Teorie del cambiamento graduale

Una visione tradizionale sostenuta da alcuni paleontologi è che una specie può essere trasformata gradualmente in una specie successiva. Tali specie successive nella sequenza evolutiva sono chiamate cronospecie. I confini tra le cronospecie sono quasi impossibili da determinare per mezzo di qualsiasi criterio anatomico o funzionale oggettivo; quindi, tutto ciò che rimane è la congettura di tracciare un confine in un momento nel tempo. Tale confine cronologico potrebbe dover essere disegnato arbitrariamente tra gli ultimi sopravvissuti di H. erectus e i primi membri di una specie successiva (ad esempio, Homo sapiens). Il problema di definire i limiti delle cronospecie non è peculiare di H. erectus; è una delle domande più vessatorie in paleontologia.

Tale cambiamento graduale con continuità tra forme successive è stato postulato in particolare per il Nord Africa, dove H. erectus a Tighenif è visto come ancestrale alle popolazioni successive a Rabat, Temara, Jebel Irhoud e altrove. Il gradualismo è stato anche postulato per il sud-est asiatico, dove H. erectus a Sangiran potrebbe essere progredito verso popolazioni come quelle di Ngandong (Solo) e di Kow Swamp in Australia. Alcuni ricercatori hanno suggerito che sviluppi simili potrebbero essersi verificati in altre parti del mondo.

La presunta interrelazione tra la realizzazione culturale e la forma e le dimensioni di denti, mascelle e cervello è uno stato teorizzato di cose con cui alcuni paleoantropologi non sono d’accordo. In tutta la documentazione fossile umana ci sono esempi di dissociazione tra la forma e le dimensioni del cranio da un lato e la realizzazione culturale dall’altro. Ad esempio, un H. erectus dal cervello più piccolo potrebbe essere stato tra i primi umani a domare il fuoco, ma persone molto più grandi in altre regioni del mondo che vivono più tardi nel tempo non hanno lasciato alcuna prova che sapessero come gestirlo. Il gradualismo è al centro della cosiddetta ipotesi “multiregionale” (vedi evoluzione umana), in cui si teorizza che H. erectus si sia evoluto in Homo sapiens non una volta ma più volte come ogni sottospecie di H. erectus, vivendo nel proprio territorio, ha superato una soglia critica postulata. Questa teoria dipende dall’accettazione di una presunta soglia erectus-sapiens come corretta. Si oppone ai sostenitori dell’ipotesi” fuori dall’Africa”, che trovano il concetto di soglia in contrasto con la moderna teoria genetica del cambiamento evolutivo.

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