WASHINGTON

Quand un chacal n’est-il pas un chacal? Quand c’est un loup.

Les chacals dorés et les loups dorés se ressemblent, se ressemblent et ont longtemps été considérés comme la même espèce. Ils ont une taille de corps similaire, une construction semblable à celle d’un loup, la forme de la tête, les dents et la couleur de la fourrure.

Comme dirait le conte de fées, « Mieux vaut te tromper, ma chère. »

Les chacals dorés trouvés dans certaines parties de l’Afrique, du Moyen-Orient, de l’Asie et de l’Europe sont constitués de deux espèces entièrement distinctes, disent les scientifiques, celles d’Afrique étant différentes des autres. Les chercheurs en ont fait l’annonce jeudi, après une analyse génétique complète.

Le nom scientifique du chacal doré est Canis aureus. Les chercheurs ont proposé de renommer ceux d’Afrique Canis anthus, ou le loup doré africain. La découverte fait passer de 35 à 36 le nombre d’espèces vivantes de la famille des mammifères appelée Canidae, qui comprend les chiens, les loups, les renards, les coyotes et les chacals.

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 » Nos résultats ont montré que les chacals dorés africains et eurasiens étaient distincts sur tous les marqueurs génétiques que nous avons testés, y compris les données de génomes entiers, suggérant qu’il s’agit de lignées évoluant indépendamment « , a déclaré Klaus-Peter Koepfli, généticien de la conservation et de l’évolution au Smithsonian Conservation Biology Institute à Washington.

Koepfli a déclaré que les données génétiques indiquaient que les deux lignées ne sont même pas étroitement liées, la population africaine étant plus étroitement liée aux loups gris et aux coyotes.

Le loup doré d’Afrique se trouve en Afrique du Nord et de l’Est, avec peut-être certains au Moyen-Orient, tandis que le chacal doré d’Eurasie se trouve du sud de l’Europe au Moyen-Orient et à travers le sud de l’Asie jusqu’à la limite de l’Asie du Sud-Est au Vietnam, ont déclaré les chercheurs.

« Nous ne trouvons aucune preuve de la présence du chacal doré eurasien en Afrique continentale », a déclaré Koepfli.

Les deux espèces prospèrent dans une variété d’habitats, des savanes sèches en Afrique aux forêts tropicales en Asie du Sud-Est. Ils sont omnivores et mangent une grande variété d’aliments allant des petits mammifères aux fruits.

Les chercheurs ont déterminé que la lignée du chacal doré africain s’est séparée de la lignée comprenant les loups gris et les coyotes il y a environ 1,3 million d’années, tandis que la lignée du chacal doré eurasien s’est séparée environ 600 000 ans plus tôt.

« L’un des principaux points à retenir de notre étude est que même parmi des espèces bien connues et répandues telles que le chacal doré, il y a le potentiel de découvrir une biodiversité cachée, et que de telles découvertes sont encore plus possibles en utilisant des données échantillonnées à partir de génomes entiers », a déclaré Koepfli.

La recherche a été publiée dans la revue Current Biology.

(Édité par Sandra Maler)

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