demora mais mutações para desencadear o autismo em mulheres do que em homens, o que pode explicar por que os homens são quatro vezes mais propensos a ter a doença, de acordo com um estudo publicado em 26 de fevereiro no American Journal of Human Genetics.

o estudo descobriu que as mulheres com autismo ou atraso no desenvolvimento tendem a ter mais grandes interrupções em seus genomas do que os homens com o transtorno. As mutações herdadas também são mais propensas a serem passadas de mães não afetadas do que de pais.Em conjunto, os resultados sugerem que as mulheres são resistentes a mutações que contribuem para o autismo.

“isso argumenta fortemente que as mulheres são protegidas do autismo e atraso no desenvolvimento e requerem mais carga mutacional, ou mais ataques mutacionais que são graves, a fim de empurrá-las para cima do limiar”, diz O pesquisador Evan Eichler, professor de Ciências do genoma da Universidade de Washington, em Seattle. “Os machos, por outro lado, são tipo o canário na Mina, por assim dizer, e são muito menos robustos.”

os achados reforçam os de estudos anteriores, mas não explicam o que confere proteção contra o autismo nas mulheres. O fato de que o autismo é difícil de diagnosticar em meninas pode significar que os estudos matriculam apenas as meninas que são severamente afetadas e que, portanto, podem ter mais mutações, os pesquisadores observam.

“The authors are geneticists, and the genetics is terrific,” says David Skuse, professor of behavioral and brain sciences at University College London, who was not involved in the study. “Mas as questões sobre a verificação não são abordadas adequadamente.”

carga genética:
o novo estudo se baseia na coleção Simons Simplex (SSC), uma base de dados de famílias que têm um filho com autismo e pais e irmãos não afetados. (Este projecto é financiado pela Fundação Simons, SFARI.org a organização dos pais.) Em um estudo de 2011, os pesquisadores descobriram que meninas com autismo no SSC tendem a ter mais grande duplicações ou deleções de regiões do genoma, chamado variantes do número de cópias (CNVs), do que os meninos com o transtorno, embora esta disparidade não alcançou significância estatística.

para o novo estudo, Eichler e seus colegas catalogaram o número de CNVs em 109 meninas e 653 meninos com autismo da SSC. Eles descobriram que as fêmeas são duas vezes mais prováveis do que os machos para transportar CNVs que têm pelo menos 400 kilobases de comprimento. (Quanto maior o CNV, mais provável é que seja para interromper genes importantes.)

quando os pesquisadores analisaram apenas CNVs que englobam genes de risco para distúrbios do desenvolvimento neurológico, eles descobriram que as mulheres com autismo são três vezes mais prováveis do que os homens com o transtorno para transportar CNVs que englobam esses genes.

as mulheres com autismo também apresentam mutações ligeiramente mais raras que mudam um único nucleótido de ADN do que os homens. Estas são as “mutações mais desagradáveis”, diz Eichler, porque interferem com a função da proteína.

Os pesquisadores viram um semelhante, mas de menor efeito para CNVs em um grupo maior de 9,206 machos e 6,379 mulheres encaminhadas para testes genéticos: 75 por cento deste grupo acabou por ter atraso de desenvolvimento, deficiência intelectual ou autismo.

as mulheres deste grupo têm 1, 28 vezes mais probabilidades do que os homens de transportar grandes CNVs que incluem factores de risco para estas doenças.

muitas mutações ligadas ao autismo surgem espontaneamente, ou de novo, e cerca de 80% delas vêm do Pai.Eichler e seus colegas descobriram que as mulheres são muito mais propensas do que os homens a transmitir as mutações herdadas que conferem o risco de autismo.

dos 27 Grandes CNVs que os pesquisadores identificaram no grupo SSC, 70%, ou 19, foram herdados da mãe. As mães tinham igualmente transmitido cerca de 57 por cento dos 3561 CNV detectados no grupo de desenvolvimento neurológico.

Eichler pretende estender este trabalho em um estudo maior para avaliar se certas mutações são mais prováveis do que outras a serem herdadas.

“eu acho que é realmente fundamental identificar esses componentes herdados”, diz ele. “Nós sabemos que eles estão lá, mas precisamos realmente nos concentrar em identificar os genes específicos para que possamos aconselhar um pouco mais sobre a recorrência.”

no entanto, não é claro se este viés de gênero é o resultado da genética ou reflete diferenças no diagnóstico ou a forma como as mulheres manifestam sintomas da doença. As meninas com autismo tendem a compensar ativamente seus sintomas de maneiras que os meninos não, o que pode explicar a discrepância, diz Skuse.Como resultado, as mulheres incluídas nos estudos podem ter tendência a ser gravemente afectadas e apresentar mutações múltiplas. “Há alguma sugestão de que as fêmeas com maior funcionamento estão lá fora na população em geral, mas elas não estão sendo encaminhadas”, diz ele.

o estudo também não aborda por que as mulheres com autismo transmitem mais mutações, ou como elas são protegidas do autismo.

“precisamos perguntar é sobre o desenvolvimento do cérebro que faz com que as mulheres são protegidas — porque, em última análise, que é o que queremos saber”, diz Aravinda Chakravarti, diretor do Centro para Doença Complexa Genômica na Johns Hopkins University School of Medicine, em Baltimore. “Precisamos recriar esse ambiente de desenvolvimento.”

a explicação mais óbvia para o preconceito de gênero do autismo é que, como os homens têm apenas um cromossomo X, eles são hipersensíveis a mutações neste cromossomo. Em linha com esta teoria, vários genes ligados ao autismo estão localizados no cromossomo X. No entanto, a maioria das mutações que mostram um viés de gênero no novo estudo não estão no cromossomo X, sugerindo que outros fatores devem ser envolvidos.Este artigo foi modificado a partir do original. Uma versão anterior afirmou incorretamente que 80 por cento dos fatores de risco genético para o autismo surgem espontaneamente. A contribuição exata das variantes genéticas espontâneas para o autismo não é conhecida.

Reprinted with permission from SFARI.org, uma divisão editorialmente independente da Fundação Simons. (Encontre a história original aqui.)

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