En 1856, des travailleurs de carrière ont par inadvertance pelleté des os dans une grotte et à 65 pieds sur les pentes abruptes de la vallée de Neander, en Allemagne. Récupérés par le propriétaire de la carrière, les fossiles susciteraient l’étude de l’évolution humaine.

Les os étaient humains, mais pas tout à fait: les membres étaient épais, les côtes inhabituellement arrondies et le crâne partiel avait un front saillant et une forme oblongue. Certains premiers chercheurs ont soutenu qu’il s’agissait d’un individu mal formé, ou même d’un soldat cosaque atteint de rachitisme. Mais le géologue William King l’a nommé Homo neanderthalensis, le premier hominin fossile scientifiquement nommé, bien qu’il soit peu considéré. En 1864, dans le Quarterly Journal of Science, King spécula que « les pensées et les désirs de la créature never n’ont jamais dépassé ceux de la brute. »

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Les Néandertaliens étaient, en moyenne, plus courts que les Homo sapiens. (Crédit: Elisabeth Daynes / Source Scientifique)

Depuis lors, les chercheurs ont récupéré des os d’environ 350 Néandertaliens, âgés de 40 000 à 200 000 ans, dans une grande partie de l’Eurasie. Les nouvelles technologies ont sondé la plaque dentaire et l’ADN des Néandertaliens, éclairant leur alimentation, leurs maladies et leur code génétique. « La recherche néandertalienne est en feu », explique Steven E. Churchill, anthropologue à l’Université Duke.

Des études génétiques ont confirmé que les Néandertaliens étaient nos cousins qui s’embrassaient, évolutivement parlant. Homo sapiens et Néandertaliens descendaient du même groupe d’ancêtres, probablement en Afrique, il y a plus de 520 000 ans. Certains membres de cette population ont émigré en Europe, où ils ont évolué en Néandertaliens, tandis que ceux qui sont restés en Afrique ont donné naissance à des humains modernes. Pendant cette période de séparation géographique, les lignées étaient en voie de devenir différentes espèces, accumulant des différences génétiques sur plusieurs générations, ce qui aurait finalement empêché le croisement. Mais avant cela, les groupes se sont rencontrés à plusieurs reprises et se sont accouplés pendant plusieurs périodes alors que les humains modernes se sont répandus en Eurasie, à partir d’il y a environ 100 000 ans.

Courts et musclés, les Néandertaliens avaient un corps adapté à l’Europe glaciaire. Leurs crânes étaient aussi grands que H. sapiens contemporain et — contrairement au stéréotype brutal — les Néandertaliens fabriquaient des armes complexes, enterraient leurs morts et utilisaient une gamme de ressources, des plantes médicinales aux plumes des oiseaux de proie. Ils étaient  » intelligents, bien adaptés et flexibles « , explique April Nowell, archéologue préhistorique à l’Université canadienne de Victoria.

Pourtant, les Néandertaliens ont peut-être été différemment intelligents: compétents dans les tâches utilitaires, mais déficients dans les sensibilités sociales et esthétiques. Parce que les Néandertaliens fabriquaient rarement des objets symboliques, comme des perles, certains anthropologues affirment qu’ils étaient incapables de pensée ou de langage symbolique. D’autres ne sont pas d’accord et notent que les Néandertaliens avaient de nombreuses adaptations possibles à la parole, y compris le partage avec nous d’une variante génétique liée à la capacité langagière.

Qu’y a-t-il dans un nom ?

Sachant que les Néandertaliens et les humains modernes se sont croisés, une minorité de chercheurs préfèrent désormais les classifications de sous-espèces : Homo sapiens neanderthalensis et Homo sapiens sapiens. Les noms ne changent pas nos relations évolutives. Bien que géographiquement séparés, les Néandertaliens et les humains modernes ont suffisamment évolué pour être facilement distingués par l’ADN et les traits physiques, mais pas assez pour rendre le métissage impossible. Ils étaient en train de devenir des espèces distinctes, mais pas tout à fait là.

En ce qui concerne la prononciation, King a nommé le premier spécimen scientifiquement décrit pour l’endroit où il a été découvert: Neander Valley, ou Neandertal—thal étant une variante orthographique du mot pour vallée. Lorsque l’Allemagne a normalisé l’orthographe au début du 20ème siècle, thal est devenu tal. Alors que le nom scientifique formel reste Homo neanderthalensis, les chercheurs divergent sur le familier, écrivant Neandertal ou Neandertal. Mais quelle que soit l’orthographe, tal et thal ont toujours été prononcés avec un « t » doux en allemand, semblable au « t » à la fin de « pensée » plutôt qu’au « th » au début du même mot.

 Carte de la Chaîne Néandertalienne -
( Crédit : Ekler/)

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En 2016, une étude génétique de plus de 50 fossiles d’Homo sapiens âgés de 7 000 à 45 000 ans a montré que la proportion d’ADN de Néandertal dans notre espèce diminuait au fil du temps. Ce schéma suggère que la plupart des gènes néandertaliens étaient nocifs pour les humains modernes et ont été désherbés de notre pool génétique: Les individus avec ces gènes néandertaliens étaient moins susceptibles de survivre et de se reproduire. Certains ADN de Néandertal persistent aujourd’hui, comprenant environ 2% des génomes de tous les non-Africains, mais il est généralement confiné à des régions « indésirables » qui ne contiennent pas de gènes vitaux.

Cependant, les Néandertaliens contribuent à un petit nombre de nos gènes fonctionnels. Pour comprendre leur effet sur les humains vivants, les chercheurs ont analysé des dizaines de milliers de génomes modernes afin de déterminer si les individus porteurs de gènes néandertaliens sont plus susceptibles d’avoir certains traits. Les résultats montrent que de nombreux Eurasiens ont des gènes néandertaliens influençant les cheveux, le teint et la fonction immunitaire, ce qui a peut-être aidé leurs ancêtres africains à s’adapter aux conditions plus froides et plus sombres de l’Europe. D’autre part, les gènes néandertaliens augmentent également le risque de dépression, d’obésité et de maladies auto-immunes. Mais avant de blâmer vos maux sur les Néandertaliens, rappelez-vous que ce sont des traits complexes, influencés par de nombreux gènes et facteurs de style de vie.

La fin des Néandertaliens

Les plus jeunes fossiles et artefacts de Néandertal datés de manière concluante datent d’environ 40 000 ans. Les chercheurs ont avancé toute une série d’explications possibles à leur disparition, y compris des périodes de froid extrême, une super-éruption volcanique ou une compétition avec toute une galerie de carnivores, des chats scimitars aux lions des cavernes, qui ont réduit les populations de Néandertaliens. D’autres hypothèses encore moins probables incluent des maladies similaires à la maladie de la vache folle, propagées par le cannibalisme.

Cependant, la plupart des chercheurs pensent que les humains modernes ont joué un rôle. « Les Néandertaliens s’éteignent juste au moment où les humains modernes y arrivent », explique Churchill. « Je ne pense pas que ce soit une coïncidence. »

Bien que les Néandertaliens aient survécu à des rencontres antérieures avec des humains modernes migrant d’Afrique, la vague qui est arrivée il y a environ 45 000 ans était différente: ils étaient armés de pointes de projectiles en pierre pouvant être tirées sur de longues distances. Néandertaliens, comme le précédent H. sapiens, fait des pointes plus épaisses, mieux pour pousser des lances utilisées à courte portée.

Et les Néandertaliens étaient peut-être déjà au bord du gouffre. Pendant au moins 80 000 ans avant leur fin, les Néandertaliens avaient une diversité génétique extrêmement faible, ce qui suggère qu’ils constituaient une petite population en voie d’extinction. Ajoutez la concurrence des humains modernes dotés de projectiles, ainsi que des conditions environnementales difficiles et des menaces comme les lions des cavernes, et vous avez « tout un tas de facteurs qui, au fil du temps, conduisent à leur disparition », dit Nowell, « une tempête parfaite. »

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