En 1874, el Museo Médico del Ejército (ahora conocido como Museo Nacional de Salud y Medicina) recolectó sus primeros microscopios bajo la curadora Teniente Coronel George A. Otis. Estas primeras adiciones a la colección marcan el comienzo de la Colección de Microscopios Billings, que hoy en día contiene más de 1.200 microscopios que van desde 1650 hasta la actualidad, y se complementa con materiales relacionados presentes en los Archivos Históricos de Otis.

Mientras el Teniente Coronel John S. Billings recorría Europa en busca de artículos médicos históricos, conoció a John Mayall, Jr., miembro de la Royal Microscopical Society en Londres, Inglaterra. Como resultado de esta relación, el museo compró 141 instrumentos de Mayall entre 1884 y 1888, el más notable de ellos, «el modelo de Hooke».»

Desde este principio, la Colección de Microscopios Billings se ha convertido en una de las colecciones de microscopios más grandes y completas del mundo, que abarca instrumentos que fueron utilizados para identificar el vector de la fiebre amarilla por el curador del museo y médico del Ejército, el Mayor Walter Reed, y tecnologías recientes como microscopios electrónicos de barrido y microscopios de barrido láser.

Dibujo del diseño y función del microscopio Hooke por Robert Hooke, y publicado en » Micrographia.»(Imagen Cortesía de la Biblioteca Nacional de Medicina)

«El microscopio de Hooke es generalmente admitido como la editio princeps del microscopio compuesto, siendo él el inventor de esa forma», según Billings en su correspondencia escrita con el Museo Médico del Ejército; accesible en los Archivos Históricos de Otis. Hooke encargó a Christopher Cock la construcción de este microscopio, que compartía varias características con telescopios de época, incluida la tapa ocular y un tubo separado para enfocar. Sin embargo, el microscopio funcionaba de manera opuesta a un telescopio que se enfocaba en la ampliación de algo pequeño. Publicando su trabajo en el primer tratado sobre microscopía titulado «Micrographia», Hooke registró sus observaciones, incluido uno de los descubrimientos más revolucionarios de la historia biológica y microscópica: el descubrimiento de» células», un término que acuñó.

Detalle de primer plano de los ojos y la cabeza de una mosca gris vista a través del microscopio Hooke, publicado en «Micrographia» de Robert Hooke.»(Imagen Cortesía de la Biblioteca Nacional de Medicina)

El descubrimiento de Hooke a partir de este microscopio obligó a darse cuenta de la existencia de estructuras que eran demasiado pequeñas para ser vistas a simple vista. Antoni van Leeuwenhoek, uno de los mejores microbiólogos tempranos, probablemente el primero en observar microorganismos a los que llamó animales y que descubrió protozoos y bacterias, se inspiró directamente en la «Micrografia» de Hooke, según Brian J. Ford, autor de «The Leeuwenhoek Legacy». Ford afirma que cuando Leeuwenhoek preparó su primer paquete de especímenes para la Royal Society de Londres, eran exactamente las mismas secciones de material vegetal y animal que las descritas por Hooke en su publicación, y estaban listadas en el mismo orden y con casi las mismas palabras.

Aunque las innovaciones en tecnología microscópica han mejorado enormemente, la era moderna de la investigación biológica y médica proviene de la investigación microscópica de la materia de Hooke. Hoy en día, la microscopía se utiliza para mejorar la vida civil y militar. Por ejemplo, la Unidad de Investigación Médica del Ejército de los Estados Unidos en Kenia (USAMRU-K), establecida en 1973, ayuda a desarrollar y probar mejores formas de tratar enfermedades infecciosas que podrían amenazar al ejército de los Estados Unidos. Al presentar treinta y seis cursos de microscopía para técnicos de laboratorio en países africanos, USAMRU-K utiliza la microscopía para combatir la malaria. De manera similar, el Instituto de Investigación del Ejército Walter Reed utilizó microscopía electrónica de transmisión para estudiar el virus del Zika y aislar la cepa en una capa delgada de muestra, revelando una imagen clara de la estructura del virus. Esta información permitió a los investigadores de Walter Reed comprender mejor la enfermedad y establecer ensayos para el tratamiento en noviembre. 2016.

» He tratado un poco a fondo con los microscopios de Hooke, pero no más de lo que creo que merecen en vista del hecho de que fue el primero en dar un impulso real a la microscopía inglesa en las dos ramas principales en las que está dividida, en las cuales su influencia fue conspicua», declaró Mayall en las» Conferencias Cantor » de 1888.

Alan Hawk, Gerente de Colecciones Históricas del Museo Nacional de Salud y Medicina, instala el microscopio Hooke durante la Revisión Trimestral de Exposiciones del 11 de marzo de 2019 en el museo en Silver Spring, Maryland. (Divulgación: Esta imagen ha sido recortada para enfatizar el tema.) (Foto del Departamento de Defensa de Matthew Breitbart / Publicada)

Si bien el microscopio Hooke ha estado fuera de exhibición durante algún tiempo, recientemente se reinstaló durante la Revisión Trimestral de Exposiciones de NMHM, un proceso en el que se abren las vitrinas, se evalúan las exposiciones y se realiza una conservación preventiva. El microscopio reemplazó un molde de corrosión de pulmones de elefante marino.

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