En 1874, le Musée Médical de l’Armée (maintenant connu sous le nom de Musée National de la Santé et de la Médecine) a rassemblé ses premiers microscopes sous la direction du conservateur, le Lieutenant-colonel George A. Otis. Ces premiers ajouts à la collection marquent le début de la collection de microscopes Billings, qui contient aujourd’hui plus de 1200 microscopes allant de 1650 à nos jours, et est complétée par des documents connexes présents dans les Archives historiques d’Otis.

Alors que le Lieutenant-colonel John S. Billings parcourt l’Europe à la recherche d’articles médicaux historiques, il rencontre John Mayall, Jr., membre de la Royal Microscopical Society à Londres, en Angleterre. À la suite de cette relation, le musée a acheté 141 instruments à Mayall entre 1884 et 1888, le plus remarquable d’entre eux, « Le modèle de Hooke. »

Depuis ce début, la Collection de microscopes Billings est devenue l’une des collections de microscopes les plus vastes et les plus complètes au monde, comprenant des instruments qui ont été utilisés pour identifier le vecteur de la fièvre jaune par le conservateur de musée et médecin de l’armée, le major Walter Reed, et des technologies récentes telles que les microscopes électroniques à balayage et les microscopes à balayage laser.

Dessin de la conception et de la fonction du microscope Hooke par Robert Hooke, et publié dans « Micrographie. » (Image reproduite avec l’aimable autorisation de la Bibliothèque nationale de Médecine)

 » Le microscope de Hooke est généralement admis comme l’editio princeps du microscope composé, il est l’inventeur de cette forme « , selon Billings dans sa correspondance écrite avec le Musée médical de l’Armée; accessible dans les Archives historiques d’Otis. Hooke a chargé Christopher Cock de construire ce microscope, qui partageait plusieurs fonctionnalités avec les télescopes d’époque, notamment l’œilleton et un tube séparé pour la mise au point. Cependant, le microscope fonctionnait à l’opposé d’un télescope se concentrant sur l’agrandissement de quelque chose de petit. En publiant son travail dans le premier traité de microscopie intitulé « Micrographie », Hooke a consigné ses observations, y compris l’une des découvertes les plus révolutionnaires de l’histoire biologique et microscopique: la découverte des « cellules », un terme qu’il a inventé.

Détail en gros plan des yeux et de la tête d’une mouche de drone grise vue à travers le microscope Hooke, publié dans « Micrographia » de Robert Hooke. » (Image reproduite avec l’aimable autorisation de la Bibliothèque nationale de Médecine)

La découverte de Hooke à partir de ce microscope a forcé la réalisation de l’existence de structures trop petites pour être vues à l’œil nu. Antoni van Leeuwenhoek, l’un des plus grands microbiologistes du début du, probablement le premier à observer des microorganismes qu’il a appelés animalcules et qui a découvert les protozoaires et les bactéries, s’est directement inspiré de la « micrographie » de Hooke, selon Brian J. Ford, auteur de « The Leeuwenhoek Legacy. »Ford affirme que lorsque Leeuwenhoek a préparé son premier paquet de spécimens pour la Royal Society de Londres, il s’agissait exactement des mêmes sections de matériel végétal et animal que celles décrites par Hooke dans sa publication, et qu’elles étaient répertoriées dans le même ordre et dans presque les mêmes mots.

Bien que les innovations en technologie microscopique se soient considérablement améliorées, l’ère moderne de la recherche biologique et médicale découle de l’étude microscopique de la matière par Hooke. Aujourd’hui, la microscopie est utilisée pour améliorer la vie civile et militaire. Par exemple, l’Unité de recherche médicale de l’Armée des États-Unis – Kenya (USAMRU-K), créée en 1973, aide à développer et à tester des moyens améliorés de traiter les maladies infectieuses qui pourraient menacer l’armée américaine. En introduisant trente-six cours de microscopie pour les techniciens de laboratoire dans les pays africains, l’USAMRU-K utilise la microscopie pour lutter contre le paludisme. De même, le Walter Reed Army Institute of Research a utilisé la microscopie électronique à transmission pour étudier le virus Zika et isoler la souche dans une fine couche de spécimen, révélant une image claire de la structure du virus. Ces informations ont permis aux chercheurs de Walter Reed de mieux comprendre la maladie et d’établir des essais de traitement en novembre. 2016.

« J’ai traité un peu complètement des microscopes de Hooke, mais pas plus que je pense qu’ils le méritent, étant donné qu’il a été le premier à donner un véritable élan à la microscopie anglaise dans les deux branches principales dans lesquelles elle est divisée – dans les deux lesquelles son influence était remarquable », a déclaré Mayall dans les « Conférences de Cantor » de 1888.

Le directeur des collections historiques du Musée national de la Santé et de la Médecine, Alan Hawk, installe le microscope Hooke lors de la revue trimestrielle des expositions du 11 mars 2019 au musée de Silver Spring, dans le Maryland. (Divulgation: Cette image a été recadrée pour souligner le sujet.) (Photo du Ministère de la Défense par Matthew Breitbart / Released)

Bien que le microscope Hooke soit éteint depuis un certain temps, il a récemment été réinstallé lors de l’examen trimestriel des expositions du NMHM, un processus lors de l’ouverture des vitrines, de l’évaluation des expositions et de la conservation préventive. Le microscope a remplacé une coulée de corrosion de poumons d’éléphant de mer.

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