in 1856 hebben steengroeven onbedoeld enkele beenderen uit een grot geschept en 15 meter de steile hellingen van de Neandervallei, Duitsland, afgedaald. Geborgen door de eigenaar van de steengroeve, zouden de fossielen de studie van de menselijke evolutie stimuleren.

de botten waren menselijk, maar niet helemaal: de ledematen waren dik, de ribben ongewoon afgerond en de schedel had een uitstekende wenkbrauw en langwerpige vorm. Sommige vroege geleerden betoogden dat het een misvormd individu was, of zelfs een Kozak soldaat met rachitis. Maar geoloog William King noemde het Homo neanderthalensis, de eerste wetenschappelijk benoemde fossiel hominine, zij het in lage aanzien. In 1864, in het Quarterly Journal of Science, speculeerde King over de gedachten en verlangens van het schepsel … die nooit boven die van de bruut uitstijgen.”

Neanderthaler-Wetenschapsbron-DSC-I0818 01
Neanderthalers waren gemiddeld korter dan Homo sapiens. (Krediet: Elisabeth Daynes / bron van de wetenschap)

sindsdien hebben onderzoekers botten gevonden van ongeveer 350 Neanderthalers, 40.000 tot 200.000 jaar oud, uit een groot deel van Eurazië. Nieuwe technologieën hebben Neanderthaler tandplak en DNA onderzocht, waardoor hun diëten, ziekten en genetische code werden belicht. “Neanderthaler onderzoek staat gewoon in brand”, zegt Duke University antropoloog Steven E. Churchill.Genetische studies hebben bevestigd dat Neanderthalers evolutionair gezien onze zoenende neven waren. Homo sapiens en Neanderthalers stammen af van dezelfde groep voorouders, waarschijnlijk in Afrika, meer dan 520.000 jaar geleden. Sommige leden van deze bevolking migreerden naar Europa, waar ze evolueerden tot Neanderthalers, terwijl degenen die in Afrika bleven, aanleiding gaven tot moderne mensen. Gedurende deze periode van geografische scheiding, waren de geslachten op weg om verschillende soorten te worden, die genetische verschillen over vele generaties accumuleerden, die uiteindelijk interbreeding zouden hebben voorkomen. Maar voordat dat gebeurde, ontmoetten de groepen elkaar herhaaldelijk en paren gedurende verschillende perioden toen de moderne mens zich verspreidde naar Eurazië, beginnend ongeveer 100.000 jaar geleden.Korte en Gespierde Neanderthalers hadden lichamen die aangepast waren aan de ijstijd in Europa. Hun craniums waren zo groot als H. sapiens uit die tijd en — in tegenstelling tot het brute stereotype — maakten Neanderthalers complexe wapens, begroeven hun doden en gebruikten een scala aan middelen, van medicinale planten tot veren van roofvogels. Ze waren “intelligent, goed aangepast en flexibel”, zegt April Nowell, een prehistorische archeoloog aan de Canadese Universiteit van Victoria.

toch kunnen Neanderthalers anders intelligent zijn geweest: bedreven in utilitaire taken, maar gebrekkig in sociale en esthetische gevoeligheden. Omdat Neanderthalers zelden symbolische objecten maakten, zoals kralen, beweren sommige antropologen dat ze niet in staat waren tot symbolisch denken of taal. Anderen zijn het daar niet mee eens en merken op dat Neanderthalers veel mogelijke aanpassingen voor spraak hadden, waaronder het delen van een genetische variant met ons die gekoppeld is aan taalvaardigheid.

Wat zit er in een naam?In de wetenschap dat Neanderthalers en moderne mensen zich met elkaar kruisten, geeft een minderheid van de onderzoekers nu de voorkeur aan sub-species classificaties: Homo sapiens neanderthalensis en Homo sapiens sapiens. De namen veranderen onze evolutionaire relaties niet. Hoewel geografisch gescheiden, evolueerden de Neanderthalers en de moderne mens voldoende verschillen om gemakkelijk te onderscheiden door DNA en fysieke eigenschappen, maar niet genoeg om kruising onmogelijk te maken. Ze waren in het proces van het worden van verschillende soorten, maar niet helemaal daar.Wat de uitspraak betreft, benoemde King het eerste wetenschappelijk beschreven specimen naar de plaats waar het werd ontdekt: Neander Valley, of Neanderthaler — thal is een spellingsvariant van het woord voor valley. Toen Duitsland de spelling in het begin van de 20e eeuw gestandaardiseerde, thal werd tal. Hoewel de formele wetenschappelijke naam Homo neanderthalensis blijft, verschillen geleerden over de omgangstaal, het schrijven van Neanderthaler of Neanderthaler. Maar ongeacht de spelling, zowel tal en thal zijn altijd uitgesproken met een zachte “t” in het Duits, vergelijkbaar met de “t” aan het einde van “thought” in plaats van de “th” aan het begin van hetzelfde woord.

Neanderthaler-Bereikkaart -
(Credit: Ekler/)

Sex With Benefits, But Mostly Costs

in 2016 toonde een genetische studie van meer dan 50 Homo sapiens fossielen van 7.000 tot 45.000 jaar oud aan dat het aandeel van Neanderthaler DNA in onze soort in de loop van de tijd is afgenomen. Dit patroon suggereert dat de meeste neanderthalergenen schadelijk waren voor de moderne mens en uit onze genenpoel werden gewied: individuen met deze neanderthalergenen hadden minder kans om te overleven en zich voort te planten. Sommige Neanderthaler DNA blijft bestaan vandaag, bestaande uit ongeveer 2 procent van de genomen van alle niet-Afrikanen, maar het is over het algemeen beperkt tot “junk” regio ‘ s die geen vitale genen bevatten.

echter, Neanderthalers dragen een klein aantal van onze functionerende genen bij. Om hun effect op levende mensen te begrijpen, hebben de onderzoekers tienduizenden moderne genomen geanalyseerd om te bepalen of individuen met Neanderthaler genen eerder bepaalde eigenschappen zullen hebben. De resultaten tonen aan dat veel Euraziërs Neanderthalergenen hebben die van invloed zijn op het haar, de huidskleur en de immuunfunctie, wat hun Afrikaanse voorouders mogelijk heeft geholpen zich aan te passen aan de koudere, donkerdere omstandigheden van Europa. Aan de andere kant verhogen Neanderthalergenen ook het risico op depressie, obesitas en auto-immuunziekten. Maar voordat je neanderthalers de schuld geeft van je kwalen, bedenk dan dat dit complexe eigenschappen zijn, beïnvloed door vele genen en levensstijl factoren.

het einde van de Neanderthalers

de jongste definitief gedateerde neanderthalerfossielen en artefacten klokken rond 40.000 jaar oud. Onderzoekers hebben een reeks mogelijke verklaringen voor hun ondergang naar voren gebracht, waaronder periodes van extreme kou, een vulkanische super-eruptie of concurrentie met een hele galerij van carnivoren, van scimitar katten tot holleeuwen, die Neanderthaler populaties klein hielden. Andere nog minder waarschijnlijke hypothesen omvatten ziekten die vergelijkbaar zijn met de gekkekoeienziekte, verspreid door kannibalisme.De meeste geleerden geloven echter dat de moderne mens een rol speelde. “Neanderthalers sterven uit op het moment dat de moderne mens daar komt”, zegt Churchill. “Ik denk niet dat het toeval is.Hoewel de Neanderthalers eerdere ontmoetingen hadden overleefd met moderne mensen die vanuit Afrika migreerden, was de golf die ongeveer 45.000 jaar geleden arriveerde anders: ze kwamen gewapend met stenen projectielpunten die lange afstanden konden worden afgeschoten. Neanderthalers, net als eerder H. sapiens, dikkere punten, beter voor het duwen van speren gebruikt op korte afstand.

en de Neanderthalers waren mogelijk al op de rand van de afgrond. Ten minste 80.000 jaar voor hun einde hadden de Neanderthalers een extreem lage genetische diversiteit, wat erop wijst dat ze een kleine populatie waren die op uitsterven afstevent. Voeg daarbij de concurrentie van projectiel-zwaaiende moderne mensen, plus harde omgevingsomstandigheden en bedreigingen zoals grotleeuwen, en je hebt “gewoon een heleboel factoren samen die na verloop van tijd leiden tot hun ondergang,” zegt Nowell, “een perfecte storm.”

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.