Primer Estadounidense en el Espacio

A principios de 1961, la NASA eligió a Shepard sobre Glenn y Grissom, los otros dos finalistas, para ser el primer estadounidense en el espacio. Los propios astronautas habían intentado restar importancia a la selección del primer astronauta. John Glenn dijo: «Hemos tratado de eliminar mucho de esta charla sobre quién va a ser el primero en esto, porque creemos firmemente que esto es mucho más grande que el nombre de quién aparece en el primer boleto.»Por lo tanto, los preparativos para el primer vuelo espacial tripulado de Estados Unidos comenzaron con un espíritu de cooperación. Glenn actuó como respaldo de Shepard, listo si Shepard no podía volar, y Slayton sirvió como contacto de radio de Shepard en el Centro de Control de Mercury. Los otros astronautas también tenían responsabilidades durante el vuelo de Shepard.

El 5 de mayo de 1961, Freedom 7 despegó de Cabo Cañaveral, Florida. Shepard pilotó la cápsula Mercury a 115 millas por encima de la superficie de la Tierra y a 302 millas a través del Océano Atlántico. Después de aterrizar con seguridad en el Atlántico, Shepard fue recogido del agua por un piloto de helicóptero; sus primeras palabras fueron: «¡Hombre, qué viaje!»Aunque el viaje duró solo unos quince minutos, el viaje de Shepard fue casi técnicamente perfecto, y allanó el camino para muchos más vuelos de astronautas estadounidenses. Shepard regresó a los desfiles de teletipos, y recibió una medalla del presidente John F. Kennedy.

Después de su histórico vuelo, Shepard esperaba futuras misiones. En 1963, sin embargo, se le diagnosticó el síndrome de Meniere, una enfermedad del oído interno que produce náuseas, vértigo y discapacidad auditiva. La NASA retiró a Shepard del servicio de vuelo activo y lo reasignó a las instalaciones de la NASA en Houston, Texas, donde se convirtió en jefe de la Oficina de Astronautas. Aunque se hizo bastante rico como resultado de las inversiones inmobiliarias y bancarias durante los próximos años, anhelaba los vuelos espaciales. En 1968, se sometió a una operación exitosa en la que se implantó un pequeño tubo de drenaje en su oído interno. Shepard solicitó su readmisión en el servicio activo, y en 1969 su paciencia y determinación fueron recompensadas cuando la NASA lo eligió para comandar el vuelo del Apolo 14 a la luna. «Creo que si una persona quiere algo lo suficientemente mal», dijo Shepard una vez, » solo tiene que aguantar y seguir haciéndolo.»

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