Ci vogliono più mutazioni per innescare l’autismo nelle donne che negli uomini, il che potrebbe spiegare perché gli uomini hanno quattro volte più probabilità di avere il disturbo, secondo uno studio pubblicato 26 febbraio sull’American Journal of Human Genetics.

Lo studio ha rilevato che le donne con autismo o ritardo dello sviluppo tendono ad avere interruzioni più grandi nei loro genomi rispetto agli uomini con il disturbo. Le mutazioni ereditate sono inoltre più probabili essere tramandate dalle madri inalterate che dai padri.

Insieme, i risultati suggeriscono che le donne sono resistenti alle mutazioni che contribuiscono all’autismo.

“Questo sostiene fortemente che le femmine sono protette dall’autismo e dal ritardo dello sviluppo e richiedono più carico mutazionale, o più colpi mutazionali che sono gravi, al fine di spingerle oltre la soglia”, afferma il ricercatore capo Evan Eichler, professore di scienze del genoma presso l’Università di Washington a Seattle. “I maschi d’altra parte sono una specie di canarino nell’albero minato, per così dire, e sono molto meno robusti.”

I risultati rafforzano quelli di studi precedenti, ma non spiegano cosa conferisce protezione contro l’autismo nelle donne. Il fatto che l’autismo sia difficile da diagnosticare nelle ragazze può significare che gli studi iscrivono solo quelle ragazze che sono gravemente colpite e che possono quindi avere il maggior numero di mutazioni, notano i ricercatori.

“Gli autori sono genetisti e la genetica è formidabile”, afferma David Skuse, professore di scienze comportamentali e cerebrali all’University College di Londra, che non è stato coinvolto nello studio. “Ma le domande sull’accertamento non sono affrontate in modo adeguato.”

Onere genetico:
Il nuovo studio attinge dalla Simons Simplex Collection (SSC), un database di famiglie che hanno un bambino con autismo e genitori e fratelli non affetti. (Questo progetto è finanziato dalla Fondazione Simons, SFARI.org organizzazione genitore.) In uno studio del 2011, i ricercatori hanno scoperto che le ragazze con autismo nel SSC tendono ad avere duplicazioni o cancellazioni più grandi di regioni del genoma, chiamate varianti del numero di copie (CNV), rispetto ai ragazzi con il disturbo, anche se questa disparità non raggiunge la significatività statistica.

Per il nuovo studio, Eichler ei suoi colleghi hanno catalogato il numero di CNV in 109 ragazze e 653 ragazzi con autismo dal SSC. Hanno scoperto che le femmine hanno il doppio delle probabilità rispetto ai maschi di trasportare CNV lunghi almeno 400 kilobase. (Più grande è il CNV, più è probabile che interrompa geni importanti.)

Quando i ricercatori hanno analizzato solo i CNV che comprendono i geni di rischio per i disturbi dello sviluppo neurologico, hanno scoperto che le femmine con autismo hanno tre volte più probabilità dei maschi con il disturbo di trasportare CNV che comprendono questi geni.

Le femmine con autismo portano anche mutazioni leggermente più rare che cambiano un singolo nucleotide del DNA rispetto agli uomini. Queste sono le “più brutte mutazioni”, dice Eichler, perché interferiscono con la funzione della proteina.

I ricercatori hanno visto un effetto simile ma più piccolo per i CNV in un gruppo più ampio di maschi 9,206 e femmine 6,379 riferite ai test genetici: 75 per cento di questo gruppo si è rivelato avere ritardo dello sviluppo, disabilità intellettiva o autismo.

Le donne in questo gruppo hanno 1,28 volte più probabilità degli uomini di portare CNV di grandi dimensioni che includono fattori di rischio per questi disturbi.

Molte mutazioni legate all’autismo sorgono spontaneamente, o de novo, e circa l ‘ 80% di queste provengono dal padre.

Eichler e i suoi colleghi hanno scoperto che le donne hanno molte più probabilità degli uomini di trasmettere le mutazioni ereditarie che conferiscono il rischio di autismo.

Dei 27 grandi CNV identificati dai ricercatori nel gruppo SSC, il 70%, o 19, sono stati ereditati dalla madre. Le madri avevano trasmesso allo stesso modo circa il 57% dei 3.561 CNV rilevati nel gruppo di sviluppo neurologico.

Eichler intende estendere questo lavoro in uno studio più ampio per valutare se alcune mutazioni sono più probabili di altre da ereditare.

“Penso che sia davvero fondamentale identificare questi componenti ereditati”, afferma. “Sappiamo che sono lì, ma dobbiamo concentrarci davvero sull’identificazione dei geni specifici in modo da poter consigliare un po’ di più sulla ricorrenza.”

Tuttavia, non è chiaro se questo pregiudizio di genere sia il risultato della genetica o rifletta le differenze nella diagnosi o il modo in cui le femmine manifestano i sintomi del disturbo. Le ragazze con autismo tendono a compensare attivamente i loro sintomi in modi che i ragazzi non lo fanno, il che potrebbe spiegare la discrepanza, dice Skuse.

Di conseguenza, le femmine arruolate negli studi possono tendenzialmente essere gravemente colpite e portare mutazioni multiple. “C’è qualche suggerimento che le femmine più funzionanti siano là fuori nella popolazione generale, ma non vengono indirizzate”, dice.

Lo studio non affronta anche il motivo per cui le donne con autismo trasmettono più mutazioni o il modo in cui sono protette dall’autismo.

“Abbiamo bisogno di chiedere che cosa si tratta di sviluppo del cervello che lo rende tale che le femmine sono protetti — perché in ultima analisi, questo è ciò che vogliamo sapere”, dice Aravinda Chakravarti, direttore del Centro per la genomica delle malattie complesse presso la Johns Hopkins University School of Medicine di Baltimora. “Abbiamo bisogno di ricreare quell’ambiente di sviluppo.”

La spiegazione più ovvia per il pregiudizio di genere dell’autismo è che, poiché gli uomini hanno un solo cromosoma X, sono ipersensibili alle mutazioni in questo cromosoma. In linea con questa teoria, diversi geni legati all’autismo si trovano sul cromosoma X. Tuttavia, la maggior parte delle mutazioni che mostrano un pregiudizio di genere nel nuovo studio non sono sul cromosoma X, suggerendo che altri fattori devono essere coinvolti.

Questo articolo è stato modificato dall’originale. Una versione precedente affermava erroneamente che l ‘ 80% dei fattori di rischio genetici per l’autismo insorgono spontaneamente. Il contributo esatto delle varianti genetiche spontanee all’autismo non è noto.

Ristampato con il permesso di SFARI.org, una divisione editorialmente indipendente della Fondazione Simons. (Trova la storia originale qui.)

Lascia un commento

Il tuo indirizzo email non sarà pubblicato.