Im Jahr 1856 schaufelten Steinbrucharbeiter versehentlich einige Knochen aus einer Höhle und 65 Fuß die steilen Hänge des Neandertals hinunter. Vom Steinbruchbesitzer geborgen, Die Fossilien würden das Studium der menschlichen Evolution auslösen.

Die Knochen waren menschlich, aber nicht ganz: Die Gliedmaßen waren dick, die Rippen ungewöhnlich gerundet und der Teilschädel hatte eine hervorstehende Stirn und eine längliche Form. Einige frühe Gelehrte argumentierten, es sei ein missgebildetes Individuum oder sogar ein Kosakensoldat mit Rachitis. Aber der Geologe William King nannte es Homo neanderthalensis, das erste wissenschaftlich benannte fossile Hominin, wenn auch in geringem Ansehen. Im Jahr 1864 spekulierte King im Quarterly Journal of Science, dass „die Gedanken und Wünsche der Kreatur … nie über die des Tieres hinausgingen.“

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Neandertaler waren im Durchschnitt kürzer als Homo Sapiens. (Kredit: Elisabeth Daynes / Wissenschaft Quelle)

Seitdem haben Forscher Knochen von etwa 350 40.000 bis 200.000 Jahre alten Neandertalern aus weiten Teilen Eurasiens geborgen. Neue Technologien haben Zahnbelag und DNA von Neandertalern untersucht und ihre Ernährung, Krankheiten und ihren genetischen Code beleuchtet. „Die Neandertaler-Forschung brennt“, sagt der Anthropologe Steven E. Churchill von der Duke University.

Genetische Studien haben bestätigt, dass Neandertaler evolutionär gesehen unsere küssenden Cousins waren. Homo Sapiens und Neandertaler stammten vor über 520.000 Jahren von derselben Ahnengruppe ab, wahrscheinlich in Afrika. Einige Mitglieder dieser Bevölkerung wanderten nach Europa aus, wo sie sich zu Neandertalern entwickelten, während diejenigen, die in Afrika blieben, moderne Menschen hervorbrachten. Während dieser Zeit der geografischen Trennung, Die Linien waren auf dem Weg, verschiedene Arten zu werden, genetische Unterschiede über viele Generationen ansammeln, was schließlich eine Kreuzung verhindert hätte. Aber bevor dies geschah, trafen sich die Gruppen wiederholt wieder und paarten sich während mehrerer Perioden, als sich der moderne Mensch vor etwa 100.000 Jahren nach Eurasien ausbreitete.

Neandertaler waren klein und muskulös und hatten Körper, die an die Eiszeit in Europa angepasst waren. Ihre Schädel waren so groß wie zeitgenössische H.. sapiens und — entgegen dem brutalen Stereotyp — Neandertaler stellten komplexe Waffen her, begrub ihre Toten und nutzte eine Reihe von Ressourcen, von Heilpflanzen bis zu Federn von Raubvögeln. Sie waren „intelligent, gut angepasst und flexibel“, sagt April Nowell, ein prähistorischer Archäologe an der kanadischen University of Victoria.

Dennoch mögen Neandertaler unterschiedlich intelligent gewesen sein: kompetent in utilitaristischen Aufgaben, aber mangelhaft in sozialen und ästhetischen Sensibilitäten. Da Neandertaler selten symbolische Objekte wie Perlen herstellten, argumentieren einige Anthropologen, dass sie nicht in der Lage waren, symbolisch zu denken oder zu sprechen. Andere sind anderer Meinung und stellen fest, dass Neandertaler viele mögliche Anpassungen für die Sprache hatten, einschließlich des Teilens einer genetischen Variante mit uns, die mit der Sprachfähigkeit verbunden ist.

Was ist in einem Namen?

Wissend, dass sich Neandertaler und moderne Menschen kreuzten, bevorzugt eine Minderheit von Forschern jetzt Unterartenklassifikationen: Homo sapiens neanderthalensis und Homo sapiens sapiens. Die Namen ändern unsere evolutionären Beziehungen nicht. Während geografisch getrennt, Neandertaler und moderne Menschen entwickelten genug Unterschiede, um leicht durch DNA und körperliche Merkmale unterschieden zu werden, aber nicht genug, um eine Kreuzung unmöglich zu machen. Sie waren dabei, verschiedene Arten zu werden, aber nicht ganz da.

Was die Aussprache betrifft, so benannte King das erste wissenschaftlich beschriebene Exemplar nach dem Ort, an dem es entdeckt wurde: Neandertal oder Neandertaler — thal ist eine Schreibvariante des Wortes für Tal. Als Deutschland Anfang des 20.Jahrhunderts die Schreibweise standardisierte, wurde aus thal tal. Während der formale wissenschaftliche Name Homo neanderthalensis bleibt, Wissenschaftler divergieren auf der Umgangssprache, Schreiben Neandertaler oder Neandertaler. Unabhängig von der Schreibweise wurden sowohl tal als auch thal im Deutschen immer mit einem weichen „t“ ausgesprochen, ähnlich dem „t“ am Ende von „thought“ und nicht dem „th“ am Anfang desselben Wortes.

 Neandertaler Range Karte -
( Bildnachweis: Ekler/)

Sex mit Nutzen, aber meistens Kosten

Im Jahr 2016 zeigte eine genetische Studie mit mehr als 50 7.000 bis 45.000 Jahre alten Homo sapiens-Fossilien, dass der Anteil der Neandertaler-DNA in unserer Spezies im Laufe der Zeit abnahm. Dieses Muster legt nahe, dass die meisten Neandertaler-Gene für den modernen Menschen schädlich waren und aus unserem Genpool entfernt wurden: Personen mit diesen Neandertaler-Genen überlebten und reproduzierten sich seltener. Einige Neandertaler-DNA besteht heute noch und umfasst etwa 2 Prozent der Genome aller Nicht-Afrikaner, aber es ist in der Regel auf „Junk“ -Regionen beschränkt, die keine lebenswichtigen Gene enthalten.

Neandertaler tragen jedoch eine kleine Anzahl unserer funktionierenden Gene bei. Um ihre Wirkung auf lebende Menschen zu verstehen, haben Forscher Zehntausende moderner Genome analysiert, um festzustellen, ob Personen mit Neandertaler-Genen eher bestimmte Merkmale aufweisen. Die Ergebnisse zeigen, dass viele Eurasier Neandertaler-Gene haben, die Haare, Hautton und Immunfunktion beeinflussen, was ihren afrikanischen Vorfahren geholfen haben könnte, sich an die kälteren, dunkleren Bedingungen Europas anzupassen. Andererseits erhöhen Neandertaler-Gene auch das Risiko für Depressionen, Fettleibigkeit und Autoimmunerkrankungen. Aber bevor Sie Neandertalern die Schuld an Ihren Beschwerden geben, denken Sie daran, dass dies komplexe Merkmale sind, die von vielen Genen und Lebensstilfaktoren beeinflusst werden.

Das Ende der Neandertaler

Die jüngsten eindeutig datierten Neandertaler-Fossilien und Artefakte sind rund 40.000 Jahre alt. Forscher haben eine Reihe möglicher Erklärungen für ihren Untergang vorgelegt, darunter Perioden extremer Kälte, ein vulkanischer Superausbruch oder der Wettbewerb mit einer ganzen Schurkengalerie von Fleischfressern, von Krummsäbelkatzen bis zu Höhlenlöwen, die die Neandertalerpopulationen klein hielten. Andere, noch weniger wahrscheinliche Hypothesen sind Krankheiten, die dem Rinderwahnsinn ähneln und durch Kannibalismus verbreitet werden.

Die meisten Wissenschaftler glauben jedoch, dass der moderne Mensch eine Rolle gespielt hat. „Neandertaler sterben genau zu der Zeit aus, als der moderne Mensch dort ankommt“, sagt Churchill. „Ich glaube nicht, dass es ein Zufall ist.“

Obwohl Neandertaler frühere Begegnungen mit modernen Menschen überlebt hatten, die aus Afrika ausgewandert waren, war die Welle, die vor etwa 45.000 Jahren eintraf, anders: Sie kamen bewaffnet mit Steinprojektilspitzen, die über große Entfernungen geschossen werden konnten. Neandertaler, wie früher H. sapiens, machte dickere Punkte, besser zum Stoßen von Speeren aus nächster Nähe.

Und Neandertaler waren vielleicht schon am Rande. Für mindestens 80.000 Jahre vor ihrem Ende hatten Neandertaler eine extrem geringe genetische Vielfalt, was darauf hindeutet, dass sie eine kleine Population waren, die auf dem Weg zum Aussterben war. Fügen Sie die Konkurrenz durch projektilschwingende moderne Menschen hinzu, plus raue Umweltbedingungen und Bedrohungen wie Höhlenlöwen, und Sie haben „nur eine ganze Reihe von Faktoren zusammen, die im Laufe der Zeit zu ihrem Untergang führen,Sagt Nowell, „ein perfekter Sturm.“

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