Terre, troisième planète du Soleil et cinquième plus grande planète du système solaire en termes de taille et de masse. Sa caractéristique la plus remarquable est que ses environnements proches de la surface sont les seuls endroits de l’univers connus pour abriter la vie. Il est désigné par le symbole ♁. Le nom de la Terre en anglais, la langue internationale de l’astronomie, dérive du vieil anglais et des mots germaniques pour terre et terre, et c’est le seul nom pour une planète du système solaire qui ne provient pas de la mythologie gréco-romaine.

Earth
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Une image composite de la Terre capturée par des instruments à bord du satellite Suomi National Polar-orbiting Partnership de la NASA, 2012.

NASA / NOAA / GSFC / CENTRALE nucléaire de Suomi / VIIRS / Norman Kuring

 Un composite de six orbites distinctes prises le 23 janvier 2012 par le satellite Suomi National Polar-orbiting Partnership. Il a été pris par un nouvel instrument volant à bord de la centrale nucléaire de Suomi, le Visible Infrared Imaging Radiometer Suite (VIIRS) Blue Marble 2012 Earth
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Depuis la révolution copernicienne du XVIe siècle, à laquelle l’astronome polonais Nicolaus Copernic a proposé un modèle de l’univers centré sur le Soleil (voir système héliocentrique), les penseurs éclairés considèrent la Terre comme une planète comme les autres du système solaire. Les voyages simultanés en mer ont fourni la preuve pratique que la Terre est un globe, tout comme l’utilisation par Galilée de son télescope nouvellement inventé au début du 17ème siècle a rapidement montré que diverses autres planètes étaient également des globes. Ce n’est cependant qu’après l’aube de l’ère spatiale, lorsque des photographies de fusées et de vaisseaux spatiaux en orbite ont capturé pour la première fois la courbure dramatique de l’horizon terrestre, que la conception de la Terre comme une planète à peu près sphérique plutôt que comme une entité plate a été vérifiée par l’observation humaine directe. Les humains ont vu pour la première fois la Terre comme un orbe complet flottant dans la noirceur de l’espace en décembre 1968, lorsque Apollo 8 a transporté des astronautes autour de la Lune. Les sondes spatiales robotiques en route vers des destinations au-delà de la Terre, telles que la sonde Galileo et la sonde Near Earth Asteroid Rendezvous (NEAR) dans les années 1990, ont également regardé en arrière avec leurs caméras pour fournir d’autres portraits uniques de la planète.

Vue d’une autre planète du système solaire, la Terre apparaîtrait brillante et de couleur bleuâtre. Le plus facile à voir à travers un grand télescope serait ses caractéristiques atmosphériques, principalement les motifs tourbillonnants de nuages blancs de la latitude moyenne et des tempêtes tropicales, répartis dans des ceintures latitudinales à peu près autour de la planète. Les régions polaires apparaîtraient également d’un blanc brillant, à cause des nuages au-dessus et de la neige et de la glace en dessous. Sous les motifs changeants des nuages apparaîtraient les océans bleu-noir beaucoup plus sombres, interrompus par des taches fauves occasionnelles de terres désertiques. Les paysages verdoyants qui abritent la plupart de la vie humaine ne seraient pas facilement visibles de l’espace. Non seulement ils constituent une fraction modeste de la superficie terrestre, qui elle-même représente moins d’un tiers de la surface de la Terre, mais ils sont souvent obscurcis par des nuages. Au fil des saisons, certains changements dans les schémas orageux et les ceintures de nuages sur Terre seraient observés. La croissance et la récession du bonnet de neige hivernal dans les régions terrestres de l’hémisphère Nord seraient également importantes.

Les scientifiques ont appliqué toute la batterie d’instruments modernes à l’étude de la Terre d’une manière qui n’a pas encore été possible pour les autres planètes; ainsi, on en sait beaucoup plus sur sa structure et sa composition. Cette connaissance détaillée, à son tour, fournit un aperçu plus approfondi des mécanismes par lesquels les planètes en général se refroidissent, par lesquels leurs champs magnétiques sont générés et par lesquels la séparation des éléments les plus légers des éléments les plus lourds au fur et à mesure que les planètes développent leur structure interne libère de l’énergie supplémentaire pour les processus géologiques et modifie les compositions crustales.

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La surface de la Terre est traditionnellement subdivisée en sept masses continentales: Afrique, Antarctique, Asie, Australie, Europe, Amérique du Nord et Amérique du Sud. Ces continents sont entourés de quatre plans d’eau majeurs: les océans Arctique, Atlantique, Indien et Pacifique. Cependant, il est pratique de considérer des parties distinctes de la Terre en termes de couches concentriques, à peu près sphériques. S’étendant de l’intérieur vers l’extérieur, ce sont le noyau, le manteau, la croûte (y compris la surface rocheuse), l’hydrosphère (principalement les océans, qui remplissent les endroits bas de la croûte), l’atmosphère (elle-même divisée en zones sphériques telles que la troposphère, où se produisent les conditions météorologiques, et la stratosphère, où se trouve la couche d’ozone qui protège la surface de la Terre et ses organismes contre les rayons ultraviolets du Soleil) et la magnétosphère (une énorme région de l’espace où le champ magnétique terrestre domine le comportement des particules chargées électriquement provenant du Soleil).

Les connaissances sur ces divisions sont résumées dans cet aperçu orienté astronomiquement. La discussion complète d’autres traitements orientés vers les sciences de la Terre et les sciences de la vie. La figure et les dimensions de la Terre sont discutées dans l’article géodésie. Son champ magnétique est traité dans l’article champ géomagnétique. L’évolution précoce de la Terre solide et de son atmosphère et de ses océans est couverte par l’histoire géologique de la Terre. Le développement géologique et biologique de la Terre, y compris ses caractéristiques de surface et les processus par lesquels ils sont créés et modifiés, sont discutés en géochronologie, relief continental et tectonique des plaques. Le comportement de l’atmosphère et de ses parties externes ténues et ionisées est traité dans l’atmosphère, tandis que le cycle de l’eau et les principales caractéristiques hydrologiques sont décrits dans l’hydrosphère, l’océan et la rivière. La Terre solide en tant que domaine d’étude est couverte par les sciences géologiques, les méthodes et les instruments utilisés pour étudier la surface et l’intérieur de la Terre sont discutés dans l’exploration de la Terre, et l’histoire de l’étude de la Terre de l’Antiquité à l’époque moderne est étudiée dans les sciences de la Terre. L’écosystème mondial des organismes vivants et leur strate vitale sont détaillés dans biosphère.

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