år 1856 sköt stenbrottarbetare oavsiktligt några ben ur en grotta och 65 meter nerför de branta sluttningarna av Neander Valley, Tyskland. Räddad av stenbrottsägaren skulle fossilerna utlösa studien av mänsklig utveckling.

benen var mänskliga, men inte riktigt: lemmarna var tjocka, revbenen ovanligt rundade och den partiella skallen hade en utskjutande panna och avlång form. Några tidiga forskare hävdade att det var en missbildad individ, eller till och med en Kosacksoldat med rakitis. Men geologen William King kallade den Homo neanderthalensis, den första vetenskapligt namngivna fossila hominin, om än en som hölls i låg hänsyn. I 1864, i Quarterly Journal of Science, spekulerade King varelsens ” tankar och önskningar … aldrig stigit utöver de brute.”

Neanderthal-Vetenskapskälla-DSC-I0818 01
neandertalarna var i genomsnitt kortare än Homo sapiens. (Kredit: Elisabeth Daynes / vetenskap källa)

sedan dess har forskare återhämtat ben från cirka 350 neandertalare, 40 000 till 200 000 år gamla, från mycket av Eurasien. Ny teknik har undersökt Neanderthal dental plaque och DNA, vilket belyser deras dieter, sjukdomar och genetisk kod. ”Neanderthalforskning är bara i brand”, säger Duke University antropolog Steven E. Churchill.

genetiska studier har bekräftat att neandertalarna var våra kyssande kusiner, evolutionärt sett. Homo sapiens och neandertalarna härstammar från samma grupp förfäder, troligen i Afrika, för över 520 000 år sedan. Vissa medlemmar av denna befolkning migrerade till Europa, där de utvecklades till neandertalare, medan de som stannade kvar i Afrika gav upphov till moderna människor. Under denna period av geografisk separation var linjerna på väg att bli olika arter och ackumulerade genetiska skillnader över många generationer, vilket så småningom skulle ha förhindrat korsning. Men innan det inträffade träffades grupperna upprepade gånger igen och parades under flera perioder när moderna människor spred sig till Eurasien, som började för cirka 100 000 år sedan.

kort och muskulös, neandertalarna hade kroppar anpassade till istiden Europa. Deras kranier var lika stora som samtida H. sapiens och — i motsats till den brutala stereotypen — gjorde neandertalarna komplexa vapen, begravde sina döda och använde en rad resurser, från medicinska växter till fjädrar från rovfåglar. De var ”intelligenta, väl anpassade och flexibla”, säger April Nowell, en förhistorisk arkeolog vid Kanadas University of Victoria.

ändå kan neandertalarna ha varit annorlunda intelligenta: skickliga på utilitaristiska uppgifter, men bristfälliga i sociala och estetiska känslor. Eftersom neandertalarna sällan gjorde symboliska föremål, som pärlor, hävdar vissa antropologer att de inte kunde symboliska tankar eller språk. Andra håller inte med och noterar att neandertalarna hade många möjliga anpassningar för tal, inklusive att dela en genetisk variant med oss som är kopplad till språkförmåga.

Vad finns i ett namn?

att veta att neandertalare och moderna människor interbred, föredrar en minoritet av forskare nu underartsklassificeringar: Homo sapiens neanderthalensis och Homo sapiens sapiens. Namnen förändrar inte våra evolutionära relationer. Medan geografiskt åtskilda, neandertalare och moderna människor utvecklats tillräckligt skillnader för att lätt kunna särskiljas genom DNA och fysiska egenskaper, men inte tillräckligt för att göra interbreeding omöjligt. De var på väg att bli distinkta arter, men inte riktigt där.

när det gäller uttal utsåg King det första vetenskapligt beskrivna exemplet för var det upptäcktes: Neander Valley, eller Neanderthal — thal som en stavningsvariation av ordet för valley. När Tyskland standardiserad stavning i början av 20-talet, Thal blev tal. Medan det formella vetenskapliga namnet förblir Homo neanderthalensis, forskare avviker på det vardagliga, skriver Neandertal eller Neanderthal. Men oavsett stavning har både tal och thal alltid uttalats med en mjuk ”t” på tyska, liknande ”t” i slutet av ”tanke” snarare än ”th” i samma ords början.

karta över Neanderthal Range -
(kredit: Ekler/)

Sex med fördelar, men mestadels kostar

i 2016 visade en genetisk studie av mer än 50 Homo sapiens fossiler 7000 till 45 000 år gammal andelen Neandertal DNA i vår art minskat över tiden. Detta mönster antyder att de flesta Neandertalgener var skadliga för moderna människor och rensades från vår genpool: individer med dessa Neandertalgener var mindre benägna att överleva och reproducera. Vissa Neanderthal-DNA kvarstår idag och omfattar ungefär 2 procent av genomerna hos alla icke-afrikaner, men det är i allmänhet begränsat till ”skräp” – regioner som inte innehåller vitala gener.

neandertalarna bidrar dock med ett litet antal av våra fungerande gener. För att förstå deras effekt på levande människor har forskare analyserat tiotusentals Moderna genom för att avgöra om individer med Neandertalgener är mer benägna att ha vissa egenskaper. Resultaten visar att många Eurasier har Neandertalgener som påverkar hår, hudton och immunfunktion, vilket kan ha hjälpt deras afrikanska förfäder att anpassa sig till de kallare, mörkare förhållandena i Europa. Å andra sidan ökar Neandertalgener också risken för depression, fetma och autoimmuna sjukdomar. Men innan du skyller på dina sjukdomar på neandertalare, kom ihåg att det här är komplexa egenskaper som påverkas av många gener och livsstilsfaktorer.

slutet på neandertalarna

de yngsta slutgiltigt daterade neandertalfossilerna och artefakterna klockar in på cirka 40 000 år gamla. Forskare har lagt fram en rad möjliga förklaringar för deras undergång, inklusive perioder av extrem kyla, en vulkanisk superutbrott eller konkurrens med en hel skurkar galleri av köttätare, från scimitar katter till grottlejon, som höll Neanderthal populationer små. Andra ännu mindre troliga hypoteser inkluderar sjukdomar som liknar galna ko-sjukdomar, spridda genom kannibalism.

men de flesta forskare tror att moderna människor spelade en roll. ”Neandertalarna utrotas precis när moderna människor kommer dit”, säger Churchill. ”Jag tror inte att det är en slump.”

även om neandertalarna hade överlevt tidigare möten med moderna människor som migrerade från Afrika, var vågen som anlände för ungefär 45 000 år sedan annorlunda: de kom beväpnade med stenprojektilpunkter som kunde skjutas långa avstånd. Neandertalare, som tidigare H. sapiens, gjorde tjockare punkter, bättre för att skjuta spjut som används på nära håll.

och neandertalarna kan redan ha varit på randen. Under minst 80 000 år före slutet hade neandertalarna extremt låg genetisk mångfald, vilket tyder på att de var en liten befolkning på väg mot utrotning. Lägg till konkurrens från projektilbärande moderna människor, plus hårda miljöförhållanden och hot som grottlejon, och du har ”bara en hel massa faktorer som kommer ihop som över tiden leder till deras undergång”, säger Nowell, ”en perfekt storm.”

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.