El krill es un artrópodo parecido a un camarón que constituye una gran parte del zooplancton en muchas regiones del océano. El krill se encuentra cerca de la base de la red alimentaria oceánica alimentándose de fitoplancton. A su vez, enormes enjambres de krill alimentan a las criaturas más grandes del océano: ballenas azules y otras ballenas barbadas, aves marinas, calamares y peces.

Las ballenas azules, los animales más grandes que han existido, comen hasta cuatro toneladas de krill al día para alimentar sus enormes cuerpos. De hecho, el krill, de aproximadamente dos pulgadas de largo, constituye la mayoría de su dieta. Las ballenas azul y jorobada, y otras ballenas barbadas, se alimentan con filtros. Toman enormes tragos de agua de mar densa con krill filtrando el agua a través de sus barbas y luego tragando su captura.

Las placas de barbas de jorobadas y azules se plisan y se expanden para absorber la enorme cantidad de agua del océano y sus presas. A medida que la ballena abre su boca para engullir el agua, también invierte su lengua gigante para hacer más espacio para el agua y las presas. Un trago de ballena azul puede contener hasta 25 toneladas de agua y 10 kilogramos de krill. Durante varias horas de alimentación, on blue whale puede consumir más de una tonelada de krill.

En el océano austral, el krill es especialmente importante para las ballenas. Pero el cambio climático que está calentando el océano podría significar menos krill en la base de la red alimentaria. Además, la disminución del hielo marino podría ser desastrosa porque el krill depende de él para refugiarse y alimentarse. Si el cambio climático continúa en su trayectoria actual, podría llegar a un punto de inflexión en el que el ecosistema antártico colapse. Y si eso no es suficiente, los arrastreros de pesca transportan toneladas de krill para suplementos nutricionales y para alimentar al salmón de piscifactoría. ¿Qué significará eso para las ballenas en el océano austral?

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