• La culebrilla no es contagiosa, pero es causada por un virus que puede contagiar a otra persona y que puede hacer que desarrolle varicela.
  • Solo puede contraer varicela de alguien con herpes zóster si nunca ha estado expuesto al virus antes, ya sea al contraer varicela o al vacunarse contra la infección.
  • Solo puede propagar el virus del herpes zóster si alguien toca directamente las llagas abiertas de una erupción de herpes zóster.
  • Este artículo fue revisado médicamente por Scott Kaiser, MD, geriatra y Director de Salud Cognitiva Geriátrica para el Instituto de Neurociencia del Pacífico en el Centro de Salud Providence Saint John en Santa Mónica, California.
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El herpes zóster es una erupción cutánea con picazón causada por el mismo virus que la varicela. Por lo general, afecta a personas mayores de 50 años, pero es posible que se contagie a una edad más temprana.

Aproximadamente un tercio de los adultos de más de 50 años de edad desarrollan herpes zóster, pero a diferencia de la varicela, la afección rara vez se propaga entre las personas. Esto es lo que necesitas saber sobre cómo se desarrolla el herpes zóster y cómo protegerte de contraerlo.

¿Qué es la culebrilla?

Cualquier persona que haya tenido varicela tiene el virus varicela-zóster en su cuerpo. El herpes zóster es causado por una reactivación de este virus.

Después de un caso de varicela, el varicela-zóster permanece en su cuerpo por el resto de su vida. En lugar de ser eliminado por el sistema inmunitario, el virus hiberna en los nervios y generalmente es inofensivo durante décadas, hasta que el sistema inmunitario ya no puede mantenerlo bajo control.

» A medida que envejecemos, el sistema inmunitario se debilita y el virus puede reactivarse», dice Kristin Englund, MD, especialista en enfermedades infecciosas de la Clínica Cleveland.

Esta es la razón por la que las personas suelen desarrollar herpes zóster después de los 50 años y el riesgo aumenta con la edad. De hecho, los expertos estiman que la mitad de todas las personas mayores de 80 años experimentarán herpes zóster.

Síntomas del herpes zóster

A diferencia de la varicela, que puede cubrir todo el cuerpo, el herpes zóster generalmente afecta solo un área pequeña de la piel y permanece en un lado del cuerpo. Los síntomas más comunes de la culebrilla son:

  • Dolor u hormigueo que comienza antes de que aparezca cualquier erupción
  • Sensación de piel sensible al tacto
  • Erupción roja con picazón que aparece unos días después de que comience el dolor
  • Ampollas que se rompen, expulsan líquido y se forman costras sobre

Transmisión de culebrilla

No se puede pasar el herpes zóster directamente a otra persona. Sin embargo, puede transmitir la varicela-zóster a alguien que nunca ha estado expuesto a ella.

Por lo tanto, si una persona que nunca se ha vacunado o contraído varicela toca directamente las llagas abiertas de su erupción, puede desarrollar varicela, lo que la haría susceptible a la culebrilla en el futuro.

Usted es el más contagioso cuando su erupción tiene ampollas y fugas de líquido, ya que este líquido se asocia con microbios virales. Una vez que las ampollas se forman, es poco probable que transmita el virus.

Si contrae varicela de adulto, sus síntomas suelen ser mucho más graves que los de un niño. En los adultos, la varicela puede provocar infecciones bacterianas, infecciones pulmonares e incluso puede ser mortal.

Tratamiento del herpes zóster

No hay cura para el herpes zóster, pero puede aliviar los síntomas de los brotes de herpes zóster tomando medicamentos antivirales como aciclovir, valaciclovir o famciclovir.

Es importante comenzar a tomar el medicamento lo antes posible; si comienza a tomar medicamentos dentro de las 72 horas posteriores a sus primeros síntomas, puede reducir el dolor y la duración del brote.

Por lo general, estos medicamentos se pueden tomar por vía oral en casa, dice Englund, «pero en algunos casos, el herpes zóster es tan doloroso o cercano al ojo que necesita administrarse por vía intravenosa en el hospital para controlar la infección rápidamente.»

Complicaciones de la culebrilla

Tomar medicamentos antivirales también puede reducir el riesgo a la mitad de desarrollar neuralgia posherpética, una afección en la que la piel sigue siendo muy dolorosa incluso después de que la erupción de la culebrilla se cure.

«Algunas personas sufren mucho dolor a lo largo de la ruta nerviosa que puede durar meses o incluso años», dice Englund. «Este dolor puede ser tan intenso que interfiere con la vida diaria.»

La neuralgia posherpética afecta a aproximadamente un tercio de las personas que contraen herpes zóster.

Cómo prevenir la propagación de la culebrilla

«La mejor manera de evitar contraer culebrilla es vacunarse con Shingrix», dice Englund. La vacuna ha estado disponible desde 2017, y los estudios muestran que es del 85% al 90% efectiva para prevenir el herpes zóster y la neuralgia posherpética posterior.

La vacuna Shingrix generalmente se administra a adultos mayores de 50 años y requiere 2 dosis, con un intervalo de 2 a 6 meses. Puede recibir la vacuna Shingrix incluso si:

  • Ya has tenido herpes zóster en el pasado.
  • Usted recibió previamente la vacuna contra el herpes zóster, más antigua y menos eficaz, Zostavax, siempre y cuando hayan transcurrido 8 semanas.
  • No sabe si ya ha tenido varicela o no.

No debe recibir la vacuna Shingrix si:

  • Está embarazada o amamantando.
  • Actualmente está teniendo un brote de sarpullido de culebrilla.
  • La prueba de inmunidad a la varicela es negativa, lo que significa que nunca ha contraído el virus y que debe vacunarse contra la varicela en su lugar.

También es importante llevar a los niños a vacunarse contra la varicela. La vacuna contra la varicela no eliminará por completo las probabilidades de contraer herpes zóster más adelante en la vida, ya que lo expone a una pequeña cantidad del virus zóster. Pero las personas que reciben la vacuna contra la varicela son mucho menos propensas a desarrollar herpes zóster.

La mayoría de los niños reciben la vacuna entre los 12 y los 15 meses de edad y reciben otra inyección de refuerzo entre los 4 y los 6 años de edad. Sin embargo, puede recibir la vacuna contra la varicela a cualquier edad.

La culebrilla para llevar

es una afección dolorosa que puede convertirse en dolor crónico grave si no se trata. Si tiene más de 50 años, pregúntele a su médico acerca de ponerse la vacuna Shingrix para mantenerse protegido.

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