gøre krydsning umulig. De var i færd med at blive forskellige arter, men ikke helt der.

hvad angår udtale, udnævnte King det første videnskabeligt beskrevne eksemplar til, hvor det blev opdaget: Neander Valley eller Neanderthal — thal er en stavevariation af ordet for valley. Da Tyskland standardiserede stavemåde i det tidlige 20.århundrede, blev thal tal. Mens det formelle videnskabelige navn forbliver Homo neanderthalensis, forskere adskiller sig fra det almindelige, skriver Neandertal eller Neanderthal. Men uanset stavemåde er både tal og thal altid blevet udtalt med et blødt “t” på tysk, svarende til “t” i slutningen af “tanke” snarere end “th” i det samme ords begyndelse.

Neanderthal rækkevidde kort -
(kredit: Ekler/)

køn med fordele, men for det meste omkostninger

i 2016 viste en genetisk undersøgelse af mere end 50 Homo sapiens fossiler 7.000 til 45.000 år gamle andelen af Neanderthal DNA i vores art faldt over tid. Dette mønster antyder, at de fleste Neanderthal-gener var skadelige for moderne mennesker og blev udslettet fra vores genpool: personer med disse Neanderthal-gener var mindre tilbøjelige til at overleve og reproducere. 2 procent af genomerne hos alle ikke-afrikanere, men det er generelt begrænset til “junk” regioner, der ikke indeholder vitale gener.

neandertalerne bidrager dog med et lille antal af vores fungerende gener. For at forstå deres virkning på levende mennesker har forskere analyseret titusinder af moderne genomer for at afgøre, om personer med Neanderthal-gener er mere tilbøjelige til at have visse træk. Resultaterne viser, at mange Eurasiere har Neanderthal-gener, der påvirker hår, hudfarve og immunfunktion, hvilket kan have hjulpet deres afrikanske forfædre med at tilpasse sig de koldere, mørkere forhold i Europa. På den anden side øger Neanderthal-gener også risikoen for depression, fedme og autoimmune sygdomme. Men inden du bebrejder dine lidelser på neandertalere, skal du huske, at dette er komplekse træk, påvirket af mange gener og livsstilsfaktorer.

slutningen af neandertalerne

de yngste endegyldigt dateret Neanderthal fossiler og artefakter ur i på omkring 40.000 år gammel. Forskere har fremsat en række mulige forklaringer på deres død, herunder perioder med ekstrem kulde, et vulkansk superudbrud eller konkurrence med et helt rogues galleri af kødædende dyr, fra scimitar katte til hule løver, der holdt Neanderthal befolkninger små. Andre endnu mindre sandsynlige hypoteser inkluderer sygdomme, der ligner gal ko-sygdom, spredt gennem kannibalisme.

men de fleste forskere mener, at moderne mennesker spillede en rolle. “Neandertalerne uddør lige på det tidspunkt, hvor moderne mennesker kommer derhen,” siger Churchill. “Jeg tror ikke, det er en tilfældighed.”

selvom neandertalerne havde overlevet tidligere møder med moderne mennesker, der vandrede fra Afrika, var bølgen, der ankom for cirka 45.000 år siden, anderledes: de kom bevæbnet med stenprojektilpunkter, der kunne skydes lange afstande. Neandertalere, som tidligere H. sapiens, lavede tykkere punkter, bedre til at skubbe spyd, der blev brugt på tæt hold.

og neandertalerne har måske allerede været på randen. I mindst 80.000 år før deres afslutning havde neandertalerne ekstremt lav genetisk mangfoldighed, hvilket tyder på, at de var en lille befolkning på vej mod udryddelse. Tilføj konkurrence fra projektil-svingende moderne mennesker, plus barske miljøforhold og trusler som hule løver, og du har “bare en hel masse faktorer, der kommer sammen, der over tid fører til deres død,” siger Nuell, “en perfekt storm.”

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret.