Nel 1856, i lavoratori delle cave inavvertitamente spalato alcune ossa da una grotta e 65 piedi lungo i ripidi pendii della Valle di Neander, in Germania. Recuperati dal proprietario della cava, i fossili avrebbero innescato lo studio dell’evoluzione umana.

Le ossa erano umane, ma non del tutto: gli arti erano spessi, le costole insolitamente arrotondate e il cranio parziale aveva una fronte sporgente e una forma oblunga. Alcuni primi studiosi hanno sostenuto che si trattava di un individuo malformato, o anche un soldato cosacco con rachitismo. Ma il geologo William King lo chiamò Homo neanderthalensis, il primo ominide fossile scientificamente chiamato, anche se tenuto in bassa considerazione. Nel 1864, nel Quarterly Journal of Science, King ipotizzò che ” i pensieri e i desideri della creatura never non superassero mai quelli del bruto.”

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I neanderthal erano, in media, più corti dell’Homo sapiens. (Credito: Elisabeth Daynes / Fonte Scientifica)

Da allora, i ricercatori hanno recuperato ossa da circa 350 Neanderthal, da 40.000 a 200.000 anni, provenienti da gran parte dell’Eurasia. Le nuove tecnologie hanno sondato la placca dentale e il DNA di Neanderthal, illuminando le loro diete, malattie e codice genetico. “La ricerca di Neanderthal è solo in fiamme”, dice l’antropologo della Duke University Steven E. Churchill.

Studi genetici hanno confermato che i Neanderthal erano i nostri cugini bacianti, evolutivamente parlando. Homo sapiens e Neanderthal discendono dallo stesso gruppo di antenati, probabilmente in Africa, oltre 520.000 anni fa. Alcuni membri di questa popolazione migrarono in Europa, dove si evolsero in Neanderthal, mentre quelli che rimasero in Africa diedero origine agli esseri umani moderni. Durante questo periodo di separazione geografica, i lignaggi erano sulla buona strada per diventare specie diverse, accumulando differenze genetiche nel corso di molte generazioni, che alla fine avrebbero impedito l’incrocio. Ma prima che ciò accadesse, i gruppi si incontrarono ripetutamente e si accoppiarono durante diversi periodi mentre gli umani moderni si diffondevano in Eurasia, a partire da circa 100.000 anni fa.

Corto e muscoloso, i Neanderthal avevano corpi adattati all’era glaciale europea. I loro crani erano grandi quanto i contemporanei H. sapiens e-contrariamente allo stereotipo brutale-i neanderthal costruivano armi complesse, seppellivano i loro morti e usavano una serie di risorse, dalle piante medicinali alle piume dei rapaci. Erano” intelligenti, ben adattati e flessibili”, dice April Nowell, archeologa preistorica dell’Università canadese di Victoria.

Eppure i Neanderthal potrebbero essere stati diversamente intelligenti: abili nei compiti utilitaristici, ma carenti nelle sensibilità sociali ed estetiche. Poiché i neanderthal raramente realizzavano oggetti simbolici, come perline, alcuni antropologi sostengono che erano incapaci di pensiero o linguaggio simbolico. Altri non sono d’accordo e notano che i Neanderthal avevano molti possibili adattamenti per la parola, inclusa la condivisione di una variante genetica con noi legata alla capacità linguistica.

Cosa c’è in un nome?

Sapendo che i neanderthal e gli umani moderni si sono incrociati, una minoranza di ricercatori ora preferisce le classificazioni delle sottospecie: Homo sapiens neanderthalensis e Homo sapiens sapiens. I nomi non cambiano le nostre relazioni evolutive. Mentre geograficamente separati, i Neanderthal e gli esseri umani moderni si sono evoluti abbastanza differenze da essere facilmente distinti dal DNA e dai tratti fisici, ma non abbastanza da rendere impossibile l’incrocio. Erano in procinto di diventare specie distinte, ma non del tutto lì.

Per quanto riguarda la pronuncia, King chiamò il primo esemplare descritto scientificamente per il luogo in cui fu scoperto: Neander Valley, o Neanderthal — thal essendo una variazione ortografica della parola per valle. Quando la Germania standardizzò l’ortografia all’inizio del 20 ° secolo, thal divenne tal. Mentre il nome scientifico formale rimane Homo neanderthalensis, gli studiosi divergono sul colloquiale, scrivendo Neandertal o Neanderthal. Ma indipendentemente dall’ortografia, sia tal che thal sono sempre stati pronunciati con una ” t “morbida in tedesco, simile alla” t “alla fine del” pensiero “piuttosto che al” th ” all’inizio della stessa parola.

Mappa della gamma di Neanderthal-
(Credito: Ekler/)

Sesso con benefici, ma soprattutto costi

Nel 2016, uno studio genetico di oltre 50 fossili di Homo sapiens da 7.000 a 45.000 anni ha mostrato che la percentuale di DNA di Neanderthal nella nostra specie è diminuita nel tempo. Questo modello suggerisce che la maggior parte dei geni di Neanderthal erano dannosi per gli esseri umani moderni e sono stati eliminati dal nostro pool genico: gli individui con quei geni di Neanderthal erano meno probabilità di sopravvivere e riprodursi. Alcuni DNA di Neanderthal persiste oggi, che comprende circa il 2 per cento dei genomi di tutti i non africani, ma è generalmente limitato a regioni “spazzatura” che non contengono geni vitali.

Tuttavia, i neanderthal contribuiscono a un piccolo numero dei nostri geni funzionanti. Per capire il loro effetto sugli esseri umani viventi, i ricercatori hanno analizzato decine di migliaia di genomi moderni per determinare se gli individui con geni di Neanderthal hanno maggiori probabilità di avere determinati tratti. I risultati mostrano che molti eurasiatici hanno geni di Neanderthal che influenzano i capelli, il tono della pelle e la funzione immunitaria, il che potrebbe aver aiutato i loro antenati africani ad adattarsi alle condizioni più fredde e scure dell’Europa. D’altra parte, i geni di Neanderthal aumentano anche il rischio di depressione, obesità e malattie autoimmuni. Ma prima di incolpare i tuoi disturbi sui Neanderthal, ricorda che questi sono tratti complessi, influenzati da molti geni e fattori di stile di vita.

La fine dei Neanderthal

I più giovani fossili e manufatti di Neanderthal datati conclusivamente risalgono a circa 40.000 anni fa. I ricercatori hanno messo avanti una serie di possibili spiegazioni per la loro scomparsa, compresi i periodi di freddo estremo, una super-eruzione vulcanica o la competizione con una galleria di carnivori, dai gatti scimitarra ai leoni delle caverne, che hanno mantenuto le popolazioni di Neanderthal piccole. Altre ipotesi ancora meno probabili includono malattie simili al morbo della mucca pazza, diffuse attraverso il cannibalismo.

Tuttavia, la maggior parte degli studiosi ritiene che gli esseri umani moderni abbiano avuto un ruolo. “I neanderthal si estinguono proprio nel momento in cui gli umani moderni arrivano lì”, dice Churchill. “Non penso che sia una coincidenza.”

Anche se i Neanderthal erano sopravvissuti a precedenti incontri con gli esseri umani moderni che migravano dall’Africa, l’onda che arrivò circa 45.000 anni fa era diversa: arrivarono armati di proiettili di pietra che potevano essere sparati a lunghe distanze. Neanderthal, come in precedenza H. sapiens, fatto punti più spessi, meglio per spingere lance utilizzate a distanza ravvicinata.

E gli uomini di Neanderthal potrebbero essere già stati sull’orlo del baratro. Per almeno 80.000 anni prima della loro fine, i Neanderthal avevano una diversità genetica estremamente bassa, suggerendo che erano una piccola popolazione in via di estinzione. Aggiungi la concorrenza degli umani moderni armati di proiettili, oltre a condizioni ambientali difficili e minacce come i leoni delle caverne, e hai “solo un sacco di fattori che si uniscono che nel tempo portano alla loro scomparsa”, dice Nowell, “una tempesta perfetta.”

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