Primo americano nello Spazio

All’inizio del 1961, la NASA scelse Shepard al posto di Glenn e Grissom, gli altri due finalisti, per essere il primo americano nello spazio. Gli stessi astronauti avevano tentato di minimizzare l’importanza della selezione del primo astronauta. John Glenn ha detto, ” Abbiamo cercato di farla finita con un sacco di questo discorso su chi sarà il primo su questo, perché sentiamo molto fortemente che questo è molto più grande di cui il nome sembra essere sul primo biglietto.”I preparativi per il primo volo spaziale con equipaggio americano iniziarono quindi in uno spirito di cooperazione. Glenn agì come riserva di Shepard, pronto se Shepard non fosse in grado di volare, e Slayton servì come contatto radio di Shepard al Mercury Control Center. Anche gli altri astronauti avevano delle responsabilità durante il volo di Shepard.

Il 5 maggio 1961, Freedom 7 decollò da Cape Canaveral, in Florida. Shepard pilotò la capsula Mercury 115 miglia sopra la superficie terrestre e 302 miglia attraverso l’Oceano Atlantico. Dopo essere atterrato sano e salvo nell’Atlantico, Shepard fu prelevato dall’acqua dal pilota di un elicottero; le sue prime parole furono: “Uomo, che corsa!”Anche se il viaggio è durato solo circa quindici minuti, il viaggio di Shepard è stato quasi tecnicamente perfetto, e ha aperto la strada a molti altri voli degli astronauti statunitensi. Shepard è tornato a ticker-tape parate, e ha ricevuto una medaglia dal presidente John F. Kennedy.

Dopo il suo volo storico Shepard non vedeva l’ora di future missioni. Nel 1963, tuttavia, gli fu diagnosticata la sindrome di Meniere, una malattia dell’orecchio interno che produce nausea, vertigini e problemi di udito. La NASA rimosse Shepard dal servizio di volo attivo e lo riassegnò alla struttura NASA di Houston, in Texas, dove divenne capo dell’Ufficio Astronauti. Anche se è diventato abbastanza ricco a seguito di investimenti immobiliari e bancari durante i prossimi anni, ha desiderato per il volo spaziale. Nel 1968, ha subito un’operazione di successo in cui un piccolo tubo di scarico è stato impiantato nel suo orecchio interno. Shepard fece domanda di riammissione al servizio attivo e nel 1969 la sua pazienza e determinazione furono ricompensate quando la NASA lo scelse per comandare il volo Apollo 14 sulla luna. “Penso che se una persona vuole qualcosa abbastanza male”, disse una volta Shepard, ” deve solo resistere e continuare a farlo.”

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