Les humains consacrent beaucoup de temps et d’efforts à réfléchir à des moyens de conserver leurs cheveux. À l’échelle mondiale, le marché des produits de perte de cheveux devrait atteindre 11,8 milliards de dollars d’ici 2024. Le peigne vaporeux de Donald Trump n’est qu’un exemple de notre fascination pour le dos des gens — ou son absence. Nous perdons tous des cheveux tout au long de notre vie, mais quelle est la perte normale?

Les poils terminaux, c’est-à-dire les poils présents sur la tête, les sourcils, les cils et les poils pubiens, sont essentiellement trois bobines distinctes de protéines tordues et colorées par la mélanine, un produit chimique pigmentant présent dans notre peau et nos iris, explique Shani Francis, dermatologue et directeur du Center of Hair Disorders à Evanston, Illinois. Que nos cheveux soient bouclés ou raides est atténué par la forme des follicules pileux eux-mêmes: les follicules pileux symétriques ont tendance à produire des cheveux raides; les cheveux asymétriques produisent des cheveux plus bouclés.

La période de croissance des poils de la tête est comprise entre deux et six ans, mais tout le monde a une combinaison de follicules pileux à période de croissance courte et longue. Toute personne qui pousse ses cheveux longs peut le faire en partie parce que plus de leurs follicules pileux ont de longues périodes de croissance. Les cheveux de la plupart des gens poussent à des taux similaires, entre quatre et six pouces par an, selon la génétique. Mais la longueur des cheveux est plus liée à l’usure à laquelle ils sont soumis, y compris à quel point ils sont coiffés, explique Francis. Tirer les cheveux bien en arrière, les brosser vigoureusement et même les sécher avec une serviette peuvent casser des mèches individuelles.

Les cheveux poussent en cycles, mais pas simultanément. « Chaque cheveu a sa propre horloge », a déclaré Francis. Ainsi, sur les quelque 90 000 à 150 000 poils sur nos têtes, chacun d’entre eux grandit, se « repose » (les cheveux sont toujours dans le follicule mais ne gagnent plus de longueur pendant environ deux à trois mois), ou tombe, chacun à des rythmes différents. Il est tout à fait normal que certaines mèches de cheveux qui ont atteint la fin de leur cycle tombent quotidiennement — alors ne paniquez pas si votre brosse à cheveux ressemble un peu à une mauvaise herbe après une douche. Les blogs de beauté suggèrent que les cheveux bouclés tombent plus que les cheveux raides après avoir pris une douche, car les personnes aux cheveux bouclés ont tendance à se brosser les cheveux moins souvent.

Mais lorsque vos cheveux tombent en morceaux, c’est probablement le signe d’un problème de synchronisation lié à une sorte de stress majeur sur le corps. La grossesse, la chirurgie, les périodes d’insomnie, les problèmes de thyroïde ou les carences nutritionnelles perturbent les cycles normaux de nos cheveux. « Le corps est submergé et ne veut pas consommer d’énergie inutile pour pousser les cheveux », explique Francis. « Le corps dit aux cheveux de pousser pour se reposer prématurément. »Tout d’un coup, environ 40% des cheveux cessent de pousser. Lorsque cette phase de repos est terminée, elle tombe en grosses touffes. Les cheveux peuvent également tomber à la suite de la chimiothérapie, mais c’est souvent parce que la chimio attaque toutes les cellules à croissance rapide, y compris les cellules cancéreuses et les follicules pileux, provoquant une perte immédiate.

La perte progressive des cheveux, en particulier chez les hommes, est normale avec l’âge. Les follicules pileux sont particulièrement sensibles à l’hormone sexuelle dihydrotestostérone (DHT), une version modifiée de la testostérone. Quand ils prennent de la DHT, ils rétrécissent et produisent des poils plus petits. Bien que les hommes produisent généralement moins de testostérone en vieillissant, la sensibilité de leur follicule pileux à la DHT augmente; en conséquence, une plus grande partie de leurs follicules pileux se contractent, ce qui entraîne des plaques chauves.

Maintenant que nous avons évolué pour porter des vêtements et vivre dans des environnements à climat contrôlé, pour beaucoup, il n’y a pas de réel avantage évolutif à avoir des cheveux. Mais les cheveux de tête fournissent toujours des fonctions importantes comme nous donner des commentaires sur notre santé et la protection contre le soleil. C’est quelque chose que nous n’apprécions pas souvent, jusqu’à ce qu’il soit parti.

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