Nikola Tesla nació como súbdito del Imperio Austrohúngaro en 1856 en una zona montañosa de la Península Balcánica conocida como Lika. Su padre, Milutin, y su madre, Djuka, eran de origen serbio. El padre de Tesla era un sacerdote ortodoxo severo pero cariñoso, que también era un talentoso escritor y poeta. A una edad temprana, Tesla se sumergió en la biblioteca de su padre. La madre de Tesla era una mujer trabajadora de muchos talentos que creó electrodomésticos para ayudar con las responsabilidades del hogar y la granja. Uno de ellos era un batidor de huevos mecánico. Tesla atribuyó todos sus instintos inventivos a su madre.

Tesla comenzó su educación en casa y más tarde asistió al gimnasio en Carlstadt, Croacia, sobresaliendo en sus estudios en el camino. Una señal temprana de su genio, fue capaz de realizar cálculos integrales en su mente, lo que llevó a sus maestros a pensar que estaba haciendo trampa. Durante este período, el joven «Niko» vio un grabado de acero de las Cataratas del Niágara. En su imaginación apareció una enorme rueda de agua girando por la poderosa catarata. Le dijo a un tío que un día iría a Estados Unidos y capturaría energía de esta manera. Treinta años después hizo exactamente eso. A pesar de su temprana creatividad, Tesla no comenzó a pensar en sí mismo como un inventor hasta que fue un adulto joven.

Apasionado por las matemáticas y las ciencias, Tesla tenía el corazón puesto en convertirse en ingeniero, pero estaba «constantemente oprimido» por la insistencia de su padre de que ingresara al sacerdocio. A los diecisiete años, Tesla contrajo cólera y hábilmente le exigió una concesión importante a su padre: el mayor Tesla prometió a su hijo que si sobrevivía, se le permitiría asistir a la renombrada Escuela Politécnica Austriaca de Graz para estudiar ingeniería. El deseo de Tesla se hizo realidad.

En la escuela Politécnica Tesla comenzó sus estudios en ingeniería mecánica y eléctrica. Un día, un profesor de física le mostró a la clase de Tesla una nueva dinamo de Gramme que, mediante el empleo de corriente continua, podía usarse tanto como motor como generador. Después de verlo durante un tiempo, Tesla sugirió que podría ser posible eliminar un conjunto de conexiones de chispas ineficientes conocidas como conmutadores. Esto, dijo su divertido profesor, ¡sería como construir una máquina de movimiento perpetuo! Ni siquiera Tesla podía esperar lograr tal hazaña. Durante los años siguientes, el desafío obsesionó a Tesla, que instintivamente sabía que la solución estaba en las corrientes eléctricas que se alternaban.

No fue hasta la edad de veinticuatro años, cuando Tesla vivía en Budapest y trabajaba para la Central Telefónica, que le llegó la respuesta:

Una tarde, que siempre está presente en mi recuerdo, estaba disfrutando de un paseo con mi amigo en el parque de la ciudad y recitando poesía. A esa edad me sabía libros enteros de memoria, palabra por palabra. Uno de ellos era el Fausto de Goethe. El sol se estaba poniendo y me recordaba un glorioso pasaje:

El resplandor se retira, hecho es el día del trabajo;
Allí se apresura, nuevos campos de vida explorando;
Ah, que ningún ala puede levantarme del suelo
Sobre su camino para seguir, seguir volando!

Mientras pronunciaba estas palabras inspiradoras, la idea surgió como un relámpago y en un instante se reveló la verdad. Dibujé con un palo en la arena el diagrama que se mostraba seis años después en mi dirección ante el Instituto Americano de Ingenieros Eléctricos.

Este fue el invento del motor de inducción, un avance tecnológico que pronto cambiaría el mundo.

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