En 1856, los trabajadores de una cantera sacaron inadvertidamente algunos huesos de una cueva y bajaron 65 pies por las empinadas laderas del Valle de Neander, Alemania. Rescatados por el dueño de la cantera, los fósiles encenderían el estudio de la evolución humana.

Los huesos eran humanos, pero no del todo: Las extremidades eran gruesas, las costillas inusualmente redondeadas y el cráneo parcial tenía una frente sobresaliente y forma oblonga. Algunos eruditos tempranos argumentaron que era un individuo mal formado, o incluso un soldado cosaco con raquitismo. Pero el geólogo William King lo llamó Homo neanderthalensis, el primer homínido fósil con nombre científico, aunque se le tenía en poca estima. En 1864, en el Quarterly Journal of Science, King especuló sobre los «pensamientos y deseos de la criatura never nunca se elevaron más allá de los del bruto.»

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Los neandertales eran, en promedio, más cortos que los Homo sapiens. (Crédito: Elisabeth Daynes / Fuente Científica)

Desde entonces, los investigadores han recuperado huesos de unos 350 neandertales, de 40.000 a 200.000 años de edad, de gran parte de Eurasia. Las nuevas tecnologías han sondeado la placa dental y el ADN de los neandertales, iluminando sus dietas, enfermedades y código genético. «La investigación de neandertales está en llamas», dice Steven E. Churchill, antropólogo de la Universidad de Duke.

Los estudios genéticos han confirmado que los neandertales eran nuestros primos besos, evolutivamente hablando. Homo sapiens y Neandertales descendieron del mismo grupo de ancestros, probablemente en África, hace más de 520.000 años. Algunos miembros de esta población emigraron a Europa, donde evolucionaron hacia los neandertales, mientras que los que permanecieron en África dieron origen a los humanos modernos. Durante este período de separación geográfica, los linajes estaban en camino de convertirse en especies diferentes, acumulando diferencias genéticas a lo largo de muchas generaciones, lo que eventualmente habría evitado el mestizaje. Pero antes de que eso ocurriera, los grupos se volvieron a encontrar repetidamente y se aparearon durante varios períodos a medida que los humanos modernos se extendían a Eurasia, comenzando hace unos 100.000 años.

Los Neandertales, cortos y musculosos, tenían cuerpos adaptados a la Europa de la Edad de Hielo. Sus cráneos eran tan grandes como los contemporáneos H. sapiens y, contrariamente al estereotipo brutal, los neandertales fabricaban armas complejas, enterraban a sus muertos y utilizaban una variedad de recursos, desde plantas medicinales hasta plumas de aves rapaces. Eran «inteligentes, bien adaptados y flexibles», dice April Nowell, arqueóloga prehistórica de la Universidad de Victoria de Canadá.

Sin embargo, los neandertales pueden haber sido inteligentes de manera diferente: competentes en tareas utilitarias, pero deficientes en sensibilidades sociales y estéticas. Debido a que los neandertales rara vez hacían objetos simbólicos, como cuentas, algunos antropólogos argumentan que eran incapaces de pensamiento o lenguaje simbólico. Otros no están de acuerdo, y notan que los neandertales tenían muchas adaptaciones posibles para el habla, incluyendo compartir una variante genética con nosotros que está vinculada a la capacidad del lenguaje.

¿Qué hay en un nombre?

Sabiendo que los neandertales y los humanos modernos se cruzaron, una minoría de investigadores ahora prefiere clasificaciones de subespecies: Homo sapiens neanderthalensis y Homo sapiens sapiens. Los nombres no cambian nuestras relaciones evolutivas. Aunque geográficamente separados, los neandertales y los humanos modernos desarrollaron suficientes diferencias para distinguirse fácilmente por el ADN y los rasgos físicos, pero no lo suficiente para hacer imposible el mestizaje. Estaban en proceso de convertirse en especies distintas, pero no del todo.

En cuanto a la pronunciación, King nombró el primer espécimen científicamente descrito para donde fue descubierto: Neander Valley, o Neandertal — thal, siendo una variación ortográfica de la palabra para valle. Cuando Alemania estandarizó la ortografía a principios del siglo XX, thal se convirtió en tal. Mientras que el nombre científico formal sigue siendo Homo neanderthalensis, los estudiosos divergen en lo coloquial, escribiendo Neandertal o Neandertal. Pero independientemente de la ortografía, tanto tal como thal siempre se han pronunciado con una «t» suave en alemán, similar a la «t» al final de «pensamiento» en lugar de la «t» al principio de la misma palabra.

Mapa de la Cordillera de los Neandertales-
(Crédito: Ekler/)

Sexo Con Beneficios, Pero Principalmente Costos

En 2016, un estudio genético de más de 50 fósiles de Homo sapiens de 7,000 a 45,000 años de edad mostró que la proporción de ADN de Neandertal en nuestra especie disminuyó con el tiempo. Este patrón sugiere que la mayoría de los genes de Neandertal eran dañinos para los humanos modernos y se eliminaron de nuestro acervo genético: Los individuos con esos genes de Neandertal tenían menos probabilidades de sobrevivir y reproducirse. Algo de ADN de neandertal persiste hoy en día, que comprende aproximadamente el 2 por ciento de los genomas de todos los no africanos, pero generalmente se limita a regiones «basura» que no contienen genes vitales.

Sin embargo, los neandertales contribuyen con un pequeño número de nuestros genes funcionales. Para comprender su efecto en los seres humanos vivos, los investigadores han analizado decenas de miles de genomas modernos para determinar si los individuos con genes neandertales tienen más probabilidades de tener ciertos rasgos. Los resultados muestran que muchos eurasiáticos tienen genes neandertales que influyen en el cabello, el tono de la piel y la función inmune, lo que puede haber ayudado a sus antepasados africanos a adaptarse a las condiciones más frías y oscuras de Europa. Por otro lado, los genes neandertales también aumentan el riesgo de depresión, obesidad y enfermedades autoinmunes. Pero antes de culpar a los neandertales de sus dolencias, recuerde que estos son rasgos complejos, influenciados por muchos genes y factores de estilo de vida.

El fin de los Neandertales

Los fósiles y artefactos de Neandertales más jóvenes datados concluyentemente datan de alrededor de 40,000 años de antigüedad. Los investigadores han presentado una serie de posibles explicaciones para su desaparición, incluidos períodos de frío extremo, una súper erupción volcánica o competencia con toda una galería de carnívoros renegados, desde gatos cimitarreros hasta leones cavernícolas, que mantuvieron pequeñas poblaciones de neandertales. Otras hipótesis aún menos probables incluyen enfermedades similares a la enfermedad de las vacas locas, propagadas a través del canibalismo.

Sin embargo, la mayoría de los eruditos creen que los humanos modernos jugaron un papel. «Los neandertales se extinguen justo en el momento en que los humanos modernos llegan allí», dice Churchill. «No creo que sea una coincidencia.»

Aunque los neandertales habían sobrevivido a encuentros anteriores con humanos modernos que migraban de África, la ola que llegó hace aproximadamente 45,000 años fue diferente: Vinieron armados con puntas de proyectiles de piedra que podían dispararse a largas distancias. Neandertales, como H. sapiens, con puntas más gruesas, mejor para lanzar lanzas usadas a corta distancia.

Y los neandertales pueden haber estado ya al borde del precipicio. Durante al menos 80.000 años antes de su fin, los neandertales tenían una diversidad genética extremadamente baja, lo que sugiere que eran una pequeña población que se dirigía hacia la extinción. Añade la competencia de los humanos modernos que manejan proyectiles, además de las duras condiciones ambientales y las amenazas como los leones de las cuevas, y tendrás «solo un montón de factores que se unen que con el tiempo conducen a su desaparición», dice Nowell, «una tormenta perfecta.»

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