La dispnea cronica è definita come dispnea che dura più di un mese. In circa due terzi dei pazienti che presentano dispnea, la causa sottostante è la malattia cardiopolmonare. Stabilire una diagnosi accurata è essenziale perché il trattamento differisce a seconda della condizione sottostante. Asma, insufficienza cardiaca congestizia, broncopneumopatia cronica ostruttiva, polmonite, ischemia cardiaca, malattia polmonare interstiziale e cause psicogene rappresentano l ‘ 85% dei pazienti con questo sintomo principale. La storia e l’esame fisico dovrebbero guidare la selezione dei test diagnostici iniziali come elettrocardiogramma, radiografia del torace, pulsossimetria, spirometria, emocromo completo e pannello metabolico. Se questi sono inconcludenti, è indicato un test aggiuntivo. Test di funzionalità polmonare formale può essere necessario per stabilire una diagnosi di asma, broncopneumopatia cronica ostruttiva o malattia polmonare interstiziale. La tomografia computerizzata ad alta risoluzione è particolarmente utile per diagnosticare malattie polmonari interstiziali, fibrosi polmonare idiopatica, bronchiectasie o embolia polmonare. Ecocardiografia e livelli di peptide natriuretico cerebrale aiutano a stabilire una diagnosi di insufficienza cardiaca congestizia. Se la diagnosi rimane poco chiara, potrebbero essere necessari ulteriori test. Questi includono scansioni di perfusione di ventilazione, monitoraggio Holter, cateterismo cardiaco, monitoraggio del pH esofageo, biopsia polmonare e test di esercizio cardiopolmonare.

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