în 1856, muncitorii din carieră au scos din greșeală niște oase dintr-o peșteră și 65 de picioare pe pantele abrupte ale Văii Neander, Germania. Salvate de proprietarul carierei, fosilele ar declanșa studiul evoluției umane.

oasele erau umane, dar nu chiar: membrele erau groase, coastele neobișnuit rotunjite, iar craniul parțial avea o frunte proeminentă și o formă alungită. Unii cercetători timpurii au susținut că a fost un individ malformat sau chiar un soldat cazac cu rahitism. Dar geologul William King l-a numit Homo neanderthalensis, primul ominin fosil numit științific, deși unul considerat scăzut. În 1864, în Jurnalul trimestrial al științei, King a speculat că „gândurile și dorințele creaturii … nu au crescut niciodată dincolo de cele ale brutei.”

Neanderthal - Sursa științifică-DSC-I0818 01
Neanderthalienii erau, în medie, mai scunzi decât Homo sapiens. (Credit: Elisabeth Daynes / Sursa științifică)

de atunci, cercetătorii au recuperat oase de la aproximativ 350 de Neanderthalieni, vechi de 40.000 până la 200.000 de ani, din mare parte din Eurasia. Noile tehnologii au cercetat placa dentară și ADN-ul neanderthalian, iluminând dietele, bolile și codul genetic. „Cercetarea neanderthaliană este doar pe foc”, spune Antropologul Universității Duke, Steven E. Churchill.

studiile genetice au confirmat că neanderthalienii erau verii noștri sărutători, evolutiv vorbind. Homo sapiens și neanderthalienii au coborât din același grup de strămoși, probabil în Africa, în urmă cu peste 520.000 de ani. Unii membri ai acestei populații au migrat în Europa, unde au evoluat în Neanderthalieni, în timp ce cei care au rămas în Africa au dat naștere oamenilor moderni. În această perioadă de separare geografică, descendențele erau pe cale să devină specii diferite, acumulând diferențe genetice de-a lungul multor generații, ceea ce ar fi împiedicat în cele din urmă încrucișarea. Dar înainte de aceasta, grupurile s-au întâlnit în mod repetat și s-au împerecheat în mai multe perioade, pe măsură ce oamenii moderni s-au răspândit în Eurasia, începând cu aproximativ 100.000 de ani în urmă.

scurt și musculos, Neanderthalienii aveau corpuri adaptate la Europa epocii glaciare. Cranii lor erau la fel de mari ca contemporanii H. sapiens și — contrar stereotipului brutal — Neanderthalienii făceau arme complexe, își îngropau morții și foloseau o serie de resurse, de la plante medicinale la pene de la păsări de pradă. Ei erau „inteligenți, bine adaptați și flexibili”, spune April Nowell, arheolog preistoric la Universitatea Victoria din Canada.

cu toate acestea, Neanderthalienii ar fi putut fi inteligenți diferit: competenți la sarcini utilitare, dar deficienți în sensibilitățile sociale și estetice. Deoarece Neanderthalienii făceau rareori obiecte simbolice, cum ar fi mărgelele, unii antropologi susțin că erau incapabili de gândire sau limbaj simbolic. Alții nu sunt de acord și observă că neanderthalienii au avut multe adaptări posibile pentru vorbire, inclusiv împărtășirea cu noi a unei variante genetice care este legată de capacitatea limbajului.

ce este într-un nume?

știind că neanderthalienii și oamenii moderni s-au încrucișat, o minoritate de cercetători preferă acum clasificările sub-speciilor: Homo sapiens neanderthalensis și Homo sapiens sapiens. Numele nu schimbă relațiile noastre evolutive. În timp ce sunt separați geografic, Neanderthalienii și oamenii moderni au dezvoltat suficiente diferențe pentru a fi ușor de distins prin ADN și trăsături fizice, dar nu suficient pentru a face imposibilă încrucișarea. Erau în proces de a deveni specii distincte, dar nu chiar acolo.

în ceea ce privește pronunția, King a numit primul exemplar descris științific pentru locul în care a fost descoperit: Neander Valley, sau Neanderthal — thal fiind o variație de ortografie a cuvântului pentru Vale. Când Germania a standardizat ortografia la începutul secolului 20, thal a devenit tal. În timp ce denumirea științifică formală rămâne Homo neanderthalensis, savanții se deosebesc de colocvial, scriind Neandertal sau Neanderthal. Dar, indiferent de ortografie, atât tal, cât și thal au fost întotdeauna pronunțate cu un „T” moale în Germană, similar cu „t” la sfârșitul „gândirii”, mai degrabă decât cu „th” la începutul aceluiași cuvânt.

Neanderthal range hartă -
(etichetă: Ekler/)

Sex cu beneficii, dar mai ales Costuri

în 2016, un studiu genetic efectuat pe mai mult de 50 de fosile Homo sapiens vechi de 7.000 până la 45.000 de ani a arătat că proporția ADN-ului neanderthalian din specia noastră s-a diminuat în timp. Acest model sugerează că majoritatea genelor Neanderthaliene au fost dăunătoare oamenilor moderni și au fost eliminate din fondul nostru genetic: indivizii cu acele gene Neanderthaliene au fost mai puțin susceptibili să supraviețuiască și să se reproducă. Unele ADN-uri neanderthaliene persistă astăzi, cuprinzând aproximativ 2% din genomul tuturor non-africanilor, dar este în general limitat la regiuni „junk” care nu conțin gene vitale.

cu toate acestea, Neanderthalienii contribuie cu un număr mic din genele noastre funcționale. Pentru a înțelege efectul lor asupra oamenilor vii, cercetătorii au analizat zeci de mii de genomi moderni pentru a determina dacă indivizii cu gene Neanderthaliene au mai multe șanse să aibă anumite trăsături. Rezultatele arată că mulți Eurasieni au gene neanderthaliene care influențează părul, tonul pielii și funcția imună, ceea ce ar fi putut ajuta strămoșii lor africani să se adapteze la condițiile mai reci și mai întunecate din Europa. Pe de altă parte, genele Neanderthaliene cresc, de asemenea, riscul de depresie, obezitate și boli autoimune. Dar înainte de a da vina pe bolile tale pe Neanderthalieni, amintiți-vă că acestea sunt trăsături complexe, influențate de multe gene și factori de stil de viață.

sfârșitul neanderthalienilor

cele mai tinere fosile și artefacte din Neanderthal datează în jur de 40.000 de ani. Cercetătorii au prezentat o serie de explicații posibile pentru dispariția lor, inclusiv perioade de frig extrem, o super-erupție vulcanică sau competiție cu o întreagă galerie de carnivore, de la pisici scimitar la lei de peșteră, care au menținut populațiile Neanderthaliene mici. Alte ipoteze și mai puțin probabile includ boli similare cu boala vacii nebune, răspândită prin canibalism.

cu toate acestea, majoritatea cercetătorilor cred că oamenii moderni au jucat un rol. „Neanderthalienii dispar chiar în momentul în care oamenii moderni ajung acolo”, spune Churchill. „Nu cred că este o coincidență.”

deși Neanderthalienii au supraviețuit întâlnirilor anterioare cu oamenii moderni care migrează din Africa, valul care a sosit în urmă cu aproximativ 45.000 de ani a fost diferit: au venit înarmați cu puncte de proiectil de piatră care puteau fi împușcate pe distanțe lungi. Neanderthalienii, ca mai devreme H. sapiens, a făcut puncte mai groase, mai bine pentru împingerea sulițelor folosite la distanță apropiată.

și neanderthalienii ar fi putut fi deja pe marginea prăpastiei. Timp de cel puțin 80.000 de ani înainte de sfârșitul lor, Neanderthalienii aveau o diversitate genetică extrem de scăzută, sugerând că erau o populație mică care se îndrepta spre dispariție. Adăugați concurență din partea oamenilor moderni care folosesc proiectile, plus condiții dure de mediu și amenințări precum leii de peșteră și aveți „doar o grămadă de factori care se reunesc, care în timp duc la dispariția lor”, spune Nowell, „o furtună perfectă.”

Lasă un răspuns

Adresa ta de email nu va fi publicată.