Dans son appartement aménagé avec goût à Bandra, à Mumbai, il est humiliant de voir l’acteur Rohini Hattangadi jongler entre nous accueillir et se maquiller. L’acteur de 68 ans est le premier acteur indien à remporter un BAFTA (décerné par la British Academy of Film and Television Arts) et a également remporté un prix national. Mais le rôle pour lequel elle est la plus connue a atterri dans son assiette à l’âge de 27 ans et devait incarner un homme de 74 ans. Elle a joué le personnage de Kasturba Gandhi dans le film légendaire de Richard Attenborough en 1982, Gandhi. Hattangadi revisite ses souvenirs de travail dans cette adaptation cinématographique emblématique de sa vie.

Un jeune diplômé de la National School of Drama qui s’intéresse plus au théâtre qu’au cinéma reçoit un appel de Richard Attenborough pour jouer un personnage beaucoup plus âgé. Quelle a été votre première réaction ?

Eh bien, au début, c’était très naïf de ma part, mais je ne connaissais pas l’ampleur du film. Pour moi, c’était juste un rôle dans un film anglais. En raison de mes antécédents en théâtre, j’ai été appelé pour une entrevue par Sir Richard — à cette époque, il était Sir Richard, il est devenu Lord par la suite — à l’hôtel Centaur. Il a été arrangé par une autre artiste de théâtre, Dolly Thakore, sa liaison ici. Je lui ai dit que je n’avais fait que trois films, mais que j’avais une formation théâtrale. Donc, toute notre conversation portait sur le théâtre, sans aucune mention du film. Le lendemain, Dolly m’a téléphoné et je suis allée chez l’épicier et je l’ai appelée, car je n’avais pas de téléphone. Elle m’a dit que j’avais été sélectionnée pour aller en Angleterre pour un test d’écran. Je n’avais même pas de passeport. Elle m’a emmené au bureau des passeports et d’une manière ou d’une autre, j’ai obtenu un passeport temporaire valide pour six mois. On nous a donné une scène pour le faire, où Kasturba, en Afrique du Sud, refuse de nettoyer les latrines. Comme un artiste de théâtre discipliné, j’étais parfaitement préparé, depuis mon bindi jusqu’aux bracelets et au mangalsutra. Ils avaient fait trois paires de Gandhi et de Kasturba pour l’audition. J’étais avec Ben Kingsley, le deuxième couple était Naseeruddin Shah et Smita Patil, et le troisième était John Hurt et Bhakti Barve. Ben et moi avons réussi.

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Attenborough a-t-il mentionné pourquoi vous avez fait la coupe tous les deux?

Je pense que lorsque nous avons fait la scène, ils ont pensé que Ben et moi y arriverions à cause de notre apparence. Sir Richard a mentionné que même s’il estimait que Smita Patil était un acteur merveilleux, j’avais l’air plus provincial et convenait au rôle. Il a dit que Smita était trop belle pour jouer à Kasturba !

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Parlez-nous de Ben Kingsley et de la préparation qu’il a dû faire pour entrer dans la peau du personnage de Gandhi.

Ben et moi avons dû apprendre à opérer un charkha. De plus, j’ai été formé à l’élocution parce que je devais me débarrasser de mon accent maharashtrien, pendant que Ben s’entraînait au yoga, parce qu’il devait s’accroupir et à cause d’une blessure à la hanche, il a trouvé ça difficile. Nous étions censés rechercher nos personnages. Alors que Ben a trouvé beaucoup de littérature sur le Mahatma Gandhi, je n’ai trouvé que deux livres sur Kasturba — Hamari Ba de Vanmala Parikh, et Ba Aur Bapu Ki Sheetal Chhaya Mein de Sushila Nayar. Les deux livres étaient des souvenirs très personnels des auteurs et, par conséquent, limités. Chaque fois que Ben recevait de la littérature sur Kasturba, il me la transmettait. Un couple, M. et Mme Handa, nous a instruits Ben et moi sur plusieurs aspects de la vie de Gandhi et Ba. Tous les quatre, nous nous asseyions et échangions des notes pendant des heures.

Après avoir lu la biographie de Gandhi par Louis Fischer (La vie du Mahatma Gandhi), Sir Richard a passé plus de 18 ans à essayer de réaliser ce film. Pandit Jawaharlal Nehru lui-même a autorisé le film, mais après sa mort en 1964, le projet a été mis en veilleuse. India Gandhi a soutenu le film et a obtenu que la National Film Development Corporation donne des fonds pour la production. Au moment du tournage, saviez-vous combien il a fallu pour que le film arrive enfin sur les parquets?

Encore une fois très naïve de moi, je n’étais pas du tout au courant de ces choses. Mais finalement, j’ai appris à le savoir parce que pendant le tournage, j’ai réalisé que Sir Richard connaissait Gandhi à l’envers. Je me débattais avec le calcul mental de l’âge de Kasturba, pour des scènes importantes comme celle sur les vêtements anglais brûlants, mais avant que je puisse consulter le script, il connaîtrait la réponse. Sir Richard était obsédé par Gandhi. Quand j’ai lu la biographie, cela révélait à quel point nous, Indiens, connaissions peu Gandhi. À propos de la lutte que Sir Richard a dû traverser, je sais juste qu’il y avait une opposition visible à la réalisation de ce film. Il y avait des groupes qui disaient: « Gandhi par film kaise bana sakte hain (Comment peut-on faire un film sur Gandhi?) ». Richard et Ben avaient tous deux des gardes de sécurité personnels avec eux tout au long du tournage.

Vous, ainsi que plusieurs autres membres de la distribution, dont Alyque Padamsee (qui jouait Mohammed Ali Jinnah), Neena Gupta (qui jouait Abha, le préposé de Gandhi) et Pankaj Kapur (qui jouait Pyarelal, le secrétaire de Gandhi), étiez connus à l’époque pour votre travail dans le cinéma parallèle. L’urgence avait pris fin et l’atmosphère politique dans le pays était instable. Et ici, vous faisiez tous un film soutenu par le gouvernement. Était-ce un paradoxe?

Pas que je sache. J’étais totalement dans le rôle et le film et la seule chose dont je me souviens était de savoir qu’il y avait une opposition au film, et c’est tout. Je n’étais pas au courant de la politique de celui-ci, en fait.

Comment était-ce sur les plateaux ? Était-ce très différent des trois films précédents que vous aviez réalisés à ce moment-là?

Oh, oui. Les détails sur les décors de Gandhi étaient très minutieux. Il y avait une discipline immense et rien n’était tenu pour acquis. Si Gandhi utilisait un certain type d’ustensile spécifique, il devait être sur le plateau. Je me souviens que notre set était sur les rives de Yamuna à Badarpur (frontière de Delhi). Et sur l’autre rive, une découpe de cheminées était nécessaire. L’unité a des découpes exactement comme celles des cheminées des usines de textile à Ahmedabad. La rive de l’autre côté ne devait même pas être dans le cadre de la caméra. Ils ne voulaient prendre aucune chance même si un aperçu devait se montrer. Ça devait être parfait. À Mumbai, nous tournions des scènes basées en Afrique du Sud. Et j’ai soudain vu des zèbres. Je me demandais d’où Sir Richard avait amené des zèbres à Mumbai. On m’a alors dit qu’ils avaient peint des rayures sur les ânes pour les faire ressembler à des zèbres ! Il a dit qu’on ne peut pas avoir les girafes d’Afrique du Sud ici, au moins on peut gérer les zèbres.

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L’une des scènes emblématiques du film était les funérailles du Mahatma Gandhi. Il est entré dans le Livre Guinness des Records car 300 000 personnes ont assisté au tournage. Était-ce prévu à cette échelle?

La procession était prévue, mais ils ne savaient pas que beaucoup de gens se présenteraient. Il a été annoncé dans les journaux et à la radio, les gens ont été invités à venir se joindre à la scène des funérailles de Gandhi du film. On leur a dit de ne pas porter de vêtements rangeen (colorés). Il y avait 12 caméras couvrant tout le parcours. Govind Nihalani (aujourd’hui, un réalisateur renommé) opérait la caméra à la porte de l’Inde. Ils ont tourné la scène le 30 janvier, le jour même de l’assassinat de Gandhi. Si vous comparez la photo réelle des funérailles de Gandhiji, et la photo de la scène dans le film, il y a une similitude frappante. Sir Richard a réussi à le recréer avec brio.

Pendant le tournage, pourriez-vous prévoir que Gandhi deviendrait un film aussi marquant en termes de succès commercial et d’acclamation critique? Il a récolté huit Oscars et 130 millions de dollars au box-office.

Comme je l’ai mentionné, je n’ai réalisé l’ampleur du film que vers la fin de son tournage. Il y avait un show privé pour l’équipe, et ça m’a laissé sans voix. Raungte khade ho rahe le simple (j’avais la chair de poule). Après la sortie, les gens ont lentement commencé à apprécier le film. L’Inde est devenue connue en Occident à cause de Gandhi. Sinon, ils pensaient toujours que les tigres erraient dans les rues en Inde.

La perception du Mahatma Gandhi a connu des hauts et des bas au fil des ans, et les gens ont des points de vue opposés sur la pertinence de la philosophie gandhienne. Votre point de vue sur Gandhi a-t-il changé au fil des ans?

Gandhiji a été éduqué dans une atmosphère anglaise, et si vous comprenez les Britanniques, vous pouvez vraiment comprendre son principe d’offrir l’autre joue quand on vous en gifle une. Gandhiji connaissait bien l’esprit des Britanniques et c’est pourquoi il était capable de les manipuler. C’est pourquoi il a réussi. Pendant la lutte pour l’indépendance, il a souvent pris de mauvaises décisions, mais s’est arrêté. Et est retourné sur eux. Donc, il expérimentait aussi. En tout cas, ses enseignements de base sur l’éducation, la propreté, l’éducation, l’autonomie, sont des choses qui ne peuvent être opposées.

Êtes-vous toujours en contact avec d’autres acteurs du film?

Pas vraiment. Une ou deux fois quand Ben a visité l’Inde, je l’ai rencontré. Jusqu’à ce qu’il soit vivant, Sir Richard envoyait des cartes de voeux à chaque Noël.

À l’ère des remakes à Bollywood, pensez-vous qu’un film comme Gandhi pourrait un jour être refait par les acteurs et réalisateurs de la génération actuelle?

Peut-être. Je ne veux pas dire qu’ils ne le pourront pas. Il y a de bons acteurs autour. C’est juste qu’en Inde, nous avons mis quelqu’un comme Gandhi sur un piédestal. Il serait donc très difficile pour les Indiens de lui montrer un défaut. C’est pourquoi il a fallu un non Indien pour le faire si magnifiquement. Mais alors, d’après les professionnels du cinéma actuels, si quelqu’un devait explorer Gandhi sous un angle complexe et différent, il devrait être le bienvenu. Pourquoi pas?

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