First American in Space

in Early in 1961, NASA chose Shepard over Glenn and Grissom, the two other finalists, to be the first American in space. Os próprios astronautas tentaram minimizar a importância da seleção do primeiro astronauta. John Glenn disse: “Nós tentamos acabar com muita dessa conversa sobre quem vai ser o primeiro a fazer isso, porque nós sentimos muito fortemente que isso é muito maior do que cujo nome acontece estar no primeiro bilhete.”Os preparativos para o primeiro voo espacial tripulado da América, portanto, começaram num espírito de cooperação. Glenn atuou como backup de Shepard, pronto se Shepard se tornou incapaz de voar, e Slayton serviu como contato de rádio de Shepard no centro de controle de mercúrio. Os outros astronautas também tiveram responsabilidades durante o voo de Shepard.

On May 5, 1961, Freedom 7 lifted off from Cape Canaveral, Florida. Shepard pilotou a cápsula Mercury 115 milhas acima da superfície da terra e 302 milhas através do Oceano Atlântico. Depois de pousar em segurança no Atlântico, Shepard foi pego da água por piloto de helicóptero; suas primeiras palavras foram: “homem, que passeio! Embora a viagem tenha durado apenas cerca de quinze minutos, a viagem de Shepard foi quase tecnicamente perfeita, e pavimentou o caminho para muitos mais vôos de astronautas norte-americanos. Shepard retornou aos desfiles da ticker-tape, e recebeu uma medalha do Presidente John F. Kennedy.

depois de seu histórico voo Shepard ansiava por futuras missões. Em 1963, no entanto, ele foi diagnosticado como tendo síndrome de Meniere, uma doença do ouvido interno que produz náuseas, vertigens e deficiência auditiva. A NASA retirou Shepard do serviço de voo ativo e o transferiu para as instalações da NASA em Houston, Texas, onde ele se tornou chefe do Escritório de astronautas. Embora ele se tenha tornado bastante rico como resultado de investimentos imobiliários e bancários durante os próximos anos, ele ansiava por voos espaciais. Em 1968, ele passou por uma operação bem sucedida em que um pequeno tubo de drenagem foi implantado em seu ouvido interno. Em 1969, sua paciência e determinação foram recompensadas quando a NASA o escolheu para comandar o voo Apollo 14 para a lua. “Acho que se uma pessoa quer algo o suficiente”, Shepard disse uma vez, ” ele só tem que se aguentar e continuar assim.”

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