Nikola Tesla est né sujet de l’Empire austro-hongrois en 1856 dans une région montagneuse de la péninsule balkanique connue sous le nom de Lika. Son père Milutin et sa mère Djuka étaient tous deux d’origine serbe. Le père de Tesla était un prêtre orthodoxe sévère mais aimant, qui était aussi un écrivain et un poète doué. À un jeune âge, Tesla s’est plongé dans la bibliothèque de son père. La mère de Tesla était une femme travailleuse aux nombreux talents qui créait des appareils électroménagers pour s’acquitter de ses responsabilités à la maison et à la ferme. L’un d’eux était un batteur à œufs mécanique. Tesla a attribué tous ses instincts inventifs à sa mère.

Tesla a commencé ses études à la maison et a ensuite fréquenté le gymnase de Carlstadt, en Croatie, excellant dans ses études en cours de route. Signe précoce de son génie, il était capable d’effectuer un calcul intégral dans son esprit, incitant ses professeurs à penser qu’il trichait. Pendant cette période, le jeune « Niko » a vu une gravure sur acier des chutes du Niagara. Dans son imagination, il est apparu une énorme roue à eau tournée par la puissante cataracte. Il a dit à un oncle qu’il irait un jour en Amérique et capturerait de l’énergie de cette manière. Trente ans plus tard, il a fait exactement cela. Malgré sa créativité précoce, Tesla n’a pas commencé à se considérer comme un inventeur avant d’être un jeune adulte.

Passionné de mathématiques et de sciences, Tesla avait à cœur de devenir ingénieur mais était « constamment opprimé » par l’insistance de son père pour qu’il entre dans la prêtrise. À l’âge de dix-sept ans, Tesla a contracté le choléra et a habilement exigé une concession importante de son père: l’aîné Tesla a promis à son fils que s’il survivait, il serait autorisé à fréquenter la célèbre École polytechnique autrichienne de Graz pour étudier l’ingénierie. Le souhait de Tesla est devenu une réalité.

À l’école polytechnique, Tesla a commencé ses études en génie mécanique et électrique. Un jour, un professeur de physique a montré à la classe de Tesla une nouvelle dynamo Gramme qui — en utilisant du courant continu — pourrait être utilisée à la fois comme moteur et comme générateur. Après l’avoir regardé pendant un certain temps, Tesla a suggéré qu’il pourrait être possible de supprimer un ensemble de connexions d’étincelles inefficaces appelées commutateurs. Cela, dit son professeur amusé, serait comme construire une machine à mouvement perpétuel! Même Tesla ne pouvait espérer réaliser un tel exploit. Au cours des années suivantes, le défi a obsédé Tesla, qui savait instinctivement que la solution résidait dans des courants électriques qui alternaient.

Ce n’est qu’à l’âge de vingt-quatre ans, alors que Tesla vivait à Budapest et travaillait pour le Central téléphonique, que la réponse lui est venue:

Un après-midi, ce qui est toujours présent dans mes souvenirs, je me promenais avec mon ami dans le parc de la ville et récitais de la poésie. À cet âge, je connaissais des livres entiers par cœur, mot pour mot. L’un d’eux était le Faust de Goethe. Le soleil se couchait et me rappelait un passage glorieux :

La lueur se retire, c’est fait le jour du labeur ;
Là-bas, elle s’empresse, de nouveaux champs de vie explorant ;
Ah, qu’aucune aile ne puisse me soulever du sol
Sur sa piste à suivre, suivez la montée en flèche !

Alors que j’ai prononcé ces paroles inspirantes, l’idée est venue comme un éclair et en un instant la vérité a été révélée. J’ai dessiné avec un bâton sur le sable le diagramme montré six ans plus tard dans mon discours devant l’American Institute of Electrical Engineers.

Ce fut l’invention du moteur à induction, une avancée technologique qui allait bientôt changer le monde.

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