cómo el páncreas produce insulina

Páncreas e insulina

El páncreas es uno de los órganos del sistema digestivo. Se encuentra en el abdomen, detrás del estómago. Es una estructura larga y delgada con 2 funciones principales:

  • producir enzimas digestivas para descomponer los alimentos;y
  • producir las hormonas insulina y glucagón para controlar los niveles de azúcar en el cuerpo.

Producción de enzimas digestivas

El páncreas produce las secreciones necesarias para digerir los alimentos. Las enzimas de estas secreciones permiten que el cuerpo digiera las proteínas, la grasa y el almidón de los alimentos. Las enzimas se producen en las células acinares que componen la mayor parte del páncreas. Desde las células acinares, las enzimas fluyen por varios canales hacia el conducto pancreático y luego hacia el duodeno. Las secreciones son alcalinas para equilibrar los jugos ácidos y los alimentos parcialmente digeridos que llegan al duodeno desde el estómago.

Producción de hormonas para controlar los niveles de azúcar en la sangre

Una pequeña proporción (1-2 por ciento) del páncreas está compuesta de otros tipos de células llamadas islotes de Langerhans. Estas células se encuentran en grupos diminutos, como pequeñas islas, dispersas por todo el tejido del páncreas. Los islotes de Langerhans contienen células alfa que secretan glucagón y células beta que secretan insulina.

La insulina y el glucagón son hormonas que trabajan para regular el nivel de azúcar (glucosa) en el cuerpo para mantenerlo dentro de un rango saludable. A diferencia de las células acinares, los islotes de Langerhans no tienen conductos y secretan insulina y glucagón directamente en el torrente sanguíneo.

Dependiendo de lo que haya comido, la cantidad de ejercicio que estén haciendo sus músculos y la actividad de las células del cuerpo, la cantidad de glucosa en el torrente sanguíneo y las células varía. Estas 2 hormonas tienen la función de mantener un control estricto de la cantidad de glucosa en la sangre para que no aumente o caiga fuera de los límites saludables.

Cómo funciona la insulina

Las células beta del páncreas liberan insulina en respuesta al aumento de la glucosa en el torrente sanguíneo. Después de comer, los carbohidratos que haya comido se descomponen en glucosa y pasan al torrente sanguíneo. El páncreas detecta este aumento de la glucosa en sangre y comienza a secretar insulina.

La insulina actúa mejorando la absorción de glucosa de la sangre a través de las membranas celulares y en las células del cuerpo, y así elimina la glucosa del torrente sanguíneo. Una vez en las células, la glucosa se utiliza como energía para alimentar a las células que realizan sus diferentes tareas o se almacena en el hígado o las células musculares como glucógeno. Esto provoca que el nivel de glucosa de la sangre descienda, lo que hace que el páncreas interrumpa la liberación de insulina.

El problema en las personas con diabetes es que no producen suficiente insulina, o la insulina que producen no funciona correctamente, o sus células no responden adecuadamente a la insulina. El resultado neto es que la glucosa no se elimina de su torrente sanguíneo y tienen niveles altos de glucosa en sangre que el cuerpo intenta eliminar mediante varios métodos compensatorios, como el aumento de la micción.

Cómo actúa el glucagón

El glucagón tiene un efecto opuesto (antagonista) a la insulina. Cuando su nivel de glucosa en sangre baja, por ejemplo, durante el ejercicio, cuando sus músculos usan glucosa como combustible, su páncreas detecta la caída de glucosa en sangre. Esto hace que el páncreas ralentice la secreción de insulina, pero aumenta la producción de glucagón.

El papel del glucagón es descomponer el glucógeno (la forma almacenada de glucosa) en el hígado. Luego, el hígado libera glucosa en el torrente sanguíneo. Esto da lugar a un aumento en el nivel de glucosa en sangre para devolverlo a un nivel saludable, lo que a su vez indica al páncreas que desactive la liberación de glucagón.

El control de los niveles de glucosa en sangre funciona por lo que se conoce como un mecanismo de retroalimentación negativa. Aquí hay un resumen de los 2 bucles de control.

Cuando el nivel de glucosa en sangre sube

  • El azúcar en sangre (glucosa) aumenta;
  • El páncreas detecta el aumento;
  • El páncreas bombea insulina a la sangre;
  • La insulina ayuda a la absorción de glucosa en los músculos y otras células;
  • Esto hace que el nivel de glucosa en sangre descienda a su punto de referencia normal; y
  • El páncreas detecta la caída e interrumpe la producción de insulina.

Cuando el nivel de glucosa en sangre baja

  • Gotas de azúcar en sangre (glucosa);
  • El páncreas detecta la caída del azúcar en sangre;
  • El páncreas activa la salida de glucagón a la sangre;
  • El glucagón indica al hígado que descomponga el glucógeno en glucosa;
  • El hígado libera glucosa en el torrente sanguíneo;
  • La glucosa en sangre sube a su punto de referencia normal; y
  • El páncreas detecta el aumento del azúcar en sangre y desactiva la liberación de glucagón.

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