WASHINGTON

Quando uno sciacallo non è uno sciacallo? Quando è un lupo.

Gli sciacalli dorati e i lupi dorati si assomigliano, si comportano allo stesso modo e da tempo sono considerati la stessa specie. Hanno dimensioni corporee simili, corporatura simile a un lupo, forma della testa, denti e colore della pelliccia.

Come direbbe la fiaba, ” Meglio ingannarti con, mia cara.”

Gli sciacalli dorati trovati in alcune parti dell’Africa, del Medio Oriente, dell’Asia e dell’Europa sono costituiti da due specie completamente distinte, affermano gli scienziati, con quelle in Africa diverse dalle altre. I ricercatori hanno fatto l’annuncio giovedì, dopo un’analisi genetica completa.

Il nome scientifico dello sciacallo dorato è Canis aureus. I ricercatori hanno proposto di rinominare quelli in Africa Canis anthus, o il lupo dorato africano. La scoperta aumenta il numero di specie viventi nella famiglia dei mammiferi chiamati Canidae, che comprende cani, lupi, volpi, coyote e sciacalli, a 36 da 35.

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“I nostri risultati hanno mostrato che gli sciacalli dorati africani ed eurasiatici erano distinti in tutti i marcatori genetici che abbiamo testato, inclusi i dati di interi genomi, suggerendo che questi sono lignaggi in evoluzione indipendente”, ha detto Klaus-Peter Koepfli, un genetista di conservazione e evoluzione presso lo Smithsonian Conservation Biology Institute di Washington.

Koepfli ha detto che i dati genetici indicano che i due lignaggi non sono nemmeno strettamente correlati, con la popolazione africana più strettamente correlata ai lupi grigi e ai coyote.

Il lupo dorato africano si trova nell’Africa settentrionale e orientale, con forse alcuni in Medio Oriente, mentre lo sciacallo dorato eurasiatico si trova dall’Europa meridionale al Medio Oriente e in tutta l’Asia meridionale fino al bordo del sud-est asiatico in Vietnam, hanno detto i ricercatori.

“Non troviamo alcuna prova dello sciacallo dorato eurasiatico che si verifica nell’Africa continentale”, ha detto Koepfli.

Le due specie prosperano in una varietà di habitat, dalle savane secche in Africa alle foreste tropicali nel sud-est asiatico. Sono onnivori, mangiano un’ampia varietà di cibo dai piccoli mammiferi ai frutti.

I ricercatori hanno determinato che il lignaggio degli sciacalli dorati africani si è diviso dal lignaggio tra cui lupi grigi e coyote circa 1,3 milioni di anni fa, mentre il lignaggio degli sciacalli dorati eurasiatici si è diviso circa 600.000 anni prima.

“Uno dei principali takeaway del nostro studio è che anche tra specie ben note e diffuse come gli sciacalli dorati, c’è il potenziale per scoprire la biodiversità nascosta, e che tali scoperte sono rese ancora più possibili utilizzando dati campionati da interi genomi”, ha detto Koepfli.

La ricerca è stata pubblicata sulla rivista Current Biology.

(Montaggio di Sandra Maler)

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