Le krill est un arthropode ressemblant à une crevette qui constitue une grande partie du zooplancton dans de nombreuses régions de l’océan. Le krill se trouve près de la base du réseau trophique océanique et se nourrit de phytoplancton. À leur tour, d’énormes essaims de krill nourrissent les plus grandes créatures de l’océan: baleines bleues et autres baleines à fanons, oiseaux de mer, calmars et poissons.

Les baleines bleues, les plus gros animaux qui aient jamais vécu, mangent jusqu’à quatre tonnes de krill par jour pour alimenter leurs énormes corps. En fait, le krill – environ deux pouces de long – constitue la majorité de leur alimentation. Le rorqual bleu et le rorqual à bosse, ainsi que d’autres baleines à fanons, sont des filtreurs. Ils absorbent d’énormes gorgées d’eau de mer dense avec du krill qui tend l’eau à travers leurs fanons, puis avalent leurs prises.

Les fanons des rorquals à bosse et des bleus sont plissés et se dilatent pour absorber l’énorme quantité d’eau et de proies de l’océan. Lorsque la baleine ouvre sa bouche pour engloutir de l’eau, elle inverse également sa langue géante pour laisser plus de place à l’eau et aux proies. Une gorgée de baleine bleue peut contenir jusqu’à 25 tonnes d’eau et 10 kilogrammes de krill. Sur plusieurs heures d’alimentation, le rorqual bleu peut consommer plus d’une tonne de krill!

Dans l’océan austral, le krill est particulièrement important pour les baleines. Mais le changement climatique qui réchauffe l’océan pourrait signifier moins de krill à la base du réseau trophique. De plus, le déclin de la glace de mer pourrait être désastreux car le krill en dépend pour se loger et se nourrir. Si le changement climatique continue sur sa trajectoire actuelle, il pourrait atteindre un point de basculement où l’écosystème antarctique s’effondre. Et si cela ne suffit pas, les chalutiers de pêche transportent des tonnes de krill pour les suppléments nutritionnels et pour nourrir le saumon d’élevage. Qu’est-ce que cela signifie pour les baleines dans l’océan austral?

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