Caza de rapaces

Una de las vistas más espectaculares del mundo de las aves es la matanza de otra ave por un Halcón Peregrino encorvado. El halcón se hunde abruptamente hacia abajo, con las alas parcialmente cerradas, a velocidades que pueden exceder las 150 millas por hora. Durante mucho tiempo se pensó que los halcones y otras rapaces golpeaban con los pies apretados como un puño. Estudios cinematográficos de alta velocidad, sin embargo, han demostrado que golpean a sus presas desde arriba con los cuatro dedos de los pies completamente extendidos. La víctima del Peregrino a menudo es desgarrada por las garras del halcón, produciendo una lluvia de plumas. Por lo general, la presa es levantada del suelo después, aunque ocasionalmente el halcón se inclina de nuevo y recoge al pájaro que cae antes de que caiga al suelo.

Los peregrinos también usan otros modos de caza, a veces se zambullen más allá de sus presas y luego se acercan desde abajo para arrebatarlas por detrás y por debajo, o simplemente capturan un pequeño pájaro desde arriba con sus garras. A veces patrullan bajo el suelo como un aguilucho, tratando de eliminar aves de caza. El éxito de caza de los Peregrinos puede variar ampliamente con la ubicación, la temporada e incluso el sexo, como mostró el ornitólogo de Cornell Tom Cade con una comparación interesante. Un macho reproductor en el este de los Estados Unidos, cazando arrendajos azules casi exclusivamente, capturó el 93 por ciento de sus objetivos una temporada. Una hembra reproductora en Australia tuvo éxito solo el 31 por ciento de las veces, pero capturó principalmente fochas que pesaban más de cinco veces más que los arrendajos azules. Teniendo en cuenta que la hembra probablemente pesaba la mitad que el macho, y analizando los costos de energía y los beneficios de ambos patrones de caza, Cade concluyó que el macho necesitaba 49 kilocalorías (kcal, lo que las personas que hacen dieta normalmente llaman una «caloría») para entregar 1,000 kcal de presa al nido de cría, mientras que la hembra gastó solo 43 kcal para hacer el mismo trabajo. La hembra es más eficiente, pero está limitada en la cantidad de tiempo que puede cazar debido a sus tareas de custodia de nidos. El macho algo menos eficiente probablemente proporcionaba más alimento a los jóvenes porque podía pasar más tiempo cazando.

Como grupo, las rapaces exhiben una extraordinaria variedad de técnicas de caza. Aparte de los búhos (que a veces se consideran rapaces), casi todos son cazadores diurnos, pero algunos como el Hobby europeo (un pariente más pequeño de los peregrinos) se abalanzarán sobre los ratones a la luz de la luna. Algunos son como los Peregrinos en que cazan a gran velocidad. El Halcón de espinillas afiladas, por ejemplo, a menudo parpadea a través de bosques relativamente gruesos, maniobrando hábilmente y, a menudo, arrebatando paseriformes desde sus perchas. Otros, como los cernícalos americanos, las cometas de hombros negros y las crías del exitoso Halcón de cola roja, a menudo flotan cuando cazan y luego caen abruptamente sobre sus objetivos. Y aún otros, incluyendo colas rojas adultas, se elevan mientras observan a sus presas en el suelo. Pero la mayoría de la caza de rapaces probablemente se realiza desde perchas con una vista imponente desde la que el pájaro puede escanear el terreno circundante con su visión similar a un telescopio, donde puede deslizarse rápidamente para reunirse con su presa. Curiosamente, si un cernícalo americano flota o caza percas depende en gran parte de si hay una buena brisa para flotar. Cualquiera que sea la técnica que se utilice, la mayoría de las presas de rapaces son asesinadas por las garras del pie que se contrae y se clavan en sus cuerpos; si es necesario, el pico enganchado se usa para dar un golpe de gracia. Las excepciones son los halcones, que normalmente matan mordiendo en el cuello a las víctimas que no son enviadas en el aire. (Los búhos también muerden el cuello de sus presas.)



Un Merlín se inclina sobre una Paloma Inca, matándola con un golpe de sus pies abiertos

Por supuesto, hay algunas aves rapaces (además de halcones) que emplean técnicas de caza bastante especializadas. Las águilas pescadoras posadas o flotantes se zambullen en el agua para agarrar peces vivos; las cometas de caracol y pico de gancho se mueven como aguiluchos en busca de su comida preferida, menos que ágil: caracoles.

VER: Ojos de halcón; Cómo Cazan los Búhos en la Oscuridad; Tamaño y Sexo en Rapaces.

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