em 1856, trabalhadores das pedreiras atiraram inadvertidamente alguns ossos de uma caverna e 65 pés abaixo das íngremes encostas de Neander Valley, Alemanha. Resgatados pelo dono da pedreira, os fósseis iriam desencadear o estudo da evolução humana.Os ossos eram humanos, mas não completamente: os membros eram grossos, as costelas invulgarmente arredondadas e o crânio parcial tinha uma testa saliente e forma oblonga. Alguns dos primeiros estudiosos argumentaram que era um indivíduo mal formado, ou mesmo um soldado cossaco com raquitismo. Mas o geólogo William King chamou-lhe Homo neanderthalensis, o primeiro fóssil de hominina, embora um tenha pouca consideração. Em 1864, no “Quarterly Journal of Science”, King especulou sobre os “pensamentos e desejos … nunca superaram os do bruto”.”

Neanderthal - fonte científica-DSC-I0818 01
os neandertais eram, em média, mais curtos que o Homo sapiens. (Credito: Elisabeth Dynes / fonte científica)

desde então, pesquisadores recuperaram ossos de cerca de 350 neandertais, 40.000 a 200.000 anos de idade, de grande parte da Eurásia. As novas tecnologias sondaram a placa dentária e o ADN Neandertal, iluminando as suas dietas, doenças e código genético. “A pesquisa Neandertal está em chamas”, diz o antropólogo da Universidade Duke Steven E. Churchill.Estudos genéticos confirmaram que os neandertais eram nossos primos beijados, evolucionariamente falando. O Homo sapiens e os neandertais descendem do mesmo grupo de antepassados, provavelmente na África, há mais de 520.000 anos. Alguns membros desta população migraram para a Europa, onde evoluíram para neandertais, enquanto aqueles que permaneceram na África deram origem aos humanos modernos. Durante este período de separação geográfica, as linhagens estavam a caminho de se tornarem espécies diferentes, acumulando diferenças genéticas ao longo de muitas gerações, o que acabaria por impedir a cruzamento. Mas antes que isso acontecesse, os grupos se encontraram repetidamente e acasalaram durante vários períodos, à medida que os humanos modernos se espalhavam para a Eurásia, começando cerca de 100.000 anos atrás.

curto e muscular, os neandertais tinham corpos adaptados à Idade do gelo na Europa. Seus cranianos eram tão grandes quanto H. sapiens contemporâneos e — ao contrário do estereótipo Brutal-os neandertais faziam armas complexas, enterravam seus mortos e usavam uma variedade de recursos, desde plantas medicinais até penas de aves de rapina. Eles eram “inteligentes, bem adaptados e flexíveis”, diz April Nowell, uma arqueóloga pré-histórica da Universidade de Victoria, no Canadá.

no entanto, os neandertais podem ter sido diferentes inteligentes: proficientes em tarefas utilitárias, mas deficientes em sensibilidades sociais e estéticas. Como os neandertais raramente faziam objetos simbólicos, como contas, alguns antropólogos argumentam que eram incapazes de pensamento ou linguagem simbólica. Outros discordam, e note que os neandertais tiveram muitas adaptações possíveis para a fala, incluindo compartilhar uma variante genética conosco que está ligada à habilidade de linguagem.O que está num nome?Sabendo que os Neandertais e os humanos modernos interagiram, uma minoria de pesquisadores agora prefere classificações de subespécies: Homo sapiens neanderthalensis e Homo sapiens sapiens. Os nomes não mudam as nossas relações evolutivas. Embora geograficamente separados, os Neandertais e os humanos modernos desenvolveram diferenças suficientes para serem facilmente distinguidos pelo DNA e traços físicos, mas não o suficiente para tornar o cruzamento impossível. Eles estavam em processo de se tornar espécies distintas, mas não exatamente lá.Quanto à pronúncia, King nomeou o primeiro espécime cientificamente descrito para onde foi descoberto: Vale de Neander, ou Neanderthal — thal sendo uma variação ortográfica da palavra para Vale. Quando a Alemanha padronizou a ortografia no início do século XX, thal tornou-se tal. Enquanto o nome científico formal permanece Homo neanderthalensis, os estudiosos divergem no coloquial, escrevendo Neandertal ou Neandertal. Mas, independentemente da ortografia, tanto tal como thal sempre foram pronunciados com um “t” suave em alemão, semelhante ao “t” no final do “pensamento” ao invés do “th” no início da mesma palavra.

Neandertal Gama Mapa -
(Crédito: Ekler/)

Sexo Com Benefícios, Mas, Principalmente, os Custos

Em 2016, um estudo genético de mais de 50 Homo sapiens fósseis de 7.000 45.000 anos de idade mostrou que a proporção de DNA Neandertal em nossa espécie diminuiu ao longo do tempo. Este padrão sugere que a maioria dos genes neandertais eram prejudiciais para os humanos modernos e foram eliminados de nosso conjunto de genes: indivíduos com esses genes neandertais eram menos propensos a sobreviver e se reproduzir. Alguns DNA Neandertal persistem hoje, compreendendo cerca de 2 por cento dos genomas de todos os não-africanos, mas é geralmente confinado a “junk” regiões que não contêm genes vitais.No entanto, os neandertais contribuem com um pequeno número dos nossos genes funcionais. Para entender o seu efeito nos seres humanos vivos, pesquisadores analisaram dezenas de milhares de genomas modernos para determinar se indivíduos com genes neandertais são mais propensos a ter certos traços. Os resultados mostram que muitos eurasianos têm genes neandertais que influenciam o cabelo, o tom da pele e a função imunitária, o que pode ter ajudado os seus antepassados africanos a adaptarem-se às condições mais frias e escuras da Europa. Por outro lado, os genes neandertais também aumentam o risco de depressão, obesidade e doenças auto-imunes. Mas antes de culpar os seus males nos neandertais, lembre-se que estes são traços complexos, influenciados por muitos genes e fatores de estilo de vida.

the End of Neanderthal

the youngest conclusively dated Neanderthal fossils and artifacts clock in around 40,000 years old. Pesquisadores têm apresentado uma série de possíveis explicações para o seu desaparecimento, incluindo períodos de frio extremo, uma super erupção vulcânica ou competição com uma galeria inteira de carnívoros de rogues, de gatos scimitar a leões das cavernas, que mantiveram as populações de neandertais pequenas. Outras hipóteses ainda menos prováveis incluem doenças semelhantes à doença das vacas loucas, espalhadas pelo canibalismo.No entanto, a maioria dos estudiosos acredita que os humanos modernos desempenharam um papel. “Os neandertais extinguem-se na altura em que os humanos modernos lá chegam”, diz Churchill. “Não acho que seja uma coincidência.”

embora os neandertais tivessem sobrevivido a encontros anteriores com humanos modernos que migravam da África, a onda que chegou há cerca de 45.000 anos era diferente: eles vieram armados com pontos de projéteis de pedra que poderiam ser filmados a longas distâncias. Neandertais, como antes H. sapiens, fez pontos mais grossos, melhor para lançar lanças usadas à queima-roupa.

e os neandertais podem já estar à beira do abismo. Durante pelo menos 80.000 anos antes do seu fim, os neandertais tinham uma diversidade genética extremamente baixa, sugerindo que eram uma pequena população que se dirigia para a extinção. Adicione a concorrência dos humanos modernos com projéteis, além de duras condições ambientais e ameaças como leões das cavernas, e você tem “apenas um monte de fatores se unindo que ao longo do tempo levam à sua morte”, diz Nowell, “uma tempestade perfeita.”

Deixe uma resposta

O seu endereço de email não será publicado.