Esta es una historia de Ciencia Interna.

Los astrónomos han detectado un puñado de ráfagas de ondas de radio extremadamente intensas y breves desde 2007, pero aún no han determinado exactamente qué las está creando. Las explosiones han alimentado todo tipo de especulaciones sobre sus orígenes, desde estrellas que explotan o chocan hasta civilizaciones alienígenas.

Ahora la especulación puede resolverse pronto, con tres equipos de científicos finalmente encontrando una fuente clara y plausible para los pulsos desconcertantes, conocidos como «ráfagas de radio rápidas» o FRBs. Utilizando diferentes telescopios, equipos en los Estados Unidos, Canadá y China estudiaron de forma independiente un FRB de abril que se originó a 30.000 años luz de distancia y duró solo un milisegundo, y los tres llegaron a la misma conclusión: probablemente se originó a partir de un magnetar en nuestra propia galaxia.

Un magnetar es el núcleo giratorio de una estrella muerta masiva con un potente campo magnético. Los magnetares son tan densos que una cucharadita de uno pesaría hasta 1,000 pirámides de Giza, según Christopher Bochenek, astrónomo de Caltech y autor principal de la investigación con sede en Estados Unidos. Los investigadores publicaron sus hallazgos el miércoles en la revista Nature.

«Este descubrimiento hace plausible que la mayoría de las ráfagas de radio rápidas provengan de magnetares», dijo Bochenek. La ráfaga de radio que examinaron fue miles de veces más fuerte que cualquier otra cosa en la Vía Láctea, dijo.

Hasta ahora, los astrónomos han estado luchando para explicar por qué algunos FRB no son eventos únicos como explosiones de supernovas, sino que parecen repetirse. Los magnetares podrían proporcionar la respuesta, ya que giran lentamente y destellan periódicamente, como un faro. También son lo suficientemente abundantes dentro y fuera de nuestra galaxia como para ser la fuente de otras explosiones que los científicos han visto.

Bochenek y su equipo exploraron el FRB con una red de pequeñas antenas de radio conocidas como STARE2, que se extiende por California y Utah para ayudar a identificar las ubicaciones de las explosiones y distinguirlas de las señales de radio producidas por la gente en la Tierra. Astrónomos canadienses que utilizaron el telescopio de carillón masivo en Columbia Británica atribuyeron de manera similar el FRB a un magnetar, y una colaboración china tuvo hallazgos consistentes con su propio radiotelescopio.

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