Une de mes amies m’a raconté une expérience incroyable qu’elle avait vécue bénévolement dans une ferme paradisiaque en Australie, où, en échange de quelques travaux légers comme nourrir quelques poulets et arroser le jardin, elle « a reçu l’un des plats les plus délicieux au monde, a appris l’agriculture biologique, a eu des conversations culturellement enrichissantes avec l’hôte et a même pu traîner avec des habitants de la ville voisine. »Elle a pleuré quand elle a dit au revoir.

La ferme était membre du WWOOF (Worldwide Opportunities on Organic Farms), un mouvement « mettant en relation des volontaires avec des agriculteurs et des producteurs biologiques pour promouvoir des expériences culturelles et éducatives. »En échange de travail, les fermes offrent un hébergement, de la nourriture et des opportunités pour en apprendre davantage sur les modes de vie biologiques. Une personne qui souhaite faire du bénévolat dans une telle ferme doit s’abonner elle-même à l’une des 60 organisations WWOOF, selon le pays souhaité. En devenant membre, on a accès à une liste – et à tous les autres détails qui l’accompagnent, comme la description et le contact — de toutes les fermes d’hébergement de ce groupe particulier.

Peu de temps après avoir entendu l’histoire de mon ami, j’ai commencé une aventure en Amérique centrale. Sans plan de voyage clair et contaminé par l’enthousiasme de mon ami, je me suis abonné à WWOOF Costa Rica et je me suis dirigé vers un ranch au milieu de la forêt tropicale, où je serais bénévole pendant un mois.

J’ai été submergé par le paysage dès mon arrivée au ranch. Fleurs exotiques en fleurs, animaux sauvages se déplaçant librement et arbres fruitiers chargés de papayes et de bananes prêtes à être récoltées — c’était un véritable baume pour mes yeux. Avec pour mission de devenir entièrement autosuffisant, le ranch a recyclé l’huile usagée de la cuisine en savons et détergent à lessive, transformé les déchets animaux en méthane, utilisé pour la cuisson, et produit de l’électricité à l’aide de deux générateurs hydroélectriques sur place. L’immense jardin était rempli de laitue biologique, de tomates, de choux et d’autres légumes. Tout avait l’air parfait.

Mais quand on m’a montré ma chambre, cette image de perfection a commencé à s’estomper. Pendant le mois suivant, j’ai dormi dans une cabane en bois sur un matelas moisi avec un oreiller qui m’a donné un mal de gorge et une toux constants, qui ne sont partis qu’après mon départ du ranch. J’ai dû me doucher avec de l’eau glacée alors que les températures extérieures atteignaient juste 50 ° F. Au lieu d’apprendre sur l’agriculture biologique – comme promu sur les sites Web de WWOOF et du ranch — on m’a ordonné de faire le même travail monotone jour après jour: arracher les mauvaises herbes. Après avoir terminé mon quart de travail de 6 heures, je n’ai surtout rien fait. Les vélos disponibles pour l’exploration ne pouvaient être loués que pour un coût ridiculement élevé. Le village le plus proche était à au moins trois miles. C’était comme une prison.

Les longues heures de travail acharné et le sentiment d’être exploité sont des plaintes assez courantes chez les WWOOFers.

Il est vite devenu évident que les bénévoles du ranch qui faisaient le travail le moins épuisant — comme enseigner le yoga ou donner des cours d’anglais — étaient plus appréciés. Ils dormaient dans de bien meilleures conditions, se douchaient avec de l’eau chaude, mangeaient des fruits et légumes biologiques, des yaourts, du fromage et du miel faits maison, et visitaient même la ville la plus proche à plusieurs reprises parce qu’un des travailleurs du ranch proposerait d’être leur chauffeur.

Le ranch était un éco-lodge avec des prix assez élevés. En seulement un mois, deux mariages y ont eu lieu et nous, les bénévoles, avons dû tout organiser — des décorations au service de la nourriture jusque tard dans la nuit. Nous étions utilisés comme main-d’œuvre bon marché.

En raison de ma propre expérience négative, j’ai commencé à étudier ce que les expériences des autres volontaires avaient été comme dans d’autres fermes. J’ai constaté que de longues heures de travail acharné et le sentiment d’être exploité sont des plaintes assez courantes chez les WWOOFers. J’ai parlé à un homme, David des États-Unis, qui se souvient de deux fermes différentes, l’une en Irlande et l’autre en Turquie, où il devait travailler jusqu’à 8 heures par jour, 6 jours par semaine.

 » Non seulement le travail était brutal, mais lorsque le propriétaire de la ferme partait à Dublin pour vendre ses biens, la femme me harcelait et me montrait toutes les petites choses que je faisais même légèrement mal « , a expliqué David.

Et l’expérience de David d’être humilié pour ne pas exécuter une tâche correctement semble être une autre pratique courante. Ian, également des États-Unis, se souvient d’une expérience similaire:

« On m’a donné un run-through une fois dans chaque tâche, puis on m’a attendu à performer à leur niveau pratiqué, seul, à chaque fois. On m’a donné un aperçu rapide de la procédure du marché fermier quelques minutes avant notre arrivée au marché, puis on m’a fait honte et grondé d’avoir besoin de poser des questions une fois que cela se produisait réellement. Quand j’étais anxieux et que j’avais des problèmes de mathématiques mentales, elle s’est moquée d’un client: « il était un majeur en informatique. »

Ian a fini par faire du bénévolat dans deux fermes américaines, mais les deux expériences ont été désagréables.

La troisième caractéristique négative de certaines exploitations est une alimentation inappropriée. Alors que je devais me contenter de la même assiette de riz et de haricots deux fois par jour pendant un mois, David se plaignait de la rareté de la nourriture. Son menu du jour consistait en deux tranches de fromage feta, deux tranches de tomates et environ une cuillère à soupe de miel pour le petit déjeuner, quelques morceaux de pain et une soupe très aqueuse pour le déjeuner. Le dîner était un bol de pâtes avec un peu d’huile sur le dessus.

« Le quatrième jour, j’ai même dû lui dire que nous devions arrêter de travailler parce que nos corps tremblaient vraiment. »

De nombreux bénévoles sont poussés à quitter leur ferme d’accueil plus tôt que prévu, mais il est extrêmement rare de voir un commentaire négatif sur une ferme qui préviendrait un futur bénévole de partir.

Et puis il y a le logement. Je suis certain qu’aucun Wwoofer ne s’attend à un hôtel 5 étoiles avec des draps soyeux, cependant des règles de base devraient exister et ces fermes devraient être tenues de les respecter. Les espaces humides et sombres avec des matelas et des oreillers moisis, ou « un tipi, constamment jonché d’araignées et de rats » — comme dans la chambre de Ian dans une ferme américaine — ne suffisent tout simplement pas.

De nombreux bénévoles sont poussés à quitter leur ferme d’accueil plus tôt que prévu, mais il est extrêmement rare de voir un commentaire négatif sur une ferme qui préviendrait un futur bénévole de partir. Bien que l’un des hôtes de Ian ait admis que les anciens Wwoofers avaient mis fin à leur séjour plus tôt, cette ferme n’avait que des commentaires positifs en ligne. Il en va de même pour le ranch costaricien où je me suis porté volontaire. Tous les éloges des bénévoles précédents l’ont fait ressembler à un paradis, mais pendant mon séjour, il y avait une fille qui, après seulement une semaine, s’est enfuie en larmes à cause de toutes les souffrances qu’elle avait endurées. Je n’étais pas le seul insatisfait.

Après avoir quitté la première ferme, Ian a décidé de s’abstenir en annonçant publiquement son malaise: « Une partie de moi se sentait mal parce que la femme était dans un état émotionnel si fragile. Une autre partie craignait qu’un examen négatif de la ferme soit rencontré avec un examen négatif sur mon profil. Je dois imaginer que ce sont des raisons courantes pour lesquelles les critiques négatives sont si rares. »

Il convient de mentionner que toutes les organisations WWOOF nationales n’ont pas de système de rétroaction ou de référence. Au lieu de cela, la majorité ont des procédures de plaintes strictes, selon les règles de WWOOF. « S’ils reçoivent une plainte au sujet d’un hôte, elle fait l’objet d’une enquête. Si la plainte est confirmée, ils sont retirés de nos listes et ne peuvent plus y adhérer « , indique la page. Néanmoins, j’ai trouvé des publications sur Internet de pas mal de blogueurs, arguant que l’organisation n’a pas du tout répondu à leur plainte.

Selon les informations publiées sur son site internet, les organisations WWOOF agissent uniquement comme des agences de contact entre les fermes et les bénévoles. Alors que certains d’entre eux visitent chaque hôte avant d’être acceptés, d’autres ne font aucun contrôle — ce qui conduit à des situations comme celle de Ian, où les poulets ne sont nourris que de restes de table, les moutons sont laissés mourir de faim et les ratons laveurs sont abattus et jetés à un chien comme un jouet.

Étant donné que l’adhésion à WWOOF n’est pas gratuite – elle coûte jusqu’à 72 USD par an, selon le groupe –, elle devrait garantir que les fermes respectent certaines normes de base. Cela empêcherait les hôtes aux conditions inappropriées de devenir membre de WWOOF et rétablirait la confiance de Wwoofer dans l’organisation. Quand j’ai quitté la ferme, j’ai juré que je ne serais plus jamais volontaire dans l’une de ces fermes. Et il y a beaucoup d’anciens Wwoofers avec un ressentiment similaire — malgré les intentions positives de l’organisation.

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