Questa è una storia di Scienza interna.

Gli astronomi hanno individuato una manciata di esplosioni estremamente intense e brevi di onde radio dal 2007, ma devono ancora definire esattamente cosa le sta creando. Le esplosioni hanno alimentato ogni sorta di speculazione sulle loro origini, dalle stelle che esplodono o si scontrano alle civiltà aliene.

Ora la speculazione potrebbe presto essere risolta, con tre squadre di scienziati che finalmente trovano una fonte chiara e plausibile per gli impulsi sconcertanti, noti come “fast radio bursts” o FRBs. Utilizzando diversi telescopi, squadre negli Stati Uniti, Canada e Cina hanno studiato in modo indipendente un FRB da aprile che ha avuto origine a 30.000 anni luce di distanza e durò solo un millisecondo, e tutti e tre sono giunti alla stessa conclusione: probabilmente ha avuto origine da una magnetar nella nostra galassia.

Una magnetar è il nucleo rotante di una massiccia stella morta con un potente campo magnetico. I magnetar sono così densi che un cucchiaino di uno peserebbe fino a 1.000 piramidi di Giza, secondo Christopher Bochenek, astronomo del Caltech e autore principale della ricerca statunitense. I ricercatori hanno pubblicato i loro risultati mercoledì sulla rivista Nature.

“Questa scoperta rende plausibile che la maggior parte delle raffiche radio veloci provengano da magnetar”, ha detto Bochenek. L’esplosione radio hanno esaminato era migliaia di volte più forte di qualsiasi altra cosa nella Via Lattea, ha detto.

Fino ad ora, gli astronomi hanno faticato a spiegare perché alcuni FRB non sono eventi una tantum come le esplosioni di supernova ma sembrano ripetersi. I magnetar potrebbero fornire la risposta, dal momento che girano lentamente e brillano periodicamente, come un faro del faro. Sono anche abbastanza abbondanti sia all’interno che all’esterno della nostra galassia per essere le fonti di altre esplosioni che gli scienziati hanno visto.

Bochenek e il suo team hanno esplorato il FRB con una rete di piccole antenne radio conosciute come STARE2, che si sviluppa in California e Utah per aiutare a identificare le posizioni di bursts e distinguerle dai segnali radio prodotti dalle persone sulla Terra. Gli astronomi canadesi che utilizzavano il massiccio telescopio CHIME nella Columbia Britannica attribuirono allo stesso modo il FRB a una magnetar, e una collaborazione cinese ebbe risultati coerenti con il proprio radiotelescopio.

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