Un mio amico mi ha parlato di un’esperienza incredibile, aveva fatto volontariato in una paradisiaca farm in Australia, dove, in cambio di qualche lavoro di luce, come l’alimentazione di un paio di polli e di irrigazione del giardino, ha “ricevuto uno dei più deliziosi piatti nel mondo, imparato a conoscere l’agricoltura biologica, ha avuto incredibili culturalmente arricchente conversazioni con l’host e anche avuto modo di appendere fuori con la gente del posto nella vicina città.”Ha pianto quando ha detto addio.

La fattoria era membro del WWOOF (Worldwide Opportunities on Organic Farms), un movimento “che collega volontari con agricoltori e coltivatori biologici per promuovere esperienze culturali ed educative.”In cambio di lavoro, le fattorie offrono alloggio, cibo e opportunità per conoscere gli stili di vita biologici. Una persona che vuole fare volontariato in una fattoria di questo tipo deve iscriversi a una delle 60 organizzazioni WWOOF, a seconda del paese desiderato. Diventando un membro si ottiene un accesso a un elenco – e tutti gli altri dettagli di accompagnamento, come la descrizione e il contatto — di tutte le fattorie ospitanti di questo particolare gruppo.

Poco dopo aver ascoltato la storia del mio amico ho iniziato un’avventura centroamericana. Senza un chiaro piano di viaggio e contagiato dall’entusiasmo del mio amico, mi sono iscritto a WWOOF Costa Rica e mi sono diretto in un ranch nel mezzo della foresta pluviale, dove mi sarei offerto volontario per un mese.

Sono stato sopraffatto dal paesaggio nel momento in cui sono arrivato al ranch. Fiori esotici in fiore, animali selvatici che si muovono liberamente e alberi da frutto carichi di papaia e banane pronte per essere raccolte: era un vero balsamo per i miei occhi. Con la missione di diventare completamente autosufficiente, il ranch riciclava l’olio usato dalla cucina in saponi e detersivo per bucato, trasformava i rifiuti animali in gas metano, che veniva usato per cucinare, e generava elettricità usando due generatori idroelettrici fluviali in loco. L’enorme giardino era pieno di lattuga biologica, pomodori, cavoli e altre verdure. Sembrava tutto perfetto.

Ma quando mi è stata mostrata la mia stanza, quell’immagine di perfezione ha iniziato a svanire. Per il mese successivo, ho dormito in una cabina di legno su un materasso ammuffito con un cuscino che mi ha dato un costante mal di gola e tosse, entrambi i quali solo andato via dopo che ho lasciato il ranch. Ho dovuto fare la doccia con acqua gelida mentre le temperature esterne raggiungevano appena i 50 ° F. Invece di conoscere l’agricoltura biologica – come promosso sui siti Web di WWOOF e the ranch — mi è stato ordinato di fare lo stesso lavoro monotono giorno dopo giorno: spennare le erbacce. Dopo aver terminato il mio turno di lavoro di 6 ore, per lo più non ho fatto nulla. Le biciclette che erano disponibili per l’esplorazione potevano essere noleggiate solo e per un costo ridicolmente alto. Il villaggio più vicino era ad almeno tre miglia di distanza. Sembrava una prigione.

Lunghe ore di duro lavoro e la sensazione di essere sfruttati sono lamentele abbastanza comuni tra i WWOOFER.

Divenne presto ovvio che i volontari del ranch che facevano il lavoro meno estenuante — come insegnare yoga o dare lezioni di inglese — erano più apprezzati. Hanno dormito in condizioni molto migliori, la doccia con acqua calda, mangiato frutta e verdura biologica, yogurt fatto in casa, formaggio e miele, e anche visitato la città più vicina in diverse occasioni perché uno dei lavoratori del ranch avrebbe offerto di essere il loro autista.

Il ranch era un eco-lodge con prezzi piuttosto elevati. In un solo mese, due matrimoni hanno avuto luogo lì e noi, i volontari, abbiamo dovuto organizzare tutto-dalle decorazioni al servizio del cibo fino a tarda notte. Siamo stati usati come forza lavoro a basso costo.

A causa della mia esperienza negativa, ho iniziato a indagare su come erano state le esperienze di altri volontari in altre fattorie. Ho scoperto che lunghe ore di duro lavoro e la sensazione di essere sfruttati sono lamentele abbastanza comuni tra i WWOOFER. Ho parlato con un uomo, David degli Stati Uniti, che ricorda due diverse fattorie, una in Irlanda e un’altra in Turchia, dove gli era richiesto di lavorare fino a 8 ore al giorno, 6 giorni alla settimana.

“Non solo il lavoro era brutale, ma quando il proprietario della fattoria se ne andò per andare a Dublino a vendere i suoi beni, la moglie mi molestava e mi mostrava ogni piccola cosa che facevo anche leggermente sbagliata”, ha spiegato David.

E l’esperienza di David di essere umiliato per non aver eseguito correttamente un compito sembra essere un’altra pratica comune. Ian, anche lui degli Stati Uniti, ricorda un’esperienza simile:

“Mi è stato dato un run-through una volta in ogni attività, quindi mi aspettavo di esibirmi al loro livello praticato, da solo, ogni volta successiva. Mi è stato dato un rapido run-down di farmer’s market procedura letteralmente minuti prima siamo arrivati al mercato, poi vergogna e rimproverato per aver bisogno di porre domande una volta che stava realmente accadendo. Quando ero ansioso e avendo problemi con la matematica mentale, ha deriso un cliente ‘ha usato per essere un maggiore di informatica.”

Ian ha finito per fare volontariato in due fattorie statunitensi, ma entrambe le esperienze sono state spiacevoli.

La terza caratteristica negativa di alcune aziende agricole è l’alimentazione inappropriata. Mentre dovevo accontentarmi dello stesso piatto di riso e fagioli due volte al giorno per un mese, David si lamentava della scarsità di cibo. Il suo menu giornaliero consisteva in due fette di formaggio feta, due fette di pomodoro e circa un cucchiaio di miele per colazione, alcuni pezzi di pane e zuppa molto acquosa per il pranzo. La cena era una ciotola di pasta con un po ‘ di olio in cima.

“Il quarto giorno ho persino dovuto dirgli che dovevamo smettere di lavorare perché i nostri corpi tremavano davvero male.”

Molti volontari sono spinti a lasciare le loro fattorie ospitanti prima del previsto, ma è estremamente raro vedere un commento negativo su una fattoria che avvertirebbe un futuro volontario via.

E poi c’è l’alloggio. Sono certo che nessun Wwoofer si aspetta un hotel a 5 stelle con lenzuola setose, tuttavia dovrebbero esistere regole di base e queste fattorie dovrebbero essere tenute a rispettarle. Spazi umidi e bui con materassi e cuscini ammuffiti, o” un tipo, costantemente disseminato di ragni e ratti ” — come nella stanza di Ian in una fattoria degli Stati Uniti — non è sufficiente.

Molti volontari sono spinti a lasciare le loro fattorie ospitanti prima del previsto, ma è estremamente raro vedere un commento negativo su una fattoria che avvertirebbe un futuro volontario. Anche se uno dei padroni di casa di Ian ha ammesso che il passato Wwoofer aveva terminato il loro soggiorno in anticipo, che farm ha avuto solo un feedback positivo on-line. Lo stesso vale per il ranch costaricano dove mi sono offerto volontario. Tutti gli elogi dei volontari precedenti l’hanno fatta sembrare un paradiso, eppure durante il mio soggiorno c’era una ragazza che dopo solo una settimana è scappata in lacrime a causa di tutte le sofferenze che aveva subito. Non ero l’unico insoddisfatto.

Dopo aver lasciato la prima fattoria, Ian decise di astenersi annunciando pubblicamente il suo disagio: “Una parte di me si sentiva male perché la donna era in uno stato emotivo così fragile. Un’altra parte temeva che una recensione negativa dell’azienda agricola sarebbe stata soddisfatta con una recensione negativa sul mio profilo. Devo immaginare che queste siano ragioni comuni per cui le recensioni negative sono così rare.”

Vale la pena ricordare che non tutte le organizzazioni nazionali WWOOF hanno un sistema di feedback o di riferimento. Invece, la maggior parte ha procedure di reclamo rigorose, secondo le regole WWOOF. “Se ottengono una denuncia su un host è indagato. Se il reclamo viene accolto, vengono rimossi dalle nostre liste e non possono partecipare di nuovo”, afferma la pagina. Tuttavia ho trovato post su Internet di alcuni blogger, sostenendo che l’organizzazione non ha risposto affatto alla loro denuncia.

Secondo le informazioni pubblicate sul suo sito web, le organizzazioni WWOOF agiscono solo come agenzie di contatto tra aziende agricole e volontari. Mentre alcuni di loro visitano ogni ospite prima di essere accettati, altri non fanno alcun controllo — portando a situazioni come quella di Ian, dove i polli vengono nutriti solo con scarti di tavola, le pecore vengono lasciate morire di fame e i procioni vengono uccisi e gettati a un cane come un giocattolo.

Considerando che l’adesione WWOOF non è gratuita – costa fino a USD 72 USD all’anno, a seconda del gruppo – dovrebbe garantire che le aziende agricole rispettino alcuni standard di base. Ciò impedirebbe agli host con condizioni inappropriate di diventare membri di WWOOF e ricostruire la fiducia di Wwoofer nell’organizzazione. Quando ho lasciato la fattoria ho giurato che non mi sarei mai più offerto volontario in una di queste fattorie. E ci sono un sacco di ex Wwoofer con risentimento simile — nonostante le intenzioni positive dell’organizzazione.

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