El comercio organizado comenzó en el Período Neolítico (Nueva Edad de Piedra), y se puede suponer que los esclavos no estaban muy lejos de los artículos de alto valor como el ámbar y la sal en convertirse en mercancías. Incluso entre pueblos relativamente simples se puede rastrear la trata internacional de esclavos. Por lo tanto un comercio que estaba pasando entre los pueblos de Siberia, antes de la llegada de los Rusos en los siglos 16 y 17. Los esclavos así comerciados eran personas vecinas capturadas en la guerra, que luego eran enviadas a puntos distantes donde estarían sin parientes y de donde probablemente no huirían. El comercio similar de esclavos se produjo en casi todos los continentes y proporcionó la mayor parte de los esclavos domésticos en todo el mundo.

El comercio internacional de esclavos que proporcionaba gran parte de los bienes para las sociedades esclavistas fluía de las grandes reservas de población.»Dos de estos embalses fueron los eslavos y los iraníes agricultores contiguos desde la antigüedad hasta el siglo XIX y los africanos subsaharianos desde principios de la Era Común hasta mediados del siglo XX. Un tercer embalse de este tipo probablemente fueron los pueblos germánicos, celtas y romances que vivieron al norte de la República y el Imperio Romanos y que medio milenio más tarde se convirtieron en víctimas de las incursiones de esclavos de los vikingos. La dinámica de estas redadas fue la siguiente: Una gran demanda de mano de obra esclava llevó a los pueblos vecinos (típicamente migratorios o nómadas de hábitos) a aprovecharse de los agricultores sedentarios que vivían en el embalse. Los invasores desarrollaron técnicas, de las cuales la sorpresa fue quizás la más importante, que pusieron a los pueblos asentados en desventaja, ya que nunca sabían cuándo y dónde atacarían los invasores. Las poblaciones en el embalse podrían agotarse por completo, como sucedió con los eslavos orientales que vivían en la estepa al sur del Oka y entre los ríos Volga y Dniéper desde 1240 hasta la década de 1590, o podrían migrar a medio continente para escapar de los invasores de esclavos, como lo hicieron los Ndembu en África. Los rutenos, los polacos fronterizos, los caucásicos y numerosos pueblos africanos se vieron gravemente agotados por las incursiones de esclavos. Una alternativa era defenderse, al igual que los rusos moscovitas y la Baya de Adamawa (ahora el norte de Camerún en África Occidental), y la consecuencia en ambos casos fue la creación de un estado de guarnición autoritario.

La trata internacional de esclavos se convirtió en redes complejas. Por ejemplo, en los siglos IX y X vikingos y comerciantes rusos llevaron esclavos eslavos orientales al Báltico. Luego se reunieron en Dinamarca para su posterior trasbordo y se vendieron a comerciantes de esclavos judíos y árabes, que los llevaron a Verdún y León. Allí, algunos de los machos fueron castrados. Desde esos lugares, los esclavos fueron vendidos a harenes en toda la España morisca y el norte de África. En el siglo IX, el califato de Bagdad obtuvo esclavos de Europa occidental a través de Marsella, Venecia y Praga; esclavos eslavos y turcos de Europa oriental y Asia Central a través de Derbent ,till, Jorezm y Samarcanda; y esclavos africanos a través de Mombasa, Zanzíbar, Sudán y el Sahara. Los mongoles en el siglo XIII trajeron a sus esclavos primero a Karakorum, de donde fueron vendidos en toda Asia, y luego más tarde a Sarai en el Bajo Volga, de donde fueron vendidos al por menor en gran parte de Eurasia. Tras la desintegración de la Horda de Oro, los tártaros de Crimea llevaron sus bienes a Kefe (Teodósia) en Crimea, desde donde fueron transportados a través del Mar Negro y vendidos en todo el Imperio Otomano y en otros lugares. Los árabes desarrollaron redes de suministro similares desde el África Negra a través del Sáhara, a través del Mar Rojo (desde Etiopía y Somalia), y desde el África oriental, que suministraron bienes humanos al mundo islámico y a la región del Océano Índico.

John Raphael Smith: Comercio de esclavos
John Raphael Smith: Comercio de esclavos

Comercio de esclavos, impresión sobre papel de John Raphael Smith según George Morland, 1762-1812; en el Rijksmuseum, Ámsterdam.

Cortesía del Rijksmuseum, Ámsterdam (RP-P-1969-83)

A partir de 1500, un proceso similar ocurrió a lo largo de la costa de África Occidental para abastecer la trata transatlántica de esclavos. Los africanos fueron capturados por otros africanos en incursiones y luego transportados a la costa; se puede suponer que el número de víctimas de las incursiones de esclavos africanos fue casi tan alto como el de las incursiones de esclavos tártaros de Crimea. Los cautivos, principalmente hombres adultos, eran reunidos en la costa por gobernantes africanos y mantenidos en corrales hasta que se vendían al por mayor a capitanes de barcos europeos que navegaban de un lado a otro de la costa en busca de carga de esclavos. (Como se indicó anteriormente, las mujeres y los niños a menudo no eran enviados a la costa para la exportación, sino que eran mantenidos por los propios africanos, a menudo para su incorporación a sus linajes. Los gobernantes africanos, que no permitían que los europeos se movieran hacia el interior, a menudo llevaban a cabo sus negocios mayoristas en la costa, como en Ouidah en Dahomey (ahora Benín). (Debido al clima de enfermedad, los europeos también eran reacios, e incluso incapaces, de moverse tierra adentro hasta mediados del siglo XIX. Pero los gobernantes africanos hicieron todo lo que pudieron para alentar a los capitanes marinos europeos a venir a su puerto.

Una vez que se cargaba un barco, el viaje, conocido como «el Pasaje Medio», generalmente a Brasil o a una isla en el Caribe, era cuestión de unas semanas a varios meses. Entre 1500 y finales del siglo XIX, el tiempo del viaje disminuyó considerablemente. Ese cambio fue importante, porque las tasas de mortalidad, que oscilaban entre alrededor del 10 y más del 20 por ciento en el Pasaje Medio, eran directamente proporcionales a la duración del viaje. Los capitanes de los barcos tenían todo el interés en la salud de su carga, ya que solo se les pagaba por los esclavos entregados vivos. Las tasas de mortalidad entre los capitanes y tripulantes europeos involucrados en el comercio de esclavos eran al menos tan altas como las de su carga en el Pasaje Medio. De las tripulaciones de barcos de esclavos que se embarcaron desde Liverpool en 1787, menos de la mitad regresaron con vida.

Al llegar a Brasil o a las islas del Caribe, los esclavos fueron vendidos en subasta. Las subastas de esclavos eran mercados elaborados en los que se determinaban los precios de los esclavos. Las subastas le dijeron a los capitanes y a sus superiores qué tipo de carga había en demanda, generalmente hombres adultos. El crédito casi siempre era parte de la transacción, y la incapacidad de cobrar fue una de las principales razones por las que las empresas quebraron. Después de la subasta, el esclavo fue entregado al nuevo propietario, quien lo puso a trabajar. Eso también comenzó el período de» condimento » para el esclavo, el período de aproximadamente un año más o menos cuando sucumbió al ambiente de enfermedad del Nuevo Mundo o sobrevivió. Muchos esclavos desembarcaron en el continente norteamericano antes de principios del siglo XVIII y ya habían sobrevivido al proceso de condimentación en el Caribe.

Se puede suponer que las otras transacciones internacionales de esclavos eran comparables en muchos aspectos a la transatlántica, pero no se han estudiado adecuadamente.

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