Théories du changement progressif

Certains paléontologues considèrent traditionnellement qu’une espèce peut être transformée progressivement en une espèce successive. De telles espèces successives dans la séquence évolutive sont appelées chronospèces. Les frontières entre les chronospèces sont presque impossibles à déterminer au moyen de critères anatomiques ou fonctionnels objectifs; ainsi, il ne reste plus qu’à deviner de tracer une frontière à un moment donné. Une telle limite chronologique peut devoir être tracée arbitrairement entre les derniers survivants de H. erectus et les premiers membres d’une espèce successive (par exemple, Homo sapiens). Le problème de la définition des limites des chronospèces n’est pas propre à H. erectus; c’est l’une des questions les plus épineuses de la paléontologie.

Un tel changement progressif avec continuité entre les formes successives a été postulé en particulier pour l’Afrique du Nord, où H. erectus à Tighenif est considéré comme ancestral pour les populations ultérieures à Rabat, Temara, Jebel Irhoud, et ailleurs. Le gradualisme a également été postulé pour l’Asie du Sud-Est, où H. erectus à Sangiran pourrait avoir progressé vers des populations telles que celles de Ngandong (Solo) et du marais de Kow en Australie. Certains chercheurs ont suggéré que des développements similaires auraient pu se produire dans d’autres parties du monde.

L’interrelation supposée de la réalisation culturelle et de la forme et de la taille des dents, des mâchoires et du cerveau est un état de choses théorisé avec lequel certains paléoanthropologues sont en désaccord. Tout au long des archives fossiles humaines, il existe des exemples de dissociation entre la forme et la taille du crâne d’une part et la réalisation culturelle d’autre part. Par exemple, un H. erectus au cerveau plus petit a peut-être été parmi les premiers humains à apprivoiser le feu, mais des personnes au cerveau beaucoup plus gros dans d’autres régions du monde vivant plus tard dans le temps n’ont laissé aucune preuve qu’elles savaient comment le manipuler. Le gradualisme est au cœur de l’hypothèse dite « multirégionale » (voir évolution humaine), dans laquelle il est théorisé que H. erectus a évolué en Homo sapiens non pas une mais plusieurs fois comme chaque sous-espèce de H. erectus, vivant sur son propre territoire, a passé un certain seuil critique postulé. Cette théorie dépend de l’acceptation d’un seuil erectus-sapiens supposé comme correct. Elle est opposée par les partisans de l’hypothèse « hors d’Afrique », qui trouvent le concept de seuil en contradiction avec la théorie génétique moderne du changement évolutif.

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