Dies ist eine Insider-Wissenschaftsgeschichte.

Astronomen haben seit 2007 eine Handvoll extrem intensiver und kurzer Explosionen von Radiowellen entdeckt, müssen aber noch genau feststellen, was sie erzeugt. Die Explosionen haben alle möglichen Spekulationen über ihre Herkunft angeheizt, von explodierenden oder kollidierenden Sternen bis hin zu außerirdischen Zivilisationen.

Nun könnte die Spekulation bald gelöst sein, und drei Wissenschaftlerteams finden endlich eine klare und plausible Quelle für die rätselhaften Impulse, die als „Fast Radio Bursts“ oder FRBs bekannt sind. Mit verschiedenen Teleskopen untersuchten Teams in den USA, Kanada und China unabhängig voneinander einen FRB vom April, der 30.000 Lichtjahre entfernt entstand und nur eine Millisekunde dauerte, und alle drei kamen zu dem gleichen Schluss: Er stammt wahrscheinlich von einem Magnetar in unserer eigenen Galaxie.

Ein Magnetar ist der rotierende Kern eines massereichen toten Sterns mit einem starken Magnetfeld. Magnetare sind so dicht, dass ein Teelöffel von einem bis zu 1.000 Pyramiden von Gizeh wiegen würde, so Christopher Bochenek, ein Caltech-Astronom und Hauptautor der US-amerikanischen Forschung. Die Forscher veröffentlichten ihre Ergebnisse am Mittwoch in der Zeitschrift Nature.

„Diese Entdeckung macht es plausibel, dass die meisten schnellen Radioausbrüche von Magnetaren stammen“, sagte Bochenek. Der Radioausbruch, den sie untersuchten, war tausende Male stärker als alles andere in der Milchstraße, sagte er.

Bis jetzt hatten Astronomen Schwierigkeiten zu erklären, warum einige FRBs keine einmaligen Ereignisse wie Supernova-Explosionen sind, sondern sich stattdessen zu wiederholen scheinen. Magnetare könnten die Antwort geben, da sie sich langsam drehen und periodisch aufflackern, wie ein Leuchtturm. Sie sind auch reichlich genug, sowohl innerhalb als auch außerhalb unserer Galaxie, um die Quellen anderer Bursts zu sein, die Wissenschaftler gesehen haben.

Bochenek und sein Team haben den FRB mit einem Netzwerk kleiner Funkantennen namens STARE2 untersucht, das in Kalifornien und Utah verteilt ist, um die Standorte von Bursts zu identifizieren und sie von Funksignalen zu unterscheiden, die von Menschen auf der Erde erzeugt werden. Kanadische Astronomen, die das Massive CHIME Telescope in British Columbia verwendeten, schrieben den FRB in ähnlicher Weise einem Magnetar zu, und eine chinesische Kollaboration hatte konsistente Ergebnisse mit ihrem eigenen Radioteleskop.

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