Nel 1874, il Museo Medico dell’Esercito (ora noto come Museo Nazionale della Salute e della Medicina) raccolse i suoi primi microscopi sotto il curatore Lt. Col. George A. Otis. Queste prime aggiunte alla collezione segnano l’inizio della Collezione di microscopi Billings, che oggi contiene più di 1.200 microscopi che vanno dal 1650 ai giorni nostri, ed è completata da materiali correlati presenti nell’Archivio Storico Otis.

Mentre il tenente colonnello John S. Billings girava l’Europa alla ricerca di oggetti medici storici, incontrò John Mayall Jr., membro della Royal Microscopical Society di Londra, in Inghilterra. Come risultato di questa relazione, il museo acquistò 141 strumenti da Mayall tra il 1884 e il 1888, il più notevole di questi, “Modello di Hooke.”

Da questo inizio, la Collezione di microscopi Billings si è sviluppata in una delle più grandi e complete collezioni di microscopi al mondo, comprendendo strumenti che sono stati utilizzati per identificare il vettore della febbre gialla dal curatore del museo e medico dell’esercito Maj. Walter Reed, e tecnologie recenti come microscopi elettronici a scansione e microscopi a scansione laser.

Disegno del design e la funzione del microscopio Hooke da Robert Hooke, e pubblicato in ” Micrographia.”(Immagine per gentile Concessione della Biblioteca Nazionale di Medicina)

“Hooke microscopio è generalmente ammesso di essere l’editio princeps del microscopio composto, essendo lui l’inventore di quella forma”, secondo Billings nella sua corrispondenza con il Medico dell’Esercito Museo, accessibile in Otis Archivi Storici. Hooke commissionò a Christopher Cock di costruire questo microscopio, che condivideva diverse caratteristiche con i telescopi d’epoca, tra cui l’oculare e un tubo separato per la messa a fuoco. Tuttavia, il microscopio ha funzionato in modo opposto a un telescopio concentrandosi sull’ingrandimento di qualcosa di piccolo. Pubblicando il suo lavoro nel primo trattato di microscopia intitolato “Micrographia”, Hooke ha registrato le sue osservazioni tra cui una delle scoperte più rivoluzionarie nella storia biologica e microscopica: la scoperta di “cellule”, un termine che ha coniato.

Primo piano dettaglio degli occhi e la testa di una mosca drone grigio visto attraverso il microscopio Hooke, pubblicato in Robert Hooke “Micrographia.”(Immagine per gentile concessione della Biblioteca Nazionale di Medicina)

La scoperta di Hooke da questo microscopio ha costretto la realizzazione dell’esistenza di strutture che erano troppo piccole per essere viste ad occhio nudo. Antoni van Leeuwenhoek, uno dei più grandi primi microbiologi–probabilmente il primo ad osservare i microrganismi che ha chiamato animalcules e che ha scoperto protozoi e batteri–è stato direttamente ispirato da Hooke “Micrographia,” secondo Brian J. Ford, autore di “The Leeuwenhoek Legacy.”Ford afferma che quando Leeuwenhoek preparò il suo primo pacchetto di esemplari per la Royal Society di Londra, erano esattamente le stesse sezioni di materiale vegetale e animale di quelle descritte da Hooke nella sua pubblicazione, e furono elencate nello stesso ordine e in quasi le stesse parole.

Sebbene le innovazioni nella tecnologia microscopica siano notevolmente migliorate, l’era moderna della ricerca biologica e medica deriva dall’indagine microscopica della materia di Hooke. Oggi la microscopia viene utilizzata per migliorare la vita civile e militare. Ad esempio, l’Unità di ricerca medica dell’Esercito degli Stati Uniti-Kenya (USAMRU-K), fondata nel 1973, aiuta a sviluppare e testare modi migliori per trattare le malattie infettive che potrebbero minacciare l’esercito americano. Introducendo trentasei corsi di microscopia per tecnici di laboratorio nei paesi africani, USAMRU-K utilizza la microscopia per combattere la malaria. Allo stesso modo, il Walter Reed Army Institute of Research ha utilizzato la microscopia elettronica a trasmissione per studiare il virus Zika e isolare il ceppo in un sottile strato di campione, rivelando un’immagine chiara della struttura del virus. Queste informazioni hanno permesso ai ricercatori di Walter Reed di comprendere meglio la malattia e stabilire prove per il trattamento a novembre. 2016.

“Ho trattato un po’ pienamente i microscopi di Hooke, ma non più pienamente di quanto penso meritino in considerazione del fatto che fu il primo a dare un vero impulso alla microscopia inglese nei due rami principali in cui è divisa–in entrambi i quali la sua influenza era cospicua”, ha dichiarato Mayall nelle “Cantor Lectures” del 1888.

Il responsabile delle collezioni storiche del Museo Nazionale della Salute e della medicina Alan Hawk installa il microscopio Hooke durante la rassegna trimestrale delle mostre 11, 2019 di marzo presso il museo di Silver Spring, nel Maryland. (Divulgazione: questa immagine è stata ritagliata per enfatizzare il soggetto.) (Dipartimento della Difesa foto di Matthew Breitbart / Rilasciato)

Mentre il microscopio Hooke è stato spento per qualche tempo, è stato recentemente reinstallato durante Exhibit Quarterly Review di NMHM, un processo in cui vengono aperte le vetrine, vengono valutate le mostre e viene eseguita la conservazione preventiva. Il microscopio ha sostituito un getto di corrosione di polmoni di elefante marino.

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