Cuando viví y trabajé en Arabia Saudita como abogado de 2010 a 2012, pasé mucho tiempo esperando fuera de los restaurantes. No porque me guste mucho la comida, o porque tuviera un fetiche por los exteriores de los restaurantes, sino porque era muy mala para estimar cuándo sucedería el Salat.

«Salat» es la palabra árabe para el tiempo de oración que los musulmanes deben realizar cinco veces al día. Durante la jornada laboral habitual, el Salat se produce aproximadamente cuatro veces. En la mayoría de los países, el Salat es voluntario. Arabia Saudita no es la mayoría de los países.

En la monarquía rica en petróleo, todos los negocios deben cerrar durante el Salat para dar a sus empleados tiempo suficiente para ir a una mezquita local y orar. Durante la década de 1980, si la policía religiosa saudita atrapaba a un joven musulmán afuera durante el Salat, literalmente lo arrastraban a una mezquita.

En la economía de cuello blanco, cada Salat normalmente toma 15 minutos, porque los edificios de oficinas de lujo generalmente tienen salas de oración designadas donde los empleados pueden ir.

Sin embargo, en la mayoría de la industria de servicios (restaurantes, gasolineras, tiendas, etc.), los negocios podrían cerrarse entre 30 minutos y una hora a la vez, para dar a sus trabajadores tiempo suficiente para cerrar, caminar a la mezquita, caminar de regreso y abrir de nuevo. O, como era el caso más a menudo, para dar a sus empleados el tiempo suficiente para pasar el rato en algún lugar, fumar unos cigarrillos y quejarse de sus jefes.

Salat ocurre a diferentes horas todos los días, por lo que el principal problema durante los años que pasé como abogado en el sector tecnológico del país fue saber exactamente cuándo iba a ocurrir Salat. Una tarea difícil, ya que diferentes negocios cerrarían o abrirían en diferentes momentos dependiendo de su temor relativo a la policía religiosa.

Las empresas que con frecuencia eran blanco de la policía religiosa, o que tenían empleados que eran particularmente religiosos (y, por lo tanto, es probable que denuncien infracciones de Salat), podían cerrar temprano o esperar hasta que la última patrulla de la policía religiosa se hubiera acercado para abrir de nuevo.

Como resultado, pasé mucho tiempo en mi coche, deseando tener un mejor aire acondicionado, esperando que Salat terminara. Lo que me hizo preguntarme: ¿Cuánto cuesta todo esto a la economía saudí?

El costo del Salat

Dado que cada Salat tarda de 30 minutos a una hora, y hay cuatro Salats durante la jornada laboral normal de ocho a 12 horas, podemos concluir que la mayor parte (si no toda) de toda la economía saudí se cierra por entre una y cuatro horas al día para el Salat.

En otras palabras, además del almuerzo, las pausas para fumar, la Facebooking, las vacaciones y otras formas de tiempo libre, alrededor del 10 al 45 por ciento del día promedio del trabajador no se dedica a trabajar. Se gasta en Salat.

Si quisiera hacer una estimación rápida y aproximada del costo de Salat, podría tomar el PIB de Arabia Saudita (alrededor de 1 1.7 billones por año) y multiplicarlo por el tiempo promedio aproximado de la jornada laboral normal que se gasta en oración (digamos, 30 por ciento), que equivale a aproximadamente 5 510 mil millones por año.

Pero tal estimación estaría en el lado alto. En realidad, el principal impacto de Salat está en el lado del consumidor del sector de servicios: restaurantes,gasolineras, etc. – que tienen que cerrar durante el período más largo de tiempo y depender más del trabajo humano.

Sin embargo, incluso si se construyera un cálculo más razonable que minimizara el impacto de Salat en la economía saudí, el costo seguiría siendo inmensamente alto. Incluso excluyendo todas las exportaciones de petróleo y mirando únicamente al sector de servicios, la pérdida de Salat seguiría siendo de más de 120 mil millones de dólares al año.

Que es mucho dinero. Toda la industria mundial de videojuegos cuesta alrededor de 99 mil millones de dólares al año. La industria cinematográfica norteamericana? Unos 11 mil millones de dólares.

Sin embargo, Salat no es la única restricción religiosa que le cuesta dinero a la economía saudita. También hay una serie de restricciones de género que podrían costar a la economía saudita más de 8 80 mil millones por año.

Es difícil contratar a una mujer en Arabia Saudita. Y ese es el punto.

Después de mi tiempo como abogado, me ofrecieron un trabajo en uno de los grupos de inversión tecnológica más grandes de Oriente Medio, cuyas oficinas centrales se encontraban en la capital saudí, Riad. Querían que sirviera en su junta ejecutiva y dirigiera el departamento legal allí en Riad. Estaba muy emocionada.

Mi primer acto fue comenzar a contratar personas en mi departamento. Y siendo joven, idealista y consciente de los costos, decidí que la mejor opción era contratar a una abogada saudita.

Eso no fue simplemente por alguna esperanza juvenil de empoderar a las mujeres en el reino, sino también porque vi lo que los economistas llaman un «recurso descuidado».»Específicamente, no había muchas empresas en Arabia Saudita que contrataran mujeres en ese momento, pero las que lo hicieron me dijeron que sus aprendices y asociadas saudíes «costaban menos que los asociados masculinos y trabajaban el doble de duro.»

Desde la perspectiva de la mayoría de mis amigas saudíes, la razón por la que trabajaban mucho más duro que los hombres era simple economía: Había muchos menos empleos para las mujeres, por lo que cuando finalmente obtuvieron uno, a menudo sintieron que tenían que trabajar el doble para probarse a sí mismas.

Además, para muchas mujeres, la vida laboral era su salida de situaciones domésticas que a menudo distaban mucho de ser ideales. Muchas de mis amigas en el reino con frecuencia me hablaban de cómo usaban casi cualquier excusa para pasar horas extras en la oficina, donde eran bastante libres, para evitar ir a casa con mahrams, parientes masculinos (normalmente un hermano o padre) que estaban legalmente en control de sus vidas. Las mujeres sauditas no pueden viajar, ni siquiera localmente, sin el permiso de sus mahrams, y muchas a menudo viven bajo toques de queda establecidos por sus mahrams.

Desafortunadamente, rápidamente se hizo bastante evidente que a menos que mi nombre tuviera el título de «príncipe» adjunto, iba a ser casi imposible para mí contratar a mujeres para que trabajaran para mí.

Primero, debido a las estrictas leyes de segregación de género de Arabia Saudita, si contratara a una abogada, su oficina tendría que estar dos pisos más abajo de la mía al otro lado de una puerta de seguridad codificada digitalmente. Así que si quería darle un juego de documentos para que los llevara a uno de los ministerios del gobierno, tendría que llamarla, decirle que esperara junto a la puerta, bajara dos tramos de escaleras y deslizara los documentos debajo de la puerta. No es exactamente eficiente por cualquier esfuerzo de la imaginación.

En segundo lugar, debido a las limitaciones de la libertad de las mujeres para hablar con hombres con los que no están relacionadas, no estaba claro si las mujeres podían acudir a los ministerios gubernamentales para tramitar el papeleo. Para mí, ese era el problema más grande, ya que era lo principal que necesitaba que un asociado hiciera por mí.

Arabia Saudita, al igual que muchos países de Oriente Medio, tiene una fuerza de trabajo gubernamental hinchada que existe en gran medida para garantizar que la población siga siendo leal, obediente y remunerada. Es básicamente una forma torpe de redistribución de la riqueza. Sin embargo, para la mayoría de los empresarios en Arabia Saudita, la gran fuerza de trabajo del gobierno significa que cada proceso está sobrecargado por filas interminables y burocracia.

Para ilustrar lo mala que es la burocracia en Arabia Saudita, hay literalmente un trabajo de «moaqib», que esencialmente se traduce como «camarero de línea profesional».»Se trata de personas que no tienen capacitación o educación real, pero que son realmente buenas esperando o empujando su camino al frente de la fila en los ministerios gubernamentales. La mayoría de las veces, externalizaba el manejo de trámites burocráticos a este tipo de servicios, pero a veces necesitaba un abogado real para ir en mi nombre.

Y aunque no había una regla oficial contra que las mujeres acudieran a los ministerios, según todos con los que hablé, eventualmente alguien de esa gigantesca fuerza de trabajo de burócratas comenzaría a rechazar o retrasar mi papeleo porque había enviado a una mujer en lugar de a un hombre.

Así que doblé mis sueños de crear una fuerza laboral de mujeres y contraté a dos hombres saudíes, uno de los cuales solo se presentó a trabajar la mitad del tiempo.

El costo de la brecha de género

En términos económicos, el trabajo humano es un recurso. La gente necesita ser contratada, entrenada, etc., pero una vez que se cumplen esos pasos, cuanto más trabajo tengas, más crecerá tu economía.

Según el Banco Mundial, la tasa de participación laboral femenina actual de Arabia Saudita es de alrededor del 21 por ciento, que es aproximadamente un 8 por ciento más baja que la participación laboral de las mujeres en los Estados Unidos en 1948.

Como señalan los académicos Isobel Coleman y Aala Abdelgadir en el libro Women and Girls Rising, un informe de 2012 de la Organización Internacional del Trabajo (OIT) estimó que si los países de Oriente Medio y el Norte de África redujeran la brecha de género en las tasas de participación laboral en 20 puntos porcentuales (de 50,6 a 30).6 por ciento) de 2012 a 2017, el PIB de la región podría crecer en 4 415 mil millones.

La economía de Arabia Saudita representa aproximadamente el 20 por ciento del PIB total de esa región. Lo que significa que si Arabia Saudita pudiera reducir su brecha de empleo femenino a tasas similares a las encontradas en Estados Unidos hace más de 50 años, podría aumentar su PIB en algún lugar entre 8 80 mil millones y 1 100 mil millones.

Los consultores y diplomáticos extranjeros llevan años presionando al gobierno saudí para que reforme la economía del país y aumente el empleo femenino. El esfuerzo más reciente resultó en el plan «Visión 2030» de Arabia Saudita, que tiene como objetivo aumentar el empleo femenino al 30 por ciento.

Sin embargo, si bien el 30 por ciento de empleo femenino podría alcanzarse teóricamente aumentando la cantidad de empleos de menor remuneración y de venta al por menor para las mujeres (que es el objetivo principal de los esfuerzos de reforma saudíes), es extremadamente improbable que el empleo femenino progrese mucho más allá de esos niveles, o que las mujeres puedan obtener trabajos mejor remunerados, siempre que siga vigente el amplio sistema de restricciones religiosas basadas en el género de Arabia Saudita.

Las restricciones religiosas del país hacen casi imposible que los empleadores contraten a mujeres sin una disminución sustancial de la eficiencia. No importa cuánta capacitación laboral proporcione el estado saudita a las mujeres si los empleadores aún deben instalar celdas especiales para sus empleadas. Por lo tanto, es justo suponer que el costo total de las restricciones de género de Arabia Saudita se mantendrá cerca de 8 80 mil millones por año, independientemente de su «Visión 2030″.»

Los líderes saudíes quieren construir un tipo diferente de economía. He aquí por qué no pueden.

Según el CIA World Factbook, el petróleo y el gas representan casi el 90 por ciento de los ingresos de exportación de Arabia Saudita. En otras palabras, el país en realidad no hace mucho más que producir petróleo, principalmente a través de una compañía petrolera (ARAMCO) que fue fundada por estadounidenses hace 80 años y todavía está dirigida en gran medida por gerentes estadounidenses.

(en particular, ARAMCO es una de las únicas compañías exitosas en Arabia Saudita y, al igual que la única otra compañía internacionalmente reconocida del país, Kingdom Holding Company, no está obligada a cumplir con muchas de las restricciones religiosas del país.)

Parte de la razón por la que Arabia Saudita no ha podido diversificar su economía se debe a la «maldición de los recursos naturales», que es cuando un país encuentra más barato y rentable invertir en la extracción de un recurso natural, como el petróleo (que Arabia Saudita produce por menos de 10 dólares por barril), que hacer algo «difícil» como enseñar a su población a programar software o construir empresas empresariales.

Sin embargo, la maldición de los recursos naturales es solo una parte de por qué Arabia Saudita no ha logrado diversificar su economía. Sus restricciones religiosas también han perjudicado considerablemente al país a largo plazo.

Simplemente es mucho, mucho más difícil crear nuevas industrias en el sector de servicios cuando pierde el 30 por ciento del tiempo de sus empleados en Salat. Es casi imposible encontrar una cantidad decente de trabajadores calificados cuando la mitad de su fuerza de trabajo (es decir, las mujeres) se ve obligada a sentarse en casa porque no pueden hablar con los hombres, conducir o ir a los ministerios gubernamentales.

Dicho sin rodeos, cuando se combina el costo de Salat con el costo de las restricciones de género de Arabia Saudita, el costo total para la economía probablemente supere los 200 mil millones de dólares al año, como mínimo. Dinero que podría haberse utilizado para diversificar la economía saudí y crear nuevas oportunidades más allá del petróleo.

No estoy diciendo nada que los saudíes no sepan ya. La mayoría de mis amigos de la comunidad empresarial saudí detestan las restricciones religiosas del país.

Desafortunadamente, no está claro si alguno de los líderes saudíes tiene la voluntad política de cambiar las restricciones religiosas sauditas antes de que el país llegue a una verdadera crisis financiera, que puede ocurrir en los próximos años, a medida que el valor de las exportaciones de petróleo disminuye y el consumo interno de petróleo y energía en Arabia Saudita continúa aumentando.

Ryan Riegg es miembro del Colegio de Abogados de California, autor de varios artículos de revistas de derecho sobre derecho islámico y fundador del grupo de escritura Lawyerence of Arabia. Actualmente reside en los Balcanes.

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