Der organisierte Handel begann in der Jungsteinzeit (New Stone Age), und es kann davon ausgegangen werden, dass Sklaven nicht weit hinter hochwertigen Gegenständen wie Bernstein und Salz zurückblieben. Selbst unter relativ einfachen Völkern kann man den internationalen Sklavenhandel verfolgen. So ging ein solcher Handel unter den Völkern Sibiriens vor der Ankunft der Russen im 16. und 17. Die Sklaven, die so gehandelt wurden, waren benachbarte Menschen, die im Krieg gefangen genommen wurden, die dann zu entfernten Punkten verschifft wurden, wo sie ohne Verwandte sein würden und von wo aus sie wahrscheinlich nicht fliehen würden. Ein ähnlicher Sklavenhandel fand auf fast allen Kontinenten statt und lieferte den Großteil der Haushaltssklaven auf der ganzen Welt.

Der internationale Sklavenhandel, der einen Großteil der Güter für die Sklavengesellschaften lieferte, floss aus der großen „Bevölkerung“.“ Zwei solcher Reservoire waren die Slawen und die angrenzenden landwirtschaftlichen Iraner von der Antike bis zum 19.Jahrhundert und die Afrikaner südlich der Sahara vom Beginn der Gemeinsamen Ära bis zur Mitte des 20.Jahrhunderts. Ein drittes solches Reservoir waren wahrscheinlich die Germanen, keltisch, und romanische Völker, die nördlich der Römischen Republik und des Römischen Reiches lebten und ein halbes Jahrtausend später Opfer der Sklavenangriffe der Wikinger wurden. Die Dynamik dieser Razzien war wie folgt: Eine große Nachfrage nach Sklavenarbeit veranlasste benachbarte Völker (typischerweise wandernd oder nomadisch), die im Stausee lebenden sesshaften Landwirte zu jagen. Die Plünderer entwickelten Techniken, von denen die Überraschung vielleicht die größte war, die die sesshaften Völker benachteiligten, denn sie wussten nie, wann und wo die Plünderer zuschlagen könnten. Die Populationen im Stausee könnten vollständig erschöpft sein, wie es bei den Ostslawen der Fall war, die in der Steppe südlich der Oka und zwischen den Flüssen Wolga und Dnepr von 1240 bis 1590 lebten, oder sie könnten einen halben Kontinent wegwandern, um den Sklavenräubern zu entkommen, wie es die Ndembu in Afrika taten. Ruthener, Grenzpolen, Kaukasier und zahlreiche afrikanische Völker wurden durch Sklavenüberfälle schwer erschöpft. Eine Alternative bestand darin, sich zu wehren, ebenso wie die Moskauer Russen und die Baya von Adamawa (heute Nordkamerun in Westafrika), und die Konsequenz in beiden Fällen war die Schaffung eines autoritären Garnisonsstaates.

Der internationale Sklavenhandel entwickelte sich zu ausgeklügelten Netzwerken. Zum Beispiel nahmen Wikinger und russische Kaufleute im 9. und 10. Sie wurden dann in Dänemark zum weiteren Umschlag gesammelt und an jüdische und arabische Sklavenhändler verkauft, die sie nach Verdun und León brachten. Dort wurden einige der Männchen kastriert. Von diesen Orten aus wurden die Sklaven an Harems im gesamten maurischen Spanien und Nordafrika verkauft. Im 9. Jahrhundert erhielt das Kalifat von Bagdad Sklaven aus Westeuropa über Marseille, Venedig und Prag; slawische und türkische Sklaven aus Osteuropa und Zentralasien über Derbent, Itil, Khorezm und Samarkand; und afrikanische Sklaven über Mombasa, Sansibar, den Sudan und die Sahara. Die Mongolen brachten ihre Sklaven im 13.Jahrhundert zuerst nach Karakorum, von wo aus sie in ganz Asien verkauft wurden, und später nach Sarai an der unteren Wolga, von wo aus sie in weiten Teilen Eurasiens verkauft wurden. Nach dem Zerfall der Goldenen Horde brachten die Krimtataren ihr Gut nach Kefe (Feodossija) auf der Krim, von wo es über das Schwarze Meer transportiert und im gesamten Osmanischen Reich und anderswo verkauft wurde. Araber entwickelten ähnliche Versorgungsnetze aus Schwarzafrika über die Sahara, über das Rote Meer (von Äthiopien und Somalia) und aus Ostafrika, die die islamische Welt und die Region des Indischen Ozeans mit Menschen versorgten.

 John Raphael Smith: Sklavenhandel
John Raphael Smith: Sklavenhandel

Sklavenhandel, Druck auf Papier von John Raphael Smith nach George Morland, 1762-1812; im Rijksmuseum, Amsterdam.

Mit freundlicher Genehmigung des Rijksmuseum, Amsterdam (RP-P-1969-83)

Ab etwa 1500 fand ein ähnlicher Prozess entlang der Küste Westafrikas statt, um den transatlantischen Sklavenhandel zu beliefern. Die Afrikaner wurden von anderen Afrikanern bei Überfällen gefangen genommen und dann an die Küste transportiert; Man kann davon ausgehen, dass die Zahl der Opfer afrikanischer Sklavenüberfälle fast so hoch war wie die der krimtatarischen Sklavenüberfälle. Die Gefangenen, hauptsächlich erwachsene Männer, wurden von afrikanischen Herrschern an der Küste versammelt und in Haltestiften gehalten, bis sie an europäische Schiffskapitäne verkauft wurden, die die Küste auf und ab segelten und nach Sklavenladung suchten. (Wie oben erwähnt, wurden die Frauen und Kinder oft nicht zur Ausfuhr an die Küste geschickt, sondern von den Afrikanern selbst gehalten, oft zur Eingliederung in ihre Abstammungslinien.) Afrikanische Herrscher, die es den Europäern nicht erlaubten, ins Landesinnere zu ziehen, führten ihr Großhandelsgeschäft häufig an der Küste durch, beispielsweise in Ouidah in Dahomey (heute Benin). (Wegen des Krankheitsklimas zögerten die Europäer auch, bis zur Mitte des 19.Jahrhunderts ins Landesinnere zu ziehen.), aber die afrikanischen Herrscher taten alles, um die europäischen Seekapitäne zu ermutigen, in ihren Hafen zu kommen.

Sobald ein Schiff beladen war, dauerte die Reise, die als „Mittlere Passage“ bekannt ist, normalerweise nach Brasilien oder auf eine Insel in der Karibik, einige Wochen bis mehrere Monate. Zwischen 1500 und Ende des 19.Jahrhunderts verringerte sich die Reisezeit erheblich. Diese Änderung war wichtig, da die Sterberaten, die auf der Mittleren Passage zwischen etwa 10 und mehr als 20 Prozent lagen, direkt proportional zur Länge der Reise waren. Die Schiffskapitäne hatten jedes Interesse an der Gesundheit ihrer Fracht, denn sie wurden nur für lebendig gelieferte Sklaven bezahlt. Die Todesraten unter den europäischen Kapitänen und Besatzungen, die im Sklavenhandel tätig waren, waren mindestens so hoch wie die ihrer Fracht auf der Mittleren Passage. Von den Sklavenschiffsbesatzungen, die 1787 von Liverpool aus einschifften, kehrte weniger als die Hälfte lebend zurück.

In Brasilien oder auf den karibischen Inseln angekommen, wurden die Sklaven versteigert. Die Sklavenauktionen waren aufwendige Märkte, in denen die Preise der Sklaven bestimmt wurden. Die Auktionen teilten den Kapitänen und ihren Vorgesetzten mit, welche Art von Fracht gefragt war, normalerweise erwachsene Männer. Kredit war fast immer Teil der Transaktion, und die Unfähigkeit zu sammeln war einer der Hauptgründe, warum Unternehmen bankrott gingen. Nach der Auktion wurde der Sklave an den neuen Besitzer geliefert, der ihn dann zur Arbeit brachte. Damit begann auch die Periode des „Würzens“ für den Sklaven, die Periode von etwa einem Jahr, in der er entweder der Krankheitsumgebung der Neuen Welt erlag oder sie überlebte. Viele Sklaven, die vor dem frühen 18.Jahrhundert auf dem nordamerikanischen Festland gelandet waren, hatten den Gewürzprozess in der Karibik bereits überlebt.

Es kann davon ausgegangen werden, dass die anderen internationalen Sklavenhandelsgeschäfte in vielerlei Hinsicht mit dem transatlantischen vergleichbar waren, aber sie wurden nicht ausreichend untersucht.

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