Ceci est une histoire scientifique intérieure.

Les astronomes ont repéré une poignée d’ondes radio extrêmement intenses et brèves depuis 2007, mais n’ont pas encore déterminé exactement ce qui les crée. Les explosions ont alimenté toutes sortes de spéculations sur leurs origines, des étoiles qui explosent ou entrent en collision aux civilisations extraterrestres.

Maintenant, la spéculation pourrait bientôt être résolue, trois équipes de scientifiques trouvant enfin une source claire et plausible pour les impulsions déroutantes, connues sous le nom de « sursauts radio rapides » ou FRB. En utilisant différents télescopes, des équipes aux États-Unis, au Canada et en Chine ont étudié indépendamment un FRB d’avril qui provenait de 30 000 années-lumière et n’a duré qu’une milliseconde, et les trois sont arrivés à la même conclusion: Il provenait probablement d’un magnétar de notre propre galaxie.

Un magnétar est le noyau tournant d’une étoile morte massive avec un puissant champ magnétique. Les magnétars sont si denses qu’une cuillère à café de l’un d’eux pèserait jusqu’à 1 000 pyramides de Gizeh, selon Christopher Bochenek, astronome de Caltech et auteur principal de la recherche basée aux États-Unis. Les chercheurs ont publié leurs résultats mercredi dans la revue Nature.

« Cette découverte rend plausible que la plupart des sursauts radio rapides proviennent de magnétars », a déclaré Bochenek. La rafale radio qu’ils ont examinée était des milliers de fois plus forte que toute autre chose dans la Voie lactée, a-t-il déclaré.

Jusqu’à présent, les astronomes ont eu du mal à expliquer pourquoi certaines FRB ne sont pas des événements ponctuels comme les explosions de supernova, mais semblent se répéter à la place. Les magnétars pourraient fournir la réponse, car ils tournent lentement et s’embrasent périodiquement, comme une balise de phare. Ils sont également suffisamment abondants à l’intérieur et à l’extérieur de notre galaxie pour être la source d’autres sursauts que les scientifiques ont vus.

Bochenek et son équipe ont exploré le FRB avec un réseau de petites antennes radio connues sous le nom de STARE2, qui est réparti en Californie et en Utah pour aider à identifier les emplacements des rafales et à les distinguer des signaux radio produits par les gens sur Terre. Les astronomes canadiens utilisant le télescope à CARILLON massif en Colombie-Britannique ont également attribué le FRB à un magnétar, et une collaboration chinoise a obtenu des résultats cohérents avec son propre radiotélescope.

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